«Летопись, начертанная кровью. Грани реальности»

Аннотация:

Действие романа происходит во второй половине XIX века, являясь предисторией тех, что легли в основу "Летописи..."

--------------------------------------------------------------------------------

ГРАНИ РЕАЛЬНОСТИ

"Как же Мир не распадется,

Если он возник случайно?

Как же он не содрогнется,

Если в нем начало - тайна?

Если где-нибудь, за Миром,

Кто-то мудрый Миром правит,

Отчего ж мой дух, вампиром,

Сатану поет и славит?

Смерть свою живым питает,

Любит шабаш преступленья,

И кошмары созидает

В ликованьи исступленья.

Так мы все идем к чему-то,

Что для нас непостижимо.

Дверь заветная замкнута,

Мы скользим, как тень от дыма.

Мы от всех путей далеки,

Мы везде найдем печали.

Мы - запутанные строки,

Раздробленные скрижали."

Бальмонт

Глава 1.

Катана в моей руке распорола воздух, а заодно и нашла уязвимую точку в броне причудливо-уродливого существа, больше всего похожего на осьминога, с равным успехом способного перемещаться и по воде, и по суше. Да, на сей раз уязвимое место у моего очередного противника оказалось практически в центре студенистого тела, прямо за клубком тонких, но оканчивающихся острыми костяными пиками щупалец. Ну создатель, ну затейник! И ведь бой проходил в месте, весьма неудобном для меня и очень предпочтительном для этого полуосьми- или сколько то там нога.

Подвал, где частью была вода, уровнем местами доходящая до пояса и выше. Торчащие то здесь, то там песчаные островки. Гадость, откровенно говоря, преизрядная. Ну да ладно, пора и отдохнуть от трудов, хватит на сегодня этих довольно утомительных тренировок.

Малость пошатываясь от усталости, я направился в сторону выхода из этой комнаты, одной из тех, что специально были предназначены для подобных тренировок. Оно, конечно, уже привычно, но Наставник каждый раз находит, чем бы еще удивить, какой бы еще сюрприз подбросить. К тому же этот бой должен был происходить исключительно на физическом уровне, без какого-либо применения мистических знаний. Оно понятно, надо уметь работать клинком, но порой так трудно удержаться. С этой мыслью я переступил порог комнаты и оказался в небольшом зале, из которого можно было попасть во многие подобные места. И, конечно же, Наставник присутствовал, как же без него.

- Неплохо, Стилет, вполне неплохо, - меланхолично заявил он, перебирая четки из серебряных черепов. - Но и поругать есть за что. Слишком злоупотребляешь колющими ударами, в то время как катана - твое любимое оружие - позволяет много больше.

- А что рубить там? Щупальца только... Это же моллюск переросток, у него головы нет, чтобы ее отрубить.

- Неужто? Взять те же вспарывающие удары. У тебя пару раз была возможность их использовать, ты же только глазами хлопал.

Любит Наставник покритиковать, ой как любит. Полчаса назад с не меньшим энтузиазмом распекал Клима, который не слишком любит сражаться холодным оружием и совершил пару промахов в бою с выпущенной на него стаей мелких созданий. Мелких, но очень вертких и зубастых.

Что это за создания такие? Это Твари - существа, выращенные в алхимических лабораториях клана Тремер. Клан Тремер? Ну, это один из кланов, входящих в Красный Род - своеобразную систему, объединяющую всех вампиров. Да, именно тех самых мифических созданий, о которых столько выдумали на протяжении многих веков и даже тысячелетий. Кстати, многие из нас очень не любят это слово, предпочитая называться Сородичами. Хотя на мой взгляд, не столь уж это и важно. Хотя, у каждого тут свои предпочтения.

Впрочем, лично я Сородич очень и очень молодой, особенно для тех, чей возраст перевалил рубеж многих веков. Действительно, с момента Обращения и прошел всего год с небольшим. Смешной срок для тех, кто привык измерять время в веках. Кем я был ДО того времени? Ну, со скуки помереть точно не угрожало, равно как и трем моим друзьям - Климу, Висельнику и Ханне. Все мы имели честь состоять в Третьем Отделении, а если еще точнее, то в корпусе жандармов Его Императорского Величества. К тому же я с давних пор всерьез интересовался мистическими знаниями, к коему интересу и друзей своих приобщил. Возможно, это и стало одной из главных причин нашей изменившейся жизни. Одной, но вовсе не единственной, тут отметилась и наша общая нелюбовь к церкви и ее служителям, а еще... Да, жесткое, местами кроваво-жестокое отношение к тем, против кого была направлена наша служба - революционерам всех мастей и оттенков. Они рвут бомбу, ну а мы выслеживаем всех мало-мальски причастных и отправляем в мир иной. Показательно, ничуть не скрываясь.

Вот с связи во всеми упомянутыми нюансами на нас и вышли сразу две заинтересованных стороны. Церковники с целью ликвидировать как возможных в будущем противников, ну а клан Тремер в лице Черепа - с целью совершенно противоположной. Череп... Да, тот самый, кого я сейчас называю Наставником, согласно традициям Красного Рода. Сначала помогал скрыто, потом явно, затем и вовсе перевел нас в вампирическое состояние. Для кого-то это могло бы показаться пугающим, но для нас... Возможность жить долгие века при благоприятном стечении обстоятельств, новые возможности тела, что и не снились простому человеку. Да много чего...

Правда, для остального мира, мира живых, мы как бы умерли, исчезли с горизонта, но это уж издержки произошедшего. И вовсе сей факт не связан с Обращением - просто сложившаяся к его моменту ситуация настоятельно требовала подобного варианта. Признаться честно, без помощи клана Тремер мы просто бы не выжили в процессе охоты на нас господ святошеобразного вида. Да и из Третьего Отделения так или иначе пришлось бы убираться на всех парах. На нас ведь очень изящно и хитро смогли повесить убийство нашего непосредственного начальника. Не было никакой возможности доказать непричастность к сему факту, поскольку оккультные знания к делу не подошьешь в условиях современной реальности и тем более бюрократических изысков.

- Опять задумался, Стилет? - прервал бег мыслей голос Наставника. - О чем на сей раз?

- Да так, дела минувших дней. Вспомнил те обстоятельства, что позволили взглянуть на мир с той стороны, что незаметна для большинства его населяющих.

- Память полезна. Для многих слабость, для нас сила. Но это потом. Сейчас приводи себя в приличный вид и в библиотеку. Есть о чем поговорить со всей вашей троицей. Жду.

Насчет приличного вида я полностью согласен. В моем нынешнем виде в приличные места не покажешься - одежда частью мокрая, частично разорванная в клочья. Последствия боя, что тут поделать. Так что сначала я в свою комнату, а уж потом и в библиотеку.

Почему Наставник сказал "поговорить со всей вашей троицей", если нас как бы четверо? Все просто. Ханна во время одного боя с церковниками получил очень неприятный удар клинком с нанесенными специальными заклятиями... Теми, что специально разрабатывались именно против Красного Рода в целом и клана Тремер в частности. Вот Ханна и получил подобный "подарочек"... Выжить-то выжил, но Обращение из-за этого прошло не в вампира, а в гаар-гула - загадочное создание полукаменного облика, сочетание исходного ликантропического фундамента и надстройки, созданной магами клана. Но все равно, полностью избавиться от последствий заклятия не удалось, поэтому Наставник и отправил его на окончательное излечение на одну из основных баз нашего клана - ту самую, что располагалась в Вене.

Так что нас пока что только трое... Плюс, конечно же, Череп - Наставник наш - да еще трое гаар-гулов. Идеальные защитники своей территории, но не слишком сильны на чужой. Впрочем, у каждого свои особенности, свои сильные и слабые стороны. На основании этого могут сложиться несколько превратные мнения о силе и мощи кланов Красного Рода, хотя ситуация гораздо сложнее и экстравагантнее, чем может показаться неискушенному наблюдателю.

Просто в силу определенного рода обстоятельств позиции Сородичей вообще и нашего клана в частности здесь, в восточной части Империи, пока что еще находятся в состоянии становления. Слишком сильно тут испокон века было влияние совсем других мистических существ - ликантропов. Тайга, однако, тут весьма близко. А где столь глухой лес, там их исконные территории. Относятся прайды ликанов к Красному Роду очень и очень недружелюбно. Некоторые, точнее большая часть, так и вовсе считают смертельными врагами. Но и это также очень серьезная тема, в двух словах не выразить все тонкости взаимоотношений.

Ну вот я и в своей личной комнате, к которой за год успел очень хорошо привыкнуть. Шкаф с книгами, письменный стол, стойка с клинками, кое-какое огнестрельное оружие. Рыцарский доспех в углу создает странноватое впечатление, но лично мне очень даже нравится. Прочие предметы меблировки и масса нужных и не слишком мелочей... Все в том же стиле, к которому я привык, но на то она и моя комната. И абсолютно так же, как и раньше - никаких проблем с поддержанием чистоты и порядка. Твари из лабораторий могли быть созданы для выполнения разного рода работы, в том числе и для приведения дома в порядок. Кстати, большинство других кланов ну очень ценило подобных созданий и всячески их использовало. В тех количествах, что мой клан выделял, естественно.

Вот и получается, что посторонние тут бывали крайне редко, а если и бывали, то в большинстве своем забывали об этом визите. Да и захаживали сюда из той самой категории только девицы не слишком тяжелого поведения. Естественно, тут ведь не монастырь с его так называемым аскетизмом и прочими "радостями" жизни. Правда, потом приходилось им малость корректировать воспоминания в том случае, если они видели что-то, не укладывающееся в привычные рамки стандартного материалистического мира, но это уже детали.

Скрытность? Да нет, не особо. Просто нежелание демонстрировать свое существование тем, кто это ни понять, ни оценить толком не в состоянии. Интересные, перспективные люди или сами делают шаг в сторону Красного Рода (примерно так было в нашем случае), либо же тот или иной клан обращает пристальное внимание на потенциального кандидата и медленно, но верно подводит его (или ее) к новому, неизвестному доселе миру.

Отлично. Теперь я в полностью приличном состоянии, а значит, можно и в библиотеку, где Наставник изволил общий сбор для нас устроить. Дело вполне привычное, но довольно любопытное. Обычно это нечто вроде бесед на различные темы - от структуры кланов до теории магии. А где теория, там и практика рядом обретается. Что ж, посмотрим, что будет на сей раз.

***

Библиотека самого мрачно-роскошного вида. Множество томов в шкафах вдоль стен, параллельно с книгами оружие, как простое, так и с вплетенными в клинки чарами, доспехи разных видов, несколько картин. Красивое место, как, впрочем, и все остальное в этом особняке. Неудивительно, склонность Сородичей к изысканной обстановке увеличивается тем сильнее, чем больше времени проходит с момента их Обращения.

Мрачный Клим восседает даже не на кресле, а на его подлокотнике, что свидетельствует о не слишком хорошем расположении духа. Ясно, все еще находится под впечатлением не слишком удачного тренировочного боя. Бывает с каждым, но он до сих пор убежден, что клинки - не самое лучшее оружие. Ну, у каждого свои особенности, и он тут явно не исключение. Вот только столь любимое им огнестрельное оружие, мягко говоря, не слишком эффективно во многих ситуациях. Все немного обученные магии Сородичи способны останавливать любые метательные снаряды от стрел и ножей до пуль, используя телекинетическое воздействие. Да и мистики из церковников также имеют свои способы избежать свинцовых подарков, пусть и менее действенные. Хотя, это смотря для кого, ведь те из них, кто далеко продвинулся в оккультизме, многое знают и умеют. О ликантропах и вовсе разговор особый.

Зато Висельник сегодня в философском состоянии духа. Сидит себе за столом, развлекается в меру сил и возможностей. Пытается вывести общие закономерности в Таро, Футарке (Футарк - скандинавская система рун, использующаяся в том числе и для предсказаний) и прочих подобных, пусть и менее известных, системах. Получив доступ ко многим ранее неизвестным манускриптам эпох минувших, он с энтузиазмом погрузился в теоретические исследования оккультных законов и правил. Причем не просто так, а с целью каким-то образом изменить, скорректировать. Это у него в крови - желание узнать нечто новое, тем более используя уже известное. Просто сейчас возможности не в пример больше, а времени для исследований предостаточно. Да и на сон отвлекаться можно не очень сильно... Достаточно пары часов в сутки, а при необходимости можно бодрствовать и много суток подряд. Можно, но все же нежелательно - иначе потом впадешь в спячку суток на двое или около того.

Организм вампира вообще на порядок более надежен и силен, нежели просто человеческий. Тут много что можно сказать...

- А вот и Стилет пожаловал, - раздался неестественно низкий голос.

- Приветствую, Седрик, - поздоровался я с гаар-гулом, который, в отличие от двух других своих собратьев отличался повышенной болтливостью. - А Мерк с Керайной где?

- Как обычно... Им вполне достаточно общества друг друга, да они и всегда отличались несколько замкнутым характером. Так что придется нам обойтись без их присутствия. Как и всегда. Почти всегда.

Болтун, однако. Но лично для меня это весьма неплохо, поскольку мающийся от скуки Седрик способен был рассказывать долго, много и довольно интересно, причем ему было практически безразлично, на какую тему говорить. Именно он, а не Наставник, расцветил живыми красками описание кланов Красного Рода, что делились на Камариллу, Саббат и независимые кланы. Ах да, еще и Салюбри - ренегаты на службе у церковников. Или церковники на службе у них... Этот вопрос был слишком сложен и многогранен, чтобы иметь простой и очевидный всем ответ.

Камарилла. Семь кланов: Вентру, Тореадоры, Гангрел, Бруджа, Носферату, Малкавианы и мы, Тремеры. Причем у нашего клана особая история, совершенно отличная от остальных кланов, не только входящих в Камариллу, но и тех, других...

Другие. Это, конечно же, Саббат - слияние всего двух, но от этого не становящихся менее мощными кланов. Цимитсу и Ласомбра. Сила, мощь, жесткость и потрясающее стремление к поставленным целям. Не у всех кланов Камариллы такое присутствует в принципе.

Ну и два независимых клана. Джованни и Ассамиты... О них я пока что и сам не особо много знал. Разве что так, общеизвестные факты, на которые не слишком то стоит полагаться на все сто процентов. Нет, в книгах Красного Рода лжи не водится, но для полной картины нужно еще кое-что. То, что не слишком доступно таким юнцам как я.

О, никак и сам Наставник пожаловал. Значит, отныне все в сборе и можно ожидать чего-нибудь особо интересного и душевного. Настроение у него, по всем признакам, вполне приличное, то есть особых нотаций никому не угрожает, равно как и клистир с дохлыми ежиками. Но вместе с тем некая возбужденность имеет место быть. Получил, наверное, какое-нибудь касающееся всех нас известие, вот и играют на лице тени эмоций.

- Стилет, Клим, Висельник... Рад видеть вас всех в здоровом и относительно бодром состоянии. Седрик, ну насчет тебя и спрашивать не стоит - ты вечно бодр и болтлив. Но сегодня я хочу не просто побеседовать, а сделать нечто иное.

- Экселенц, неужто вы хотите выразить нам благодарность перед строем?

- Трепло, - усмехнулся Наставник, давно уже привыкший к подобным высказываниям гаар-гула. Действительно, за столько-то лет... - Нет, просто в нашем домене происходят какие-то странные, настораживающие вещи. Нельзя сказать, что именно опасные, но любая странность и непонятность есть возможная предпосылка к гораздо боле неприятным последствиям. Понимаете, о чем я?

- Кто-то зашевелился с непонятными пока целями, только и всего. Враждебными или нет - это не столь и важно. Важно знать, понимать и анализировать последствия.

Четко сформулировал Висельник, лучше, пожалуй, и не скажешь. Судя по всему, Наставник также был вполне удовлетворен подобным определением ситуации. А раз так, то должен малость прояснить то, что можно прояснить здесь и сейчас. Да, все верно, именно это он и сделал:

- Верно говоришь, сразу виден опыт службы в тайной полиции. Именно потому мне и нужны ваши головы. Нашему клану нужно немного перестраивать приоритеты. Не отказываться от старых, но и встраивать в них новые. Но об этом после, сейчас перейдем к тем самым неизвестным, что начали проявлять свое присутствие. Вряд ли это наши общие знакомые из церковной среды - стиль не тот, можете мне поверить.

- "Вряд ли они" еще не значит полного отрицания такой возможности, - заметил я. - А то забавно получается... Около года назад получили оскорбительный щелчок по носу, утратили важные документы, потеряли довольно ценного пленника, да к тому же Франциск, которого вы отправили в небесную канцелярию, тоже не был мелкой сошкой. И тут вдруг почти что тишина.

- Ну как тишина? - не удержался Клим. - Они же постоянно пытаются подловить кого-нибудь из нас.

- Не то, совсем не то. Это рутина, от коей мы не избавимся никогда. Я про отсутствие действительно серьезных операций. Мы ведь в этом домене еще не слишком сильны, как и почти все кланы Красного Рода - как Саббата, так и Камариллы. Разве что Носферату по неизвестной причине создали тут мощную группировку, но их помыслы лично мне остаются неведомы. Наставник, может подскажете, почему так все грустно?

Упомянутый малость призадумался, словно подбирая наиболее подходящие слова. Понимаю, не все сведения одинаково полезны, но сейчас лично мне, да и моим друзьям, нужна информация для четкого анализа. Без нее все выводы будут грешить недостоверностью. Вот он, конфликт между традициями кланов, что настоятельно рекомендуют водить Обращенных в курс дел медленно, постепенно, и оперативной необходимостью, помноженной на понимание Черепа о наших способностях к анализу и прогнозированию.

- Сейчас нашим святошам серьезная война не нужна - у них в других местах проблем хватает. Разведка клана нащупала несколько мест, где залегли Салюбри, их не самые второстепенные базы, и теперь у церковничков появилась сильная головная боль. Увы, Камарилла нам здесь не особый помощник, они как-то странно рассуждают о степени опасности этих ренегатов. Пришлось нашим Иерархам, скрипнув зубами, вновь соединять штурмотряды со Стаями Саббата, особенно Цимитсу.

- Оно и неплохо, - ехидно откомментировал Висельник. - Общая цель способна не то чтобы сблизить позиции, но прекратить, наконец, остатки тех давних недоразумений, что были между нашими кланами.

- Это понимаю я, скрепя сердце, поймет и Фердинанд - Третий из Пяти Иерархов, обративший меня - зато остальные четверо пока не слишком готовы забыть минувшую войну всех против нашего клана. Войны, где Цимитсу сыграли самую, пожалуй, жесткую роль. Пока что рано, и мы можем только вот так сотрудничать в отдельных случаях, сохраняя максимальную сдержанность и осторожность пополам с подозрительностью. Тут поможет только время, а заодно и новое поколение Сородичей в обоих кланах.

- Наставник, мы малость отвлеклись от темы... Мне, в конце концов, для данного случая не столь важны мотивации Носферату, закрепившихся здесь, могу обойтись и без кое-каких иных деталей. Зато знать, не было ли каких-нибудь серьезных трений с другими кланами Камариллы... Вот это уже необходимо. Они могут исподтишка подложить кактус на сиденье кресла и заявить, что так оно всегда было. И, конечно же, что именно за мелочи вас насторожили.

- Разумно, Стилет, не придерешься. Кланы Камариллы я тоже не стал бы исключать, за вычетом Носферату и Малкавиан. Первые начинают слишком уж серьезно с нами сотрудничать, тому причин много, но суть одна - пакостить не в их интересах. Без вариантов. Малкавиане же... Нет, они при всем желании не могут оставаться незамеченными, их стиль действия хоть и чрезвычайно эффективен, но совершенно безумен и неповторим.

Тут с ним нельзя было не согласиться. Клан Малкавиан действительно нельзя было спутать ни с кем и никогда. Безумие и разум, сплетенные в единую сеть... С ними говорить и то сложно, хотя им самим это не доставляло ни малейших проблем. Да и Носферату тут не стали бы скрытничать. Да, у них есть свои тайны, свои секреты, но вовсе не те, что заставили бы Черепа серьезно насторожиться. Зато остальные пять кланов ой как могли бы.

- Тореадоров тоже можно отставить в сторону, - продолжил Наставник. - Эти никогда не были способны на мало-мальски серьезные действия. Менталитет клана не тот.

- Да они, экселенц, вообще непонятно как до сих пор целы и не уничтожены, - жизнерадостно оскалился гаар-гул. - Даже магией никакой не владеют, кроме изначально присущей всем Сородичам. Им, видите ли, и этого достаточно для сибаритствующей жизни без печалей и забот. Сибаритствующие декаденты, и это самое мягкое, что о них сказать можно.

- Не о них речь. Бруджа нас сильно не любят, Вентру. А где Вентру, там и Гангрел в стороне не окажутся.

- А если сами?

- Знаешь, Седрик, и этого нельзя исключать. Они с самого начала считали, что наш клан и не Сородичи вовсе, а так - случайная ошибка, которую необходимо исправить.

Это точно, снобизм у этих четырех кланов Камариллы ой как присутствует! Да, у Тореадоров в том числе, просто у них возможностей около нуля, да и опасения показывать сию эмоцию в открытом виде присутствуют. Дело в том, что мы, Тремеры, стали Сородичами не от полумифического Основателя и Патриархов - сомнительно что мифических, зато весьма опасных и малоприятных созданий - а как результат магических ритуалов, что провели над собой семь действительно великих магов. Они и стали Иерархами клана... Правда, потом их осталось всего пятеро, ну а Обращения стали проводиться обычным для Сородичей методом - так оно не в пример проще.

- Экселенц, а ты не забываешь еще об одном варианте?

- Ликантропы... Нет, и захочешь, так не забудешь, - скривился Череп. - Вполне могут начать свои звериные забавы. Лунный Круг - организация довольно пакостная, к тому же совершенно закосневшая в установленных раз и навсегда догмах.

- Послушайте, глубокоуважаемое начальство, - не выдержал я. - Надо бы, наконец, изложить ситуацию. Все сказанное хорошо как преамбула, но никак не в качестве основы. Факты, факты нужны! Для начала те, что вызвали подозрение.

- Ладно, слушай факты... Их хватает, к тому же они столь запутанны, что сложно будет собрать общую мозаику.

А вот при этих словах стало ясно, что началось самое интересное для аналитика - выдача информации, на основании которой и делаются все выводы как о уже случившемся так и том, что еще только должно произойти. Послушаем, разберемся или, по крайней мере, попытаемся это сделать.

Глава 2.

Факты... Их было вполне достаточно, но Наставник оказался прав - четких выводов пока что сделать было нельзя. Впечатление такое, что в городе появились некие загадочные личности, всерьез присматривающиеся к тем объектам, которые представляли интерес для нас, Красного Рода. Странные субъекты возле тех мест, что мы используем для финансовой поддержки... Нет, они не угрожали и даже не причиняли каких-либо неприятностей, просто прощупывали местность, словно присматривались на будущее.

Там, где любили порой собираться Сородичи, тоже чувствовалось присутствие. Нет, не прямое, его бы сразу заметили - косвенное, на грани восприятия и то не в то время, когда мы там были. Наблюдение и ничего больше - ни активных действий, ни следов мистического воздействия.

- Хитрые бестии, - досадливо поморщился Наставник. - Специально не показываются там и тогда, где есть хоть малейшая возможность столкнуться с Сородичами, владеющими магией на высоком уровне. Да они вообще стараются с нами не пересекаться. Вот только это до поры до времени.

Факт... Никто не будет вечно скрывать свое присутствие - такое положение вещей сохраняется лишь до того момента, пока она выгодно той самой стороне. Какой? Это и хочется выяснить.

Понятно, что именно так обеспокоило Черепа - скрытность на высоком уровне и непонятные цели заслуживают того, чтобы как следует разобраться с ситуацией. Любопытство, оно ведь разное бывает. Могут просто собирать информацию для архивов, а могут на ее основании и боевой рейд учинить, что для нас будет не слишком приятно ввиду не самого мощного контингента клана в домене. А вот почему остальные кланы не чешутся? Примерно так я и спросил у Наставника, на что был получен четкий и весьма обстоятельный ответ:

- Носферату у себя ничего подобного и не замечали. Из чего можно сделать два вывода. Один состоит в том, что их решили обойти стороной во избежание неприятностей. В конце концов, этот клан почти идеален в качестве шпионов и разведчиков. Действительно, их лучше не трогать и всем это известно. Второй вариант... За ними тоже следят, но делается сие столь виртуозно, что наши союзники не в состоянии заметить.

- Второй вариант, как я понимаю, значительно хуже, - едко откомментировал Висельник. - Я, например, с трудом могу представить тех, кто сумел бы следить за Носферату.

- Я тоже. Но теоретически нужно учитывать все без исключения варианты. Узнавать же у остальных кланов... Пока что преждевременно, ведь это вполне может оказаться инициатива тех же Вентру или Гангрел. Последние, кстати, очень неплохо умеют оставаться незамеченными. Город только не любят. Но эта нелюбовь ничуть не мешает им при необходимости долго в нем находиться и действовать вполне эффективно.

- Душевно... Но хочется подвести промежуточный итог того, что мы имеем,- усмехнулся я. - С ходу отметаем Носферату, Малкавиан и кланы Саббата. Маловероятны церковники, не исключено присутствие других кланов Камариллы. Плюс ликантропы с их драным Лунным Кругом. Зацепок по сути ноль, и с чего начинать- лично вам неизвестно. Так?

- На пустые шансы я и не рассчитывал бы поймать. Есть кое-что, но ловить рыбку придется даже не в мутной воде, а в самом настоящем болоте.

- Поясните, Наставник.

- Охотно. Эти таинственные любопытствующие появляются во всех местах, которые представляют для нас интерес. Значит нужно выбрать одно или несколько из них и проверить, действительно ли там есть на что обратить внимание.

- Слишком оно все просто... так не бывает.

- Верно. Но это только первый этап плана. Осуществите его, а дальше посмотрим, как оно ложится на те гипотезы, что могут быть высказаны.

- Решили использовать нас как "независимых" наблюдателей, не обременяя предварительной информацией? Все верно?

- Да, Стилет, все так и есть. Поэтому сейчас берешь Висельника, садитесь в экипаж и направляетесь прямиком в оружейный магазин Прохорова. Где он расположен, вы и так знаете, что ему говорить тоже. Потом можете проехаться к конторе Щеглова, порасспрашивать, походить вокруг. Ну да вас учить не буду, ни к чему оно. А Клим тут останется, у нас с ним еще боевая подготовка не закончена...

Эстет Череп, с какой стороны ни посмотри. Опять будет гонять беднягу Клима по системе своих боевых участков, подсовывая новых и новых противников. Оно и правильно, пусть, наконец, привьет моему другу понимание того, что огнестрельное оружие - это, конечно, хорошо, но без клинка не обойтись, особенно в новом мире. Пусть вдолбят это ему в голову как непреложную данность.

К тому же в особо тонких делах Клим... не слишком полезен, в отличие от тех вариантов, где требуется напор и экспрессия. Вот там он как рыба в воде. Здесь же потребуется более изящная партия, которую придется провести незаметно по мере возможности. Хотя насчет незаметности я погорячился - суть нашего визита легко прояснится. Но... декорум приличия соблюдать надо, таковы уж правила, установленные для всех тайных операций давным-давно.

***

День. Пусть довольно пасмурный, но все же день, чтоб его. А это значит, что приходится максимально осторожно относиться к солнцу, что может того и гляди выглянуть из-за тучек. Не смертельно, но крайне болезненно, особенно для нас - Сородичей, чей срок с момента Обращения очень невелик. Со временем вырабатывается привычка, определенного рода иммунитет, но пока что о нем остается только мечтать.

Так что экипаж остановился прямо возле входа в оружейный магазин, чтобы не доставлять излишних неудобств для нас родимых. Вроде не самое известное место в городе, где торгуют оружием, но на самом деле это был своего рода перевалочный пункт, где можно было достать все - от охотничьего ножа до митральезы (митральеза - своеобразный механический пулемет, довольно широко использовалась во второй половине XIX века). Ну а хозяин - Виктор Прохоров - личность, известная во всех отношениях. Скользкий субъект, мог продавать что угодно и кому угодно, но определенной грани все же не переходил, что и спасало его шкуру от действительно серьезных неприятностей.

Да уж... Это я излагаю то впечатление, что сложилось у меня о нем в бытность еще человеком, а не Сородичем. Тогда он оказывал некоторые услуги даже не Третьему Отделению, а лично мне... Правда делал это с какой-то хитрецой, и я действительно не мог понять, чем вызвана эта уверенность в собственной безнаказанности. Создавалось впечатление, что он находится под покровительством некой мощной системы, но вот какой - тогда было совершенно непонятно. Сейчас же все встало на свои места. Клан Тремер и был той организацией, что использовала его в своих интересах, а заодно давала некоторую защиту и помощь. Разумеется, вовсю используя торговца оружием в своих целях.

Естественно, в качестве кандидата на Обращение он был совершенно неинтересен - не тот типаж - но на своем месте поставщика оружия и финансов полностью соответствовал. Возникает вполне логичный вопрос... Зачем ему все это? Хм, тут сочетание страха перед Красным Родом, признательности за уже оказанные услуги и те, что могут только возникнуть в будущем. К примеру, здоровье ни за какие деньги не купишь, зато некоторые знания пугающих покровителей помогли месье Прохорову избежать прогулки в один конец на местное кладбище. Еще кое-какие случаи наличествовали, так что ему грех жаловаться на то, что с него тоже требуют определенного рода услуг. К тому же Череп особо и не жадничал - снимал процентов десять с выручки, а заодно и полную безопасность гарантировал, в том числе и от конкурентов, если они вдруг решали использовать жесткие методы.

Да, был я тут, причем неоднократно... Любой посетитель попадал в небольшую комнату, где ничего не свидетельствовало о том, чем именно занимается хозяин сего заведения. Несколько мягких полукресел, пара столиков и конторка, за которой восседал обычно даже не сам Прохоров, а один из его приказчиков. Торговец оружием здраво рассудил, что навязчивым зазывальством клиентуры пусть занимается всякая мелюзга, а тут заведение серьезное во всех отношениях, начиная от ассортимента и заканчивая ценами. Вот и сейчас там восседал какой-то слабознакомый типус с довольно невыразительной внешностью, увлеченно делающий пометки в толстой конторской книге. Наверное, прибыли пересчитывает...

- Уважаемый, позовите хозяина, - попросил я человека за конторкой.

- Извините, хозяин занят... Может быть, я могу быть вам полезен?

- Сейчас он освободится. Передай, что гости из Вены прибыли.

- Сию минуту, - мгновенно зашевелился тот и через несколько секунд в комнате его уже не наличествовало.

Что ж, пароль прозвучал, вот он и засуетился. Прохоров очень четко вбил в голову всем своим работникам, что упоминание определенного города и гостей из него должно вызывать самую скорую и положительную реакцию. Да и вообще вежливость и тактичность для промышляющих подобного рода негоциями просто жизненно необходимы. Клиенты, особенно крупные и солидные, являются народом нервным, очень чувствительным и щепетильным в некоторых вопросах. Неосторожно сказанное слово, и вот уже отношение к хозяину может смениться на настороженное, а то и неприязненное. Разная клиентура ведь попадается, ой какая разная!

Иногда могут найтись и те, кто попытается, не заплатив ничего, получить многое... Проще говоря, грабануть контору Прохорова, получив и нужное оружие, и деньги в качестве приятного дополнения к полезному. Ан нет, не так все просто. Вот ниша, скрытая за портьерой, а там сидит в полной готовности один из людей Прохорова, готовый в случае необходимости поработать и кулаками, и револьвером. Несколько скрытых бойниц, откуда также можно перестрелять особо резвых людей, не желающих вести дела, как положено в приличном обществе. Нет уж, считать затею с грабежом простой и легкой было бы несколько глуповато. Ну а в случае серьезных неприятностей... На сей случай предусмотрительный торговец и заискивал перед кланом Тремер, великолепно понимая, что лучшей защиты ему вовек не найти.

- Ты посмотри, быстро появился, - слегка улыбнулся Висельник, глядя на Прохорова, вошедшего в комнату. - Не узнает, что тут скажешь.

- Узнает, а нет, так напомним.

- Стоит ли?

- А какая разница? Нам от этого ни горячо, ни холодно. Он полностью на нас завязан, и болтать не в его интересах.

Странные вроде бы слова, но на самом деле тут все вполне очевидно. Дело в том, что практически любой Сородич может в определенных пределах трансформировать свою внешность. Разумеется, серьезные изменения доступны разве только Цимитсу, этим мастерам Магии Трансформ, способным создавать из своего тела любую форму и менять их быстро и легко, словно надоевшую одежду. Ну, еще Гангрел, что могут трансформироваться в полузвериный облик, но это не совсем то... Зато изменить черты лица, цвет глаз, слегка подкорректировать мышечную массу - это по силам любому из нас. Да, это немного, зато спокойно и в любое время.

Именно потому нас не узнал приказчик Прохорова, да и он сам не выразил никакого узнавания. Разумеется, появился мгновенно, а что ему еще оставалось, коли услышал ключевую фразу, обязывающую повиноваться и проявлять всемерное содействие... К тому же у каждого из нас на пальце обитал серебряный перстень с эмблемой клана - чашей с кровью и обвившейся вокруг змеей.

- Добрый день, уважаемые господа, - Прохоров старался держаться относительно независимо, но в то же время с максимальным пиететом. - Вам удобнее здесь поговорить или в более приятном месте?

- Помнится, есть тут один уютный кабинетик, там, внутри. Нас он вполне устроит. Ну и разные мелочи вроде сигар, коньяка и прочего нас несколько порадуют. А выходить куда-либо мне не слишком желаемо. Все ясно?

- Не извольте волноваться. Сейчас все сделаю. Разрешите проводить...

- Разрешаю.

Забавно, однако... Следуя вслед за торговцем, я чувствовал фон его мыслей, не особенно и напрягаясь, зная, что он сейчас находится в полном недоумении и душевном раздрае. Понимаю... Голос то я менять и не стал, вот он и находится в полном недоумении. Год с небольшим - довольно серьезный срок, чтобы не слишком хорошо помнить того, кто исчез с горизонта, но все же память человеческая не столь коротка. Особенно у подобных личностей.

Прибыли. Место ничуть не изменилось - все тот же небольшой, но довольно уютный кабинет, где торговец предпочитал вести дела с наиболее серьезными клиентами. Спокойная атмосфера, довольно богато отделанные стены. И, конечно же, пара замаскированных бойниц, куда без них... Правда, на сей раз там народу не наблюдалось - Прохоров великолепно понимал, что не во всех случаях подобные меры предосторожности полезны. Череп как-то упоминал, что в начальный период "знакомства" ему не понравились подобные посторонние личности и он малость пошалил, обрушив на не слишком развитый разум охранника ментальный удар, в результате которого тот устроил пальбу по всем углам. Подобное хозяин сего заведения запомнил очень хорошо и устраивать самодеятельность более не пытался.

Мы с Висельником, само собой разумеется, попытались устроиться с максимальным комфортом... Место привычное, даже мебель та же, так что все просто в ажуре. Теперь подождать с минутку, пока принесут кофе, коньяк, сигары и прочие составляющие малого комплекта для ведения приличной беседы в комфортных условиях. Ага, прибыла вполне миловидная девчушка, принесла поднос и, виляя попкой, удалилась. Хм, неплохая фигурка, вот только при серьезном разговоре явно она здесь лишняя будет. Что ж, начнем.

- Что Виктор, совсем старых знакомых не узнаешь? - усмехнулся я, практически мгновенно возвращая лицу привычный облик.

- Увы, но умение смотреть сквозь внешность не входит в число талантов нашего специалиста по оружию, - эхом откликнулся Висельник, также принимая изначально заложенную природой внешность. - Ничего, пусть привыкает.

Да уж, столь картинно отвисшая челюсть могла вызвать разве что улыбку самых ехидных вариаций. Понимаю, дело тут даже не в очередном проявлении нечеловеческих способностей - месье Прохоров уже имел возможность видеть кое-что. Просто он ну никак и ни при каких условиях не ожидал, что сразу две грани его связей с сильными мира сего окажутся ни с того ни с сего слитыми воедино.

- Р-ротмистр Градов... - мгновенно припомнил он мою бывшую человеческую фамилию.

- Уже не ротмистр, уже не Градов, да и вообще... Но это детали, которые к вам, любезный, никакого особого отношения не имеют. У меня другие дела, другие вопросы, и вы на них сейчас будете отвечать.

Мысли то как резво в голове забегали, просто забавно ощущать. Беспокоится о делах скорбных, делах финансовых. Самое для него страшное, если мы сейчас скажем о чем-то вроде необходимости поделиться своим благосостоянием. Просто прелесть, до чего примитивная психология у всех торговцев. Так было, так есть, да так оно и останется на веки вечные. Главное - деньги, нажива во всех ее возможных вариантах. Именно поэтому тех, кто считает деньги одной из главных целей и не стоит допускать ни в какие серьезные игры. Так или иначе, но сия отнюдь не возвышенная страсть проявится и принесет свои горькие и малосъедобные плоды.

- Как там ваш промысел идет? - меж тем спросил Висельник. - Все в порядке, клиенты не шумят, никаких неприятностей не происходило?

- Все в порядке, заказов много, все довольны, - удивленно захлопал глазами Прохоров. Он действительно не понимал суть вопроса, но сие было исключительно его личной заботой.

- А странных происшествий не было? - упорствовал Висельник. - Непонятных, быть может почти незаметных, но вызывающих неоднозначные эмоции.

- Нет, ничего. Вы скажите что нужно, я вспомню!

Вспомнит он, как же! Тут ведь расчет вовсе не на его память, а на наличие хоть чего-то иного, чуждого и непонятного. И его слова не играют ровно никакой роли, тут нужно, во-первых, лично знать человека, а во-вторых, уметь влезть в его разум. Потому и послал Наставник именно нас.

Почему, если он сам на несколько порядков лучше умеет работать с разумом, ментальным воздействиям изымая любую или почти любую информацию? Не говорю уж о основанных на тех же принципах боевых заклятиях... Я не понимал до этого самого момента, но сейчас смысл начал прорисовываться. Отношения Черепа с торговцем оружием носили исключительно деловой характер, он мог только предполагать о его ЕСТЕСТВЕННОМ поведении, и никак не был в состоянии отметить тончайшие нюансы. Замечу, раньше их не смог бы заметить и я - не было тех знаний, что Наставник вложил в мою голову за время, прошедшее с момента Обращения.

Висельник продолжал прощупывать собеседника то с одной стороны, то с другой, не особенно рассчитывая на результат, но зная, что это нужно мне для несколько иных целей. Впрочем, цели те же, но путь к их достижению совсем иной, не в пример более сложный, но дающий хоть какие-то шансы. Шансы пусть приблизительно, но очертить контур загадки, которая действительно имела место быть. Я просто чувствовал некую неестественность, с которой Прохоров отвечал на задаваемые Висельником вопросы. Нет-нет, да и проскальзывало воздействие кого-то постороннего, но выполненное столь мастерски, что и действительно специалист в ментальном воздействии вполне мог оказаться в дураках. Даже Череп... Не факт, но вполне вероятно.

Хитер, змей, ой как хитер! Выходит, он предполагал нечто в этом роде, раз направил сюда нас. Ох вернемся, я непременно задам вопрос! И все равно, до чего же грамотно тут поработали... Вполне можно сравнить с действиями художника высочайшего уровня, взявшегося за подделку картин старых мастеров. Там ведь берут действительно старый, тех времен, холст, смывают с него краску, чтобы ее же использовать. В общем, не придерешься и почти не отличишь. Аналогия, кстати, очень даже уместна, только тут вместо холста подлинная личность и реакции человека, но стерты крошечные кусочки полотна жизни, а вместо них добавлена практически идеальная имитация.

Смысл? Право слово, не могу знать. Сейчас достаточно и того, что я уловил чье-то присутствие, причем на очень и очень высоком уровне. ПОКА этого вполне достаточно. Поняв это, я сделал знак Висельнику, что пора бы и сворачивать беседу, благо все возможное мы узнали.

- Ну и хорошо, что ничего не случилось и наше беспокойство насчет происков конкурентов, что могли бы создать вам проблемы, оказалось ложным. Однако, при малейшей необходимости вы можете рассчитывать на нашу поддержку.

- Мой друг прав, - подтвердил я. - Если что, то мы непременно вновь навестим вас, любезный. А пока... мы удаляемся. Провожать не стоит, дорогу мы великолепно помним.

***

Бр-р! На улице солнышко проглядывает сквозь пелену облаков - неприятная погода для таких как мы. До экипажа хоть очень близко, и на том спасибо. Ну а внутри все прилично - солнышко не проникает, а значит можно чувствовать себя вполне комфортабельно. Запряженные Твари, внешне неотличимые от обычных лошадей, тронулись легкой рысью, повинуясь мысленному приказу, вот только направление движения пока что было совершенно произвольным. Так, легкая прогулка...

- Ну что, Стилет, поедем к Щеглову, в его букмекерскую контору? Или и так все ясно?

- С одной стороны, подтверждение не помешает, но с другой...

- Может насторожить тех, кто нас интересует, - продолжил Висельник еще не сформировавшуюся мысль. - Тогда не будем рисковать и вернемся к Черепу, чтоб этого прохвоста на сто частей разорвало. Знал ведь, пройдоха, что мы тут обнаружим.

- Скорее не знал, а предполагал.

- И так может быть. Но уж вероятность этого предположения была чрезвычайно высокой. Ну так что, возвращаемся за дополнительными указаниями?

- Ага, именно так. А еще с очень ценной информацией, которую надо как-то интерпретировать. Пусть Череп и помучается, оформляя смутные впечатления от ментального воздействия в целостную картину. Хоть по нашим ощущениям, хоть сам этого Прохорова потрошит. Ладно, едем, скоро узнаем, что из всего этого выйдет.

Глава 3.

Череп в чрезвычайно взбудораженном состоянии рассекал библиотеку взад вперед. Нет, не в разъяренном, тут совсем другая картина... Просто вид у него был похож на того, у кого сбылись те гипотезы, коим и радоваться то особо нечего. А ведь мы с Висельником всего лишь четко и подробно доложили о произошедшем, а заодно и постарались передать возникшие ощущения насчет ментального воздействия на разум торговца оружием.

Да что там Череп, тут и Седрик заметно для всех утратил часть своей постоянной веселости. А вот это уже было признаком того, что дело довольно серьезное и чем-то неприятное как раз для него, гаар-гула.

- Так может все-таки кто-нибудь объяснит, в чем здесь проблема? - проворчал Клим, играющий сразу с двумя револьверами солидного калибра.

- Придется, - усмехнулся Наставник, прекращая ходьбу по библиотеке. - Сами знаете, как у других кланов обстоят дела с ментальными забавами... Лучше нас ими владеют только Вентру. Но для воздействия такого уровня нужны действительно мощные специалисты, а таковые в нашем домене вроде не наблюдались. Но и тут я могу ошибаться.

- То есть церковников отметаем.

- Висельник! Ну какие тебе святоши, это же не их почерк. Здесь тончайший хирургический инструмент, я у этих служителей веры мясницкий нож. Изящества в их технике нет, не было и вряд ли появится. И про Салюбри, ренегатиков родимых, тоже не стоит думать. Они вообще такого рода воздействиями на разум не занимались. Переплавить сознание могут, но опять же это сразу видно, ну прямо за версту.

- Наставник, да просто нет у вас в голосе уверенности, что тут Вентру покопались. Не слышу я ее, уж не обессудьте!

- Я и сам ее не слышу, в этом беда, - проворчал тот. - Лучше бы это были Вентру. Тогда это обычные забавы меж кланов... Очередная грызня внутри Камариллы, передел зон влияния, конроль за финансовыми потоками. Суеты много, зато крови не предвидится, что очень сейчас важно. Дело привычное, пусть порой и весьма сложное. К сожалению, есть и другой вариант, более серьезный, ведущий к малопредсказуемым последствиям, и реагировать придется быстро, жестко и с непонятными перспективами. Слышали что-нибудь о Смотрителях Перекрестков?

Вот так фортель! Клим особого внимания не обратил, хоть и слышал это название. Зато вот Висельник изумленно присвистнул и даже положил на стол тасуемую колоду карт Таро. Да, дела... Тогда понятно и хмурое выражение гаар-гула, который не понаслышке долен знать об этих красавцах. Наверняка сталкивался, да еще и в личном общении...

Смотрители Перекрестков. Один из прайдов Лунного Круга - системы, объединяющей большую часть прайдов оборотней. В настоящий момент в нее входят следующие кланы: Потрошители, Мусорщики, Мораны, Смотрители Перекрестков, Жрецы, Клыки и клан Ульфхеднара.

Неприятный прайд, очень неприятный из-за той области магии, в которой его представители достигли практически идеала. Все, так или иначе связанное с ментальной сферой - их конек... Однако, как ни странно, есть и относительно слабое звено - мощные боевые заклятия, способные вскипятить мозг противника или за пару секунд сделать покорную куклу, им не слишком удаются. Удаются, спору нет, но не слишком. Если предположить поединок между Тремером или тем более Вентру с одной стороны, и Смотрителем Перекрестков с другой, причем оба поединщика будут пользоваться только ментальными ударами, то результат будет для ликана плачевен. Ему просто не хватит мощи тех самых боевых вариаций воздействия на разум противника.

Странно звучит, но так оно и есть. Можно провести аналогию, когда попытаешься тонкой, изящной шпагой заблокировать двуручное чудовище вроде фламберга или клейморы. Жестко заблокировать, не свести, не избежать удара, а именно принять в стык. Нет у них той силы, необходимой для удара, зато в другом аспекте они очень сильно превосходят нас, Сородичей. Тонкое, ювелирное воздействие на разум, такое, которое и не заметишь в некоторых случаях. Идеальная телепатия между членами прайда, не требующая почти никаких усилий - просто мечта! У нас, Тремеров, подобное работает только на близком расстоянии и то не совсем хорошо. На больших же расстояниях способны переговариваться по мысленной связи только Иерархи. Правда, с любым членом клана, этого не отнять. А вот передать другим такое умение не могут... Тут какая-то связь с тем, что они перешли в состояние вампиров не путем Обращения, в отличие от нас.

Казалось бы, что стоило Обращать других тем же способом? Умение-то крайне полезное, способное в некоторых ситуациях предоставить пару лишних козырей в выпавшем раскладе. Ан нет, не все так просто. Принято отговариваться очень большой сложностью и повышенным риском процесса, но я, как склонный анализировать любую мелочь, уверен, что тут нечто иное. К примеру, можно предположить, что разработавший эту методику не только в теории, но и проводивший ее на практике Иерарх как раз и был среди тех двоих, что погибли во время войны с остальными кланами Красного Рода. И теперь теория осталась, зато применять ее на практике... малость боязно.

Что так? Тут вероятно, что слова о сложности и риске не есть обычные отговорки. Да к тому же стоит вспомнить очень солидные познания Иерархов в оккультизме еще ДО этого ритуала. Ну да ладно, это лишь предположения. Так или иначе, но умение так и остается недоступным.

Ах да, еще Малкавиан вспомнить стоит... Эти вроде что-то подобное могут. Некоторые из них, по крайней мере. Но попробуй у них спроси. Если и ответят, то ответа не поймешь! А они не слишком любят делиться своими безумными тайнами. Да и можем ли мы, остальные кланы, их воспринять? Весь их стиль плетения чар не укладывается в голове. Ну да отвлекся я что-то...

- Все мы знаем, кто это, - скривился Висельник. - Но лучше всех знает ликанов тот, кто имел к ним прямое отношение. Не так ли, Седрик?

- Так, так, будь оно все проклято! - взревел тот словно дикий буйвол, которому наступили на ценную часть организма. - Когда Лунный Круг уничтожал нас, Танцующих под Черной Луной, эти Смотрители оказались вездесущими... Они координировали все действия Круга, идеально координировали.

- Не о том говоришь, Седрик... Сейчас не стоит, другой вопрос более важен.

- Понимаю, экселенц, - гаар-гул сбросил накал эмоций, перехлестывавший через край. - Просто старые раны, они всегда способны вновь разболеться. Особенно такие, после которых от Танцующих осталась жалкая горстка. Да к тому же все кроме вас, Тремеров, считают, что нас уничтожили полностью. Хотя... мы уже давно стали вами, Тремерами. Наша клятва срока давности не имеет, мы все помним. Ирония судьбы - ликантропы стали неотъемлемой частью клана Красного Рода.

Да уж, судьба тут действительно скорчила причудливую гримасу, тут я полностью был согласен с гаар-гулом. Ликантропы... и вдруг уже не совсем они, а почти Сородичи. Да уж, гримасы реальности. Седрик меж тем продолжил, сменив тему на ту, что и желали от него услышать:

- Если Старейшины Лунного Круга пускают вперед Смотрителей Перекрестков, то это пахнет началом чего-то серьезного. Не обязательно в ближайшие дни или даже месяцы. Но задуматься нужно. Ну зачем им отдельно взятый торговец оружием? Не нужен! А вот если они шастают по всем углам нашего домена, тогда совсем другая картина получается.

- Сбор информации о наших сферах влияния в домене? - предположил я. - Попытка понять, какой клан и на что именно опирается, где находится структура обеспечения и тому подобные прелести?

- Скорее всего. Лунный Круг не любит города, но еще больше он не любит нас. Всем известно, что попытки ликантропов ослабить, а в идеале и уничтожить Красный Род были всегда. Похоже, в нашем домене разворачивается очередной этап этого вечного противостояния. Да и сильные у них тут позиции, забывать об этом никак не стоит.

- Ты имеешь в виду, что они тут давно, а мы не очень?

- И это тоже, но не только это. Там, где природа, там и источники мощи ликанов. Кеарны... Все про них знают?

Как же... Куда ж мы без кеарнов! Нет, мы то без них обойдемся спокойно, а вот ликанам без сего явления жить весьма неуютно. Кеарн - такое специфическое место, где силы природы и стихий как бы концентрируются в одном месте, становясь наиболее доступными для использования. А где сила природы, там и ликаны непеременно обоснуются. Вот только эти самые кеарны постоянно на одном месте не находятся, периодически перемещаясь в полностью хаотическом порядке. Не столь часто происходят эти самые перемещения, но все же.

- Ну и что? - фыркнул Клим, не совсем понявший суть сказанного. - Вот и сидели бы в своих лесах и прочих очагах девственной природы. Какого им здесь понадобилось?

- Тут очень тонкая игра Старейшин Круга, - улыбнулся Череп, перебирая свои любимые четки. - Они очень умело поставили себе на службу ту теорию, согласно которой развитие человечества и рост его знаний несет с собой уменьшение сил первозданной природы. Следовательно, слабеет и сила кеарнов, то есть часть сил самих ликанов будет истончаться, ослабевать. Поэтому многие не слишком умные представители рода оборотней и будут всячески пакостить нам в меру своих сил. Тут ставка на инстинкты зверя, что играют очень важную роль в их психике. Ведь зверь очень часто склонен сначала напасть, причем не всегда понимая, что порой нужно еще и подумать.

- Вряд ли Старейшины этого Круга не умеют думать.

- Верно, они совсем другие. Но прайды ликанов - это по большей части совершенно отличная от наших кланов система, - парировал Наставник выпад Висельника. - Там есть верхушка, которая мыслит, и есть остальные, которые только подчиняются. Разумеется, есть и уровни иерархии, но их основа - тупое, нерассуждающее подчинение высшим и требование того же от нижестоящих. Этот примитив был заложен в незапамятные времена и с тех пор совершенно не изменился. Именно ЭТО и есть основная причина медленного, но верного упадка прайдов, большинства из них. Только те, кто находится за пределами Круга, достигают значимых результатов. Вот только отношение к ним варьируется от просто недоверия до откровенной ненависти.

- Извините, но даже внутри Лунного Круга прайды отличны друг от друга.

- Тоже верно. Ульфхеднарам безразлично все, кроме возможности с кем-нибудь сцепиться. Потрошители люто ненавидят всех вне Круга, да и с умом у них плохо. Мораны тоньше и опаснее, но по сути очень похожи на Потрошителей. Другие... У каждого свои особенности, но об этом после. Теоретические расклады - нужный вариант, но сейчас нужна информация из первых рук. Я о других кланах Камариллы.

- Так они нам ее и предоставят. Наперегонки побегут, чтобы только доставить Тремерам такое удовольствие.

- Тихо, тихо. Ехидство без соответствующего повода не есть сильная сторона. Видишь ли, порой из болтовни и случайных обмолвок можно узнать много больше, чем тебе хотят и желают рассказать. особенно хорошо это получается, когда вокруг очень много Сородичей, причем многие из которых не слишком еще искушены в хитросплетениях интриг.

Однако... Ход мыслей Наставника начинал обретать вполне реальную форму. то есть состыковываться с окружающей нас реальностью. Он просто подводил нас к тому варианту, при котором мы могли бы попытаться узнать интересующую нас информацию на одном из тех приемов, что порой устраивали для Сородичей те же самые Тореадоры или Вентру. Разумеется, их посещали далеко не все, но и тех, что там окажутся, вполне хватит для такой затеи. Я только и мог, что усмехнуться, осознав простоту предлагаемого нам хода. Никакой сложности, зато эффект вполне стоит затраченного времени.

- Что, Стилет, понял, о чем я?

- Конечно же, Наставник. Вы предлагаете нам украсить своим присутствием один из устраиваемых теми же Тори приемов, где не только поволочиться за милыми, но глуповатыми представительницами этого, с позволения сказать, клана, но и попробовать выяснить разного рода сплетни. Именно сплетни, причем совершенно вроде бы бессмысленные... Потому что только так реально из кучи хлама выбрать несколько слов и фактов, что помогут или опровергнуть гипотезу или окончательно ее подтвердить.

- И опять верно. Мне, сам понимаешь, там появляться не с руки. Слишком редкое событие - мое там присутствие, да и не совсем мой уровень - устал я от шумных компаний за пару веков. И не смейся, сам поймешь потом, что иногда захочется побыть в узком кругу долгое время - десяток лет или около того. У людей подобные периоды длятся днями и неделями, ну а мы нуждаемся в иных системах отсчета. Но и это опять же только моя особенность...

- Когда сие эпохальное событие? - заворчал Клим. - Компания молодых красавиц не повредит, а то в последнее время одни тренировки навалились. Был бы настоящий бой, тогда другое дело.

- Будет тебе бой. Всем будет и кровь ручьями. Где Красный Род, там и сия жидкость, дарующая жизнь и бессмертие. Но сегодня к полуночи небольшой прием у баронессы Зейгерс намечается. Туда и отправитесь. Висельник!

- Внимательно слушаю...

- Правильно, слушай. Если тебе не столь уж сильно хочется присутствовать там, то можешь остаться. Попробуем создать прогноз действий по нескольким возможным вариантам. Ты ведь Таро не забросил?

- Нет конечно. Наоборот, пытаюсь нейтрализовать влияние мистической составляющей Сородичей и людей, что владеют...

- Не сейчас, после поговорим. А то ты слишком уж усложняешь то, что можно и более просто сказать. Точно не желаешь в гости к баронессе?

Висельник только скорчил совершенно нелицеприятную гримасу. Оно и понятно, больно уж последний визит специфическим получился. Баронесса Зейгерс, она же в человеческой жизни Полина Сархова, была той самой причиной, по которой он не хотел какое-то время там появляться. Случилась небольшая заварушка пару недель тому назад, когда мы с Климом и Висельником заглянули туда на какой-то очередной праздник, непонятно чему посвященный.

Друг мой уже давненько проявлял серьезный интерес к хозяйке дома, причем был отмечен взаимностью баронессы-Тори. Действительно, фигурка и личико великолепные, светскую беседу поддерживать умеет, да и в остальном весьма и весьма... Глубокого ума только нет, да желания к чему-то стремиться (последние моды в расчет не беру) - так это для всех Тореадоров характерно. Ну а в ту самую ночь, когда и случилось маленькое... недоразумение, какие-то ангелы принесли Тореадора прямо из Парижа. Однако... И не в том дело, что парфюмом он провонял выше всяческих разумных норм, а в том, что позволил себе несколько довольно двусмысленных, а местами и вовсе хамоватых высказываний о том стиле одежды, что предпочитал Висельник. Особенным вниманием парижского хлыща оказались попотчеваны окованные серебром тяжелые сапоги и хлыст, заменявший моему другу пояс.

На предложение извиниться тот как-то не среагировал... Может, просто не успел? Ну, сложно сказать, секунд десять у него было, а потом Висельник начал сам восстанавливать изначальное положение вещей. При этом самом "восстановлении" гость из града Парижа получил мощную оплеуху физического характера, к коей прибавилось и телекинетическое воздействие. Проще говоря, проехался по полу очень хорошо и далеко, носом растворив двери перед собой. Хорошо Висельнику телекинез дается, тут даже сам Череп хвалить изволил.

Вот баронесса и обиделась малость. Не за то вполне заслуженное порицание, что мой друг высказал хаму, а лишь по поводу того, что во время вытирания пыли с пола были разбиты два флакона новейших парижских духов, кои были ей в подарок предназначены. Так что Висельник временно старался там не показываться без крайней на то необходимости. Ждал, пока пройдет тоска и печаль по поводу пропавших диковинок парфюмерного искусства.

Понимал это и Череп, ну а Седрик, тот и вовсе скалился совсем малоприличным образом. А, что с него взять, этого вечно потешающегося над окружающим миром гаар-гула... Да и сам я не слишком отличаюсь, только юмор более черных оттенков. Издержки того занятия, коему я посвятил многие годы. Тайная полиция, она, знаете ли, вырабатывает довольно оригинальные черты характера. Ну да ладно, ждет нас с Климом дорога прямо в обитель прекрасной девушки-Тореадора, куда частенько любят захаживать многие Сородичи города...

***

Вечер. Солнце уже скрылось за горизонтом и теперь на небе видны лишь искорки звезд, чье сияние для меня и всех Сородичей не в пример более приятно, чем испепеляющий лик солнца. Да и людей на улицах города становится значительно меньше. Какое-то у многих из них инстинктивное опасение ночной поры, словно они боятся того, что скрывает ночь... А она ничего не скрывает. Напротив, дает возможность увидеть мир во всем своем многообразии. Но именно это и пугает некоторых. Они привыкли к своему узкому, привычному мирку, их пугает тот простор, что ночью узреть намного легче.

Мы же, Сородичи, любим пройтись ночью по улицам каменных джунглей - города, который днем и ночью предстает в совершенно разных обликах. Ночь - время таких, как мы, тех, кто любит смотреть реальности в глаза, а не скрываться за завесами общепринятых догм и непонятных ограничений.

- Хорошо вокруг...

- Верно. Чувствуешь мир вокруг как неотъемлемую часть себя, той вечной игры, что ведется нами против всего остального, - соглашаюсь я с Климом. - К тому же я еще с детства любил смотреть на ночное небо.

На сей раз экипаж был не нужен. К чему? Особняк баронессы находился всего минутах в двадцати ходьбы, да и в другие места мы точно не собирались. Ездить же на лошадях... Увольте меня от подобной радости - никогда я подобным умением не отличался, пусть это будут не совсем лошади, а Твари из лабораторий в их облике. Лучше уж пешочком, по старинке.

- Забавное место, - усмехнулся я. - Видишь, Клим, по извилистым переулочкам ходить много интереснее, чем по центральным, вполне добропорядочным даже в ночное время, улицам.

- Ты про ту небольшую стайку будущих постояльцев тюрем, что находится чуть впереди?

- Точно так. Только при излишнем их желании поживиться за чужой счет ждет этих ублюдков не каторга, а нечто более серьезное и моментальное.

- Нет, не рискнут... - отмахнулся Клим. - Их там пятеро, не резон кидаться на двух незнакомцев, которые никак не выглядят жертвами. Подождут более слабую добычу, они же, как стайка шакалов, никогда рисковать не собираются.

- Теоретически ты прав, но все равно, чего в мире не случается.

А ведь прав оказался я... Стоило нам сделать еще несколько шагов вперед, как все пятеро рванулись в нашу сторону, безмолвно и с хорошей скоростью. Не слишком свойственной, откровенно говоря, для подобных шакалят. Из оружия - ножи, грузики на цепочках. Это как раз обычно, стандартный набор уличных грабителей. Необычно поведение.

Кидаться сразу, беззвучно, без малейших угроз и прочих свойственных прелюдий... Нет, тут не все так просто. Но сначала нужно избавиться от досадной помехи, а заодно и в разуме кого-то из них поковыряться.

Несильный ментальный импульс со стороны Клима и первый из нападающих скорчился на земле и даже не помышляет ни о чем, кроме того, чтобы тихо и спокойно помереть. Ну а второго он, судя по всему, решил настрогать на мелкие ломтики, так как извлек клинок из ножен. Пусть развлекается, оно не вредно... Ну а я разберусь с остальными тремя, внимание которых оказалось приковано к моей персоне.

Простейшее заклинание Магии Крови - небольшой пульсар, сотканный из собственной крови, летит в сторону наивных созданий грабительского вида, разворачиваясь в сеть, что и окутывает двоих из троицы. Сеть не просто так, а впивающаяся сотнями крючьев и вытягивающая из жертв всю кровь, что и вернется ко мне. Несмотря на зрелищность, чары довольно легко перебить, сблокировать, но только тем, кто умеет и знает эти приемы. Для них есть другие варианты, не в пример более сложные. Вот только здесь они как-то лишними будут-с.

Так, и что же последний из мало-мальски живых наших противничков делать будет? Двое его приятелей мертвы - брошенная мной Сеть Жажды выпила всю кровь, которая сейчас мне же и будет доставлена... Еще один так и валяется в состоянии комы - Клим перестарался с силой ментального выпада. Четвертый превращается им в бефстроганов с совершенно меланхоличным видом. Так что по сути дела один он остался, как ни крути. Вот мне и хотелось почувствовать его эмоциональную реакцию. А ее просто не было и все тут! Словно передо мной стоял не обычный человек, а механизм в его облике. Ни тени эмоций, ни капли страха, да и вообще понимания, что тут вокруг происходит.

Взмах цепочкой с грузиком на конце... Так, уклонимся, а заодно носком окованного сапога в коленный сустав ударим. Хруст, и теперь мой визави и передвигаться-то толком не в состоянии. Зато боли явно не чувствует... Нехорошо, однако. Еще один наглядный пример того, что сие нападение не совсем просто так, а с какой-то не слишком понятной целью. Очередная попытка меня достать, на сей раз броском ножа. Наивно... Но упорство капитальное. Да и реакции, как я уже заметил, несколько выше, чем у обычного человека.

- Клим! Хватай его, но чтобы без малейшей магии и без перевода в бессознательное состояние...

- Как скажешь, - отозвался тот, уже будучи в полностью свободном состоянии. Ну не считать же за особую занятость извлечение остатков крови из впавшего в кому, а оттого совершенно теперь бесполезного грабителя.

Ну, все в порядке. Клим это любит и умеет - скручивать разного рода субъектов. Как ни дергайся, а от него не убежать и не вырваться. Это я всегда предпочитал нейтрализовать противника ударом, требующим не столько силы, сколько точности и скорости... У моего же друга свой стиль, более подходящий к его комплекции.

- Зачем это тебе?

- Они вели себя совсем неправильно. Не чувствовали боли, не боялись смерти, двигались несколько быстрее. Классический контроль сознания.

- Вот ты о чем, - усмехнулся Клим. - Ну, тогда размотай этот клубок, благо есть неплохие шансы.

А куда мне деться? Сейчас именно этим и буду заниматься. Благо и времени еще немного есть, до полуночи еще минут тридцать будет, так что на прием все равно не опоздаем.

Глава 4.

Потрошить разум обычных людей довольно легко даже для столь юных Сородичей как я, но тут была несколько иная картина. Меня совершенно не интересовала убогая память обычного грабителя, а вот тот нюанс, из-за которого он стал несколько иным... Это да, это ОЧЕНЬ интересно. Поэтому я и ментальную магию на нем не применял, боялся что-то повредить, стереть следы.

Так, так... Ну как же, вот и признак вмешательства. Слабенький, грубый. Полностью на какое-то время стереть все желания, оставить только инстинкты и приказ уничтожить всеми силами конкретную цель. То есть нас. Всякие же мелочи вроде боли, чувства страха и инстинкта самосохранения - их загнали в самый дальний угол. А самое главное, что объект потрошения не видит того, кто давал ему приказ. Не видел, но слышал голос. Голос, осмелюсь заметить, есть очень важный фактор. Что он означает? А то, что голосом в таких случаях пользуются лишь те, кто очень слабо способен контролировать процесс психоперестройки сознания, пусть и временной перестройки. Пардон, но до такого и Тореадоры некоторые не опустятся.

Но невидимость... Этого ни один Тори не в состоянии сделать. Загадочка свалилась на нашу голову. Ну все, больше из этого куска мяса ничего полезного не извлечь, да и крови я сегодня получил более чем достаточно.

- Клим, он тебе нужен?

- Нет, мне и так предостаточно...

Ну, было бы предложено. Резкое движение и лицо отныне ненужного мне типа оказывается повернутым туда, где раньше находился затылок. Оригинально? Да нет, такое я не раз видел, да и самому подобные "операции" производить случалось. Жестоко? Вовсе нет. Я ведь успел покопаться в разуме этого создания, и сие копание не доставило ни малейшего удовольствия. Мелок, пакостен, склонен к бессмысленной жестокости, обожал унижать и калечить тех, кто слабее его и, тем более, полностью беззащитен. Так что всего лишь устранение куска грязи с дороги, только и всего. Или раздавливание выползшего на середину комнаты таракана.

- Пошли, пожалуй.

- И то верно, - согласился я с Климом.

Все было теперь тихо, спокойно, по дороге никто попадаться не намеревался. Красота... А сам факт этого глупого и вроде бы бессмысленного нападения был очень примечателен, особенно то, что удалось считать с сознания одного из напавших. Климу не нужно было это пересказывать, он и сам великолепно ощутил все это. Зато выводы напрашивались преинтересные, и вариант был далеко не один.

Да, не один, но тем не менее предпочтительный все же наличествовал в единственном числе. Сородичи тут были вовсе ни при чем. Казалось бы, что может быть проще того, чтобы специально использовать довольно примитивные и архаичные методы воздействия на сознание. Ан нет, не так все просто. Есть СТИЛЬ, общий для всех нас, а использовать нечто совсем иное было бы сложно, очень сложно. Если предположить участие Сородичей, то тогда тут должен был поработать мастер своего дела. А суть? Не просматривается. Но если подставить в складывающуюся картину участие других игроков, которые работают с ментальной энергией несколько на другом уровне, плюс обладают способностью легко и спокойно оставаться невидимыми до поры до времени... Магия Иллюзий - очень специфический раздел стихийной магии, которую у нас применяет кто?

Именно ликантропы, собственной, так сказать, персоной. Точнее говоря, прайд Мусорщиков - оборотней, что весьма вольготно чувствуют себя в пределах городских окраин, особенно поблизости от самых непрезентабельных трущоб. Но тут надо у Наставника проконсультироваться, а может и у Седрика, как у признанного специалиста в этой области. Но в любом случае, интересный расклад начинает образовываться. Клим, воинственная его душа, не очень любит без крайней необходимости пускаться в аналитические хитросплетения. Умеет, но не любит. Вот и сейчас особого интереса к загадочному нападению не выказывает, идет себе без малейших эмоций, разве что тень удовольствия от случившегося развлечение на лице присутствует. Воин...

Ничего, доберемся до особняка баронессы, придется и ему заняться несколько иным делом. И вовсе это будет не очаровывание Тореадорок, а извлечение из их болтовни полезной информации. Вот только что это за информация, я пока и сам не знаю.

***

Миленький, довольно радостного вида особняк. Ничего удивительного, Тореадоры никогда не любили мрачные, готического стиля громады, больше похожие на крепости. Им не по душе сочетание силы и мощи, что будет образовывать обстановку вокруг них. Легкие, ветреные, ищущие в жизни только и исключительно удовольствия во всех проявлениях - такова суть представителей этого клана.

Хорошо хоть на сей раз тут простых людей не предвидится, за исключением разве что тех, кто стоит на пороге Обращения, да и то в минимальном количестве. А то ведь поневоле придется вести себя как-то сдержанно, учитывая необходимость не слишком афишировать свою истинную суть. Нет, обычно с этим проблем нет, но сегодня разговор должен пойти на очень своеобразные темы. Особенно те, которые касаются существ, имеющих привычку обрастать шерстью в любое время года и очень грозно рычать.

Хм, оградка вокруг территории весьма символическая, да и магии особой не чувствуется. Впрочем, это как раз естественно... Я бы крайне удивился, узнав, что тут появилось нечто вроде комплекса активных оборонительных чар. Тореадоры слишком уж привыкли жить под охраной других кланов Камариллы, а точнее - их авторитета. С ними даже церковники редко связываются, не видя никакой особой угрозы в сравнении с остальными. Тронешь - толку ровным счетом никакого, а в ответ обеспечена озлобленная сверх обычного реакция других кланов. Вполне, кстати, понятная... Дескать, набросились на самых беззащитных, тогда и получите в ответ резню вроде ночи святого Варфоломея. Были несколько таких прецедентов, были. Парадоксально, но это еще более утвердило Тореадоров в их нежелании выходить из стиля вечного гедонизма, то есть жизни только ради удовольствий и наслаждения.

Да уж, Тореадоры... Хорошо хоть нечто вроде охраны у ворот стояло. Вот именно, что нечто! Два гуля этого клана - еще не Сородичи, но уже не люди. Промежуточное состояние, порой используемое как небольшой период между тем, когда человек становится объектом интереса одного из кланов Красного Рода и кандидатом на Обращение и моментом самого Обращения.

Гули быстрее простых людей, сильнее и вообще имеют многие черты, схожие с Сородичами, но на порядок ослабленные, смазанные. Им необходим воздух, человеческая пища, их тело довольно уязвимо... Зато и от человека их отличить очень и очень сложно, если конечно ты не Сородич. Да и то, если использовать определенного рода комплекс заклятий, то обнаружить гуля становится практически нереально. То есть можно, но очень сложно... Даже другим Сородичам. Так что это и используется в определенных ситуациях, где скрытность и неотличимость от людей может сыграть свою роль в достижении необходимого результата.

Впрочем, что-то я спустил мысли с поводка не совсем в ту сторону. ЭТИ гули ни на что подобное точно не были пригодны. Наверняка обнаружены девушками-Тори, да той же баронессой Зейгерс, среди светского общества Империи и привлечены в качестве интимных партнеров... Точно. Одного из них я уже видел, а вот второй незнаком. Или недавнее "приобретение" или откуда-то из другого места прибыть изволил.

- Добро пожаловать, господа, - максимально вежливым тоном произнес слабо знакомый гуль. - Рад, что Сородичи из клана Тремер удостоили это место своим посещением.

- Приятно слышать. Гости уже собрались по большей части или все еще впереди?

- Ну... - замялся тот. - Многие приехали, но многие еще только приедут.

А, о чем тут разговаривать. Это не охрана, сплошное недоразумение. Так что мы с Климом, не особо обращая внимание на сей "почетный караул" у ворот, двинулись вперед. Приятно им видеть наше присутствие... Ха! Свежо предание, да только совершенно в него не верится. Тореадоры обожают задирать нос перед теми, кого считают ниже себя, причем по совершенно непонятным причинам. Бруджа для них слишком грубы, Гангрелы близки к диким зверям, от Джованни разит ароматом трупного разложения вперемешку с парфюмом (хм, как разит парфюмом от самих Тори я умолчу... Девушки - это понятно, но вот представители мужеска полу). Малкавиане безумны, Носферату просто уродливы. Ласомбра, Цимитсу - никого вниманием не обошли. Ну а мы для них недовампиры, поскольку клан Тремер очень молод и ведет истоки не от полумифического основателя, а от вполне реальных людей, что сами смогли Обратить себя без участия кого-либо, одной лишь силой магии.

Да уж, Тореадоры... Разве что перед Вентру не пытаются показать свое превосходство. Впрочем, и перед остальными стараются особо не показывать норов, а то ведь можно и на вызов нарваться. Те же Бруджа порой не слишком склонны терпеть издевку со стороны не слишком уважаемого ими клана. А вызов на поединок со стороны Сородича, причем последовавший по вполне обоснованной причине... От него не отмахнешься. Убивать-то Тори вряд ли будут, но вот хорошенько попортить шкуру клинком могут. Так, не злобы ради, а порядку для. Для жизни совершенно не опасно, но дюже унизительно и болезненно. А так как мастеров клинка и магии в этом клане... маловато будет, и это еще очень мягко выражаясь, то обострять ситуацию им не очень и хочется.

- Стилет, - окликнул меня Клим. - Ты только посмотри, все тут не так безнадежно, как можно было представить.

И верно... По территории перемещались несколько теней, которые на самом деле являлись никем иным, как Сородичами из клана Гангрел в своей полузвериной трансформе. Да уж, тогда действительно сложновато будет всяким непрошеным гостям подобраться к дому спокойно и незаметно. Разорвут в клочья, боевой уровень Гангрел весьма и весьма высокий, к тому же и магия у них приличная. Приветствовать нас они явно не собирались - как из своей обычной нелюдимости и замкнутости, так и по причине несколько натянутых отношений с нашим кланом. Расстраиваться по сему поводу я не собирался, да и Клим тоже.

Гостеприимно распахнутая дверь - ярко освещенный прямоугольник... Свет мягкий, успокаивающий, далекий от яростного, обжигающего блеска солнца и даже просто открытого огня. Некоторым из нас огонь также не очень и нравится. Исключение только для огня в каминах, да и то, когда он прикрыт цветными витражами. Хотя большинство из нас все же вполне нормально относятся к огню, но если есть выбор между пламенем и другими видами освещения, то выбор во многих случаях будет в пользу последнего варианта. А здесь... Здесь были и алхимические светильники нашего клана, и поделки Носферату, не имеющие ничего общего с алхимией, но работающие за счет малопонятного мне искажения пространства. О, даже несколько существ-аморфов, источающих свет! Неужо раскошелились и приобрели экзотику у Цимитсу? Да уж, ради украшения своих обителей Тори на многое готовы. Впрочем, уютная атмосфера получилась, что тут еще сказать.

В вестибюле было практически пусто, торчал лишь одинокий гуль, вынужденный поработать в качестве дворецкого... или подобия охранника. Все равно обязанностей никаких, но по всем правилам Красного Рода положено в таких случаях держать у входа в дом стражу. Тут же правило вроде соблюдено, но реализация способна вызвать лишь легкую улыбку.

Зато в зале Сородичей было вполне и вполне достаточно. Тореадоры, разумеется, преобладали... Но присутствовали Вентру, Бруджа, даже трое Малкавиан решили развлечься своим малопонятным образом, посетив сие мероприятие.

- Я, наверное, пойду с Бруджа побеседую, - предложил Клим. - С ними общий язык всегда нахожу, а знать кое-что нас интересующее они могут.

- Вперед. Заодно попробуй с Тори поговорить. Их тут хватает, вдруг да получится выведать нечто полезное.

Да уж, охотно верю, что Клим во многих случаях найдет с Бруджа общий язык. Есть у них схожие черты восприятия окружающего мира, причем вполне приличное количество. Вот она, новая политика клана Тремер при отборе кандидатов на Обращение - неофиты, вместе способные охватить весь спектр преимуществ, свойственных кланам Красного Рода по отдельности. Над нами, Тремерами, не висит груз давних пережитков, полурелигиозных понятий о разности кланов, да и некоторые другие особенности присутствуют.

Мда... Но сейчас надо бы поприветствовать хозяйку раута, баронессу Зейгерс. Тем более, что она, как и всегда, постоянно перемещается от одного гостя к другому, при этом напропалую флиртуя с большинством из них. Создание ветреное, но крайне очаровательное внешне. Главное не выходить за пределы обычной светской беседы во избежание разочарований. Пока разговор крутится возле последних сплетен и тому подобных поверхностных вещей - все в порядке. А как затронешь действительно интересную и мало-мальски серьезную тему... Ладно, не буду о грустном.

- Баронесса, - слегка поклонился я и, бережно взяв протянутую руку, поцеловал. - Рад видеть вас столь же красивой и способной обольстить и очаровать большинство здесь присутствующих.

- И я рада видеть здесь мужчину из столь таинственного и загадочного клана. А где же ваши друзья, особенно этот... с не совсем приличным прозвищем? - нежная натура Тори плохо реагировала на прозвища, что получали в нашем клане все большее распространение по сравнению с именами. - Передайте, что я уже давно забыла его выходку. Нет, не забыла, но забуду, если он попросит меня об этом... лично.

- Бесспорно, очаровательная красавица. Я передам это ему, как только увижу, то есть буквально сегодня.

Ишь ты... Баронесса Зейгерс прямо вся расцвела. Сомневаюсь, конечно, что это что-то вроде великой любви. Хотя все может быть, но более реальным представляется несколько иной расклад. Когда обычной в общем-то Тори интересуется столь загадочная личность как Тремер, коих пока что в Империи маловато будет... Это, знаете, весомое поднятие престижа для милой баронессы среди своих соклановцев. Да, и не стоит так удивляться. Тореадоры в этом отношении очень забавны - авторитет внутри клана зависит от красоты, светских (или считающихся таковыми) манер и от статуса и той же красоты интимных партнеров. И как к ним после этого можно без юмора относиться?

- А не подскажет ли мне прекрасная дама, что особо интересного сегодня ожидается на этом приеме? - продолжил я беседу. - Разумеется, кроме вашего присутствия. Вы каждый раз дарите свою красоту в несколько ином, но все так же завораживающем облике...

- Вы так милы... Стилет, - проворковала польщенная баронесса. - Я начинаю думать, что отсутствие вашего друга не столь большая потеря.

- Лестно слышать такие слова от вас. Но... Пока что я останусь лишь искренним ценителем вашей красоты и элегантности.

- Слово пока особенно интересно... Я еще к вам непременно вернусь, загадочный Тремер. Что же до вашего вопроса... Ах, скучно сегодня. Из всех сюрпризов разве что визит одной... девушки.

- Какой такой девушки? - насторожился я. - Вы так странно помедлили перед тем, как произнести это слово, дорогая баронесса.

- Просто я не уверена, что Джованни женского рода вообще можно считать девушками, - Тори скорчила презрительную гримаску. - От них с самого момента Обращения начинает пахнуть трупами. Фи! Вот она, полюбуйтесь! Если хотите, можете удостовериться. Ну а я пока бегу. Много гостей, всех нужно обойти, всем уделить время. Дела, дела...

И ветреная баронесса упорхнула, оставив меня размышлять над не столь уж ординарным явлением. Джованни вообще довольно малочисленный клан Красного Рода, но его сила заставляет относиться к ним с большим уважением. Просто дело в том, что они некроманты, проникшие в самые глубины Магии Смерти. Монополисты в этой области магии.

Чтобы достигнуть этого положения, они в давние, очень давние времена стерли с лица земли клан, который также имел отношение к некромантскому искусству. Причем стерли его так успешно, что о нем никаких мало-мальски точных сведений не сохранилось. Разве что у Носферату можно спросить. Вот именно, спросить, поскольку отвечать они на сей вопрос что-то не слишком желают. Ходят вокруг да около, пытаются намекать на свою неосведомленность... Вот только не слишком им в этом верят. Наверняка у них какие-то свои интересы в этом деле. А, не столь это важно, тем более сейчас. К тому же у каждого клана есть свои тайны. Взять хотя бы тайну гаар-гулов, о которой никто и не догадывается.

Вот только для Джованни подобная выходка не могла остаться без последствий - против них объединились практически все кланы Красного Рода. Выстоять не получилось, и они вынуждены были подписать определенное соглашение. Исходя из него, численность клана не должна была превышать определенного уровня. На это пошли потому, что услуги некромантов были жизненно необходимы, а монополия на эту область магии была в цепких лапах Джованни. Ну а представители сего сообщества заняли вечный нейтралитет, не вмешиваясь в дела остальных кланов Красного Рода.

Но я, конечно же, не мог не обратить внимание на девушку-Джованни, стоявшую в одиночестве возле окна. Изящная, точеная фигурка, облаченная в черное платье, черные же вьющиеся волосы. Странно... такая привлекательная женщина и вдруг в полном одиночестве. Поневоле тянет исправить сие досадное недоразумение. К тому же с некроманткой есть о чем поговорить. Если она здесь, то ей может быть что-то нужно. Хотя, нельзя исключать и просто желания побыть в обществе Сородичей. Точно не скажу, поскольку психология Джованни для меня есть один большой вопросительный знак. Никогда их не видел, да и Череп с Седриком особо о них не упоминали.

- Разрешите составить вам компанию, прекрасная леди, - сказал я, приблизившись к девушке. - Разумеется, если вы не намерены побыть в одиночестве или просто мое общество вам не по душе...

- Нет, отчего же. Присоединяйтесь, если вас не смутит общество некромантки, - голос девушки оказался довольно приятный, пусть и с легкой хрипотцой. - А то некоторые из здесь присутствующих побаиваются, другая же часть просто не желает без необходимости общаться с той, кто привыкла общаться со смертью.

- Меня и вдруг смутить? Это было бы весьма забавно. Я уже давно открыл свое личное кладбище, и оно с течением времени только расширяется. Смерть - часть жизни. Не познав одно, нельзя утверждать, что разбираешься в другом.

- Любопытное замечание. Впрочем, вы, Тремеры, всегда несколько отличались от других кланов.

- Каждый клан Красного Рода по-своему уникален, - возразил я. - Даже Тореадоры уникальны в своей беспечности и нежелании воспринимать мир со всеми его многочисленными опасностями.

- Вы великолепно понимаете, о чем я... - некромантка сделала паузу, вполне красноречивую.

- Стилет из клана Тремер, - представился я. - Но хотелось бы узнать и ваше имя.

- Мануэлла. Но от вас я услышала не имя, а прозвище. Почему?

- Видите ли, прекрасная Мануэлла, прозвище порой становится частью человека, отражает ту или иную сторону его души. Имя же... В основном это просто набор звуков, что дают человеку без его воли и желания. Поэтому я уже начинаю отвыкать от того имени, что было получено при рождении... Не совсем мое.

- Теперь все понятно.

Да, действительно красивая и уж точно не глупая девушка. И совершенно точно могу сказать, что Обращена она была совсем недавно. Есть у Джованни одна не очень милая (особенно у девушек) особенность - Магия Смерти почему-то при Обращении членом их клана творит с организмом юного Сородича странные вещи. Мы, Красный Род, и так не относимся к "живым" в полной мере этого слова, зато внешне у нас это никак не выражено. За исключением Джованни... Слишком далеко они зашли в изучении мертвой грани мира, чтобы она не стала изучать их самих.

Сначала просто легкий запах тлена, который спокойно перебивается парфюмом, ну а потом постепенно начинает разлагаться и плоть. Получается нечто вроде зомби, пусть и не до такой степени. Вот они и поддерживают свою внешность в относительном порядке с помощью целого комплекса заклинаний. Помогает не так, чтобы очень, поэтому в ход идет та же парфюмерия в ударных дозах, а заодно и косметика. Ну и, конечно, одежда, закрывающая большую часть тела. Лично я не видел Джованни до сего дня, но Череп упоминал, что впечатление... неоднозначное.

Впрочем, у Мануэллы ничего подобного не наблюдалось, а запах тлена, если и был, то успешно перебивался тонким ароматом духов. Так что никакого неудобства при беседе с ней я не испытывал.

- Так какими судьбами вы, Мануэлла, оказались в этом месте? Просто так, отдохнуть в обществе Сородичей из разных кланов, или же с какой-то определенной целью?

- А как вы думаете, что бы я ответила, окажись правдой второй вариант?

- Что пришли сюда просто отдохнуть, - улыбнулся я. - Иного я и не ожидал. Приятно, когда в девушке сочетается и ум, и красота.

- Я Джованни, - вздохнула Мануэлла. - Мы и красота очень быстро расходимся в разные стороны.

- Носферату еще хуже в каком-то смысле, - парировал я. - Именно из-за их специфического облика в клане практически нет женщин. Мужчинам как-то легче воспринять потерю внешности, что превращается в нечто иное.

- Но и я со временем... изменюсь. Чем больше углубляешься в Магию Смерти, тем сильнее ее влияние.

- И тем не менее среди Джованни женщины встречаются довольно часто. К тому же мое сегодняшнее знакомство показывает, что по крайней мере одна из них очень красива и элегантна. Вот только вы сюда не отдыхать пришли. Точнее, не только отдыхать. Впрочем, как и я... Поверьте, это видно для тех, кто умеет смотреть.

- Неужели?

- Бесспорно. Я не говорю о фоне довольно мощных защитных чар - сие вполне естественно для многих из нас, особенно тех, кто не преисполнен доверия к окружающим. Но вы порой осматриваете все вокруг не просто так, а с вполне определенной целью. Да еще и у окна расположились. Это не ожидание, ожидающие кого-либо смотрят по иному, несколько отлично от прочих взглядов. Вы же просто оцениваете, сравниваете, анализируете.

Выстрел попал точно в центр мишени. Нет, выражение лица Мануэллы практически не изменилось, а вот в глазах промелькнуло нечто, доказывающее мою правоту.

- Ну а коли мы оба тут кое-что ищем, то почему бы не обменяться впечатлениями? Разумеется, сделав это так, чтобы не раскрывать то, что должно остаться тайной для другого клана.

- Оригинально рассуждаете... Стилет. Не видь я перед собой Тремера, могла бы принять за Сородича-Ласомбра. Они иногда принимают к себе тех, кто некоторое время шел по пути церкви, но, столкнувшись с их истинной сутью, сразу же отрекся. У вас логика типичного иезуита.

- Быть может, перейдем на "ты"? - предложил я. - Оно и для беседы лучше, да и мне намного приятнее будет. К тому же при обращении на "вы" невольно появляется ощущение, будто меня становится много. Нет уж, двух меня мир точно не выдержит...

- Согласна. В обоих смыслах...

- Вот и прекрасно. Нет, я не иезуит, зато долгое время посвятил службе в тайной полиции. А это, сама понимаешь, сильно способствует развитию некоторых умений, а также кое-каких черт характера. Но тогда я задам тебе один маленький вопрос... Здесь вокруг ничего странного не наблюдается?

- Здесь? - в одно короткое слово некромантка ухитрилась втиснуть массу эмоций.

- Ну, не то чтобы здесь, а в окрестностях, поблизости... Мелочи, которые сами по себе не играют никакой роли, но собранные вместе способны заставить если и не задуматься, то хотя бы сделать в памяти заметку на всякий случай.

- Даже не знаю...

- Знаешь, Мануэлла. В том смысле, что чуешь нечто непонятное. И сомневаюсь я, что тебя послали сюда именно с этой целью. Скорее твой приезд связан с чем-то иным, а присутствие здесь, да и некая озабоченность - личная инициатива.

Глава 5.

Старая, но очень эффективная методика Третьего Отделения, усвоенная мной на весьма высоком уровне, и здесь принесла свои плоды. То есть вести разговор и одновременно следить за реакцией собеседника, направляя слова в зависимости от тех эмоций, что улавливаются во взгляде. Неплохо работало и раньше, ну а учитывая на порядок усилившиеся возможности в ментальной сфере... Нет, никаких заклятий, просто эмоциональный фон теперь чувствуется просто великолепно сам по себе, без приложений мало-мальски серьезных усилий. Подобного "внимания" с моей стороны можно избежать, но только когда знаешь способы блокировки, применяешь их, а к тому же догадываешься о принципах их работы. Это ведь не магия, ее там очень немного... Больше всего тут жандармских навыков, что способны проникнуть в глубину души без всяких мистических знаний.

Мануэлла же здесь совсем недавно, сразу чувствуется, да и опыта в хитросплетениях интриг нет, что тоже лежит на поверхности. Ничего, со временем это пройдет, но вот сейчас сей факт ее слабость, а моя, соответственно, сила. Но самое время малость похвалить, признать ее ум:

- Ты наверняка успела заметить то, что вызвало некоторую... обеспокоенность. Поэтому ты и здесь, пытаешься проследить ее корни. Но поверь, очень сложно найти корни того, что остается неизвестностью над поверхностью земли.

- Это ты зря,- слегка надула губки некромантка. - Я могу найти истоки, даже если многое неизвестно. И неважно, что я делала раньше, результат все равно будет...

- Будет, все будет, - я специально не стал развивать тему, уже по этой обмолвке поняв полную правильность своих предположений. Да, девушка сама ввязалась в разыгрываемую партию, стремясь таким образом заработать определенную фору по продвижению в своем клане. - Но ТУТ ты так и не нашла ничего.

- Пусто.

- Оно и неудивительно, странности не касаются самих Сородичей, а только...

- ...людей, что связаны с нами, - не выдержала некромантка.

Ну все, прорвалось! Поняла, что нужно в какой-то мере делиться информацией в этом совершенно чужом для нее домене. Джованни тут днем с огнем не найдешь, их интересы пока что не затронули сию местность, а поддержка нужна, одиночке никак не провернуть что-то серьезное.

- Правильно, красавица, но ведь если странности около полезных нам людей, то это очень тревожный симптом. Кто-то очень хочет добраться до нас таким опосредованным образом.

- Информация, сбор всего, что можно узнать.

- Верное направление, - оценил я реплику Мануэллы. - Осталось только узнать, кому и для чего она, эта информация, столь сильно понадобилась.

Крики, шум в противоположном конце зала заставили поневоле обратить внимание. Нет, это уже совсем ни в какие ворота не лезет! Вроде бы приличное место, пусть и обитель преимущественно Тореадоров, и вдруг подобное поведение. Не есть комильфо, право слово.

Проще говоря, прием решили осчастливить своим присутствием господа анархи. Нет, не в том смысле, что последователи определенного революционно-нигилистического течения, совсем нет. Кто бы их, болезных, сюда пустил? Тут история совсем иная и местами довольно грустная. Не все Сородичи объединены в кланы, ой как не все. Часть из них оказалась каким-то образом вне их пределов. Как? По всякому случалось. Обратили человека, а он, скажем так, не оправдал ожиданий, сильно не оправдал. Убивать не за что, но и считать одним из клана уже никак не получится. Господа церковники в таких случаях уничтожают "на всякий случай", но мы, Сородичи, не есть моральные уроды.

Ограничиваемся изгнанием из клана... Ну а куда деваться подобным индивидам? Живут сами по себе, благо возможности для выживания у вампира на порядок больше человеческих. И не просто живут, а порой находят тех, кого сами Обращают в вампирическое состояние. Вот только, как правило, результат оказывается... не слишком. Что так? Да просто научить толком ничему не в состоянии. Ведь большинство изгнанных из кланов - неофиты, с момента Обращения которых прошло совсем мало времени. К тому же и выбор их зачастую падает далеко не на самых лучших представителей рода человеческого. В результате имеем то, что можно наблюдать в сем месте, в сие время.

- Анархи-то как здесь оказались? - изумленно вопросила некромантка.

- Открытый прием для ВСЕХ Сородичей, - оскалился я в подобии улыбки. - Ничего, они здесь исключительно до того момента, когда учинят что-то относительно непотребное.

- Думаешь? В моем домене их и на порог не пустили бы без личного приглашения.

- Ты откуда родом?

- Мадрид.

- Красивые места, - вздохнул я. - Гордая кастильская знать, изящество манер, собственная школа владения клинком. Красота женщин... в чем я еще раз убедился.

- Льстец... хотя и тонкий. Вы, Тремеры, вообще странный клан. Изящество манер и жесткость действий. Мягкость в общении и жестокость в бою. Что-то новое, не Камарилла, но и не Саббат... даже не такие, как мы. Вас сложно понять.

- Благодарю, стараемся... Насчет же лести не есть так. Лесть - слишком скучно и примитивно. Да и к чему, если есть реальность. Нет, ну анархи что-то совсем разбушевались...

Поразительно, как четверо созданий могут производить столько шума на пустом месте! А, понятно, нарвались на Малкавианку, которая до этого тихо и мирно беседовала со своими соклановцами. Ну беседует, но для других эта беседа очень уж сильно непонятна, так что с того? Всем Сородичам известно, что понять смысл речей Сородича из этого клана чрезвычайно сложно. Их безумная магия и иная, отличная от привычной нам, логика тем не менее оказываются очень даже эффективными.

Вот и получается, что со стороны этих обормотов было довольно глупо пытаться поиздеваться над малопонятной им девушкой. Химеры, которые и составляют основу магии потомков Малкава, проявились самым краешком, но и этого хватило, чтобы четверка бузотеров отлетела как мячик от стенки. Мне стало очевидно, что Малкавианка отнюдь не из недавно обращенных - чувствовалась ювелирная точность работы с магическими проявлениями. Ровно столько, сколько нужно для выполнения поставленной задачи, да к тому же никаких побочных эффектов. Чары не вышли за область применения, не чувствовалось практически никакого фона... Да уж, по-хорошему завидую, мне до такого еще расти и расти.

А вот анархам сии магические проявления явно пришлись не по душе. Разумеется, идти на усугубление конфликта не стали, опасаясь совсем уж серьезных для себя последствий, но видно было, как они оглядывают зал, выискивая для себя подходящий объект для восстановления уязвленного самолюбия.

***

И что они имеют в качестве возможных вариантов? К Малкавианам не сунутся, уже получили предупреждающую оплеуху. Выйти во двор с Гангрелами схлестнуться? Это было бы очень забавно, поскольку те подобных "шуток" не понимают, предпочитая сразу порвать обидчика на сотню маленьких кусочков. Нет, не рискнут! Обратить внимание на Вентру? Несерьезно... Они даже не будут сами утруждаться, а вызовут тех же Гангрел, что находятся по каким-то малопонятным для меня причинам в довольно сильной зависимости. Ну а если взбредет в голову самим проявить инициативу, то ментальной магией Сородичи этого клана владеют лучше всех остальных. О Бруджа и говорить не стоит. Они довольно неплохо относятся к анархам (практически единственные из всего Красного Рода), посему здесь никаких эксцессов не ожидается.

И что им остается? Хм, а ведь прямо таки напрашивается ответ, большими фосфоресцирующими буквами написан.

- А знаешь ли, Мануэлла, не исключено, что эта нелицеприятная компания попытается утвердить свой статус на твой счет. Или за мой... Забавное развлечение может выйти.

- Ты всерьез думаешь, что они рискнут угрожать мне, Джованни? У них что, совсем с головой проблема? Скорее уж попытаются пристать к Тори, получат отпор от кого-то из других кланов и вылетят отсюда быстрее, чем успеют это понять.

- Не совсем так. Ты ведь почти не сталкивалась с анархами? - уловив невысказанный еще ответ, я продолжил. - Они, хоть и довольно просты, но все же умеют чувствовать ситуацию. Обижать Тореадоров - дело совершенно непристойное, сразу получат поощрительный пинок под заднюю часть тел и улетят очень быстро с этого приема.

- А мы здесь при чем?

- Как же... К тебе, некромантке, отношение, мягко скажем, весьма настороженное. К тому же анархи, они, знаешь ли, вне всяких законов и договоров. Разумеется, серьезных проблем не будет, никто этого не допустит, а вот хамство по мелочи, причем со стороны каких-то анархов... ТУТ они мешать не будут, а многие еще и с удовольствием посмотрят. Меня же, как Тремера, тут тоже не сильно любят. Малкавианам все равно, Носферату здесь нет, а с остальными кланами Камариллы отношения у нас... прохладные. Вот и делай выводы.

- Уже. Ты прав, что-то они собираются к нам поближе переместиться.

Да уж... Недолго собирались с духом эти малоуважаемые мной господа. Что ж, всегда рад повеселиться. Правда, несколько не комильфо будет устраивать тут небольшой погром, так что попробую при возможности ограничиться словесным воздействием на их анархические сознания. А все таки интересно, на ого они нацелят свою наглость - на меня или на девушку? Посмотрим. О, а Клим то тоже заметил. Стоит, ухмыляется, но пока что вмешиваться не намерен. Знает, что тут его вмешательство особо и не требуется. Не тот случай, можно и самому повеселиться. Жаль, что анархи это не совсем понимают. Впрочем, откуда им знать о представителях нашего клана и о том, что оказываться в подобных ситуациях для них не есть хороший вариант?

Четверо анархов, при клинках, хотя и простых, без малейшего признака наложенных чар... Магический фон очень и очень слаб, что не есть удивительно. Обращены... не так давно, хотя двое прямо совсем недавно, нескольких месяцев не прошло. Ба, какие люди! И тут не без знакомых по той, еще человеческой жизни.

Семен Реульский, собственной малоприятной персоной. Из вполне приличного дворянского рода, но, как говорится, в семье не без урода. По долгу службы как-то приходилось присматриваться к сей персоне на предмет благонадежности. Впечатления оказались... неоднозначными и это еще слабо сказано. Умный парень, волевой, хорошо владеющий холодным оружием, вот только были в нем черты, заставляющие всерьез задуматься. Периодические наплывы беспричинной жестокости, преклонение перед грубой, напоказ выставленной силой. Силой не только и не столько физической, скорее уж властью, что дала бы возможность чувствовать себя превыше всех остальных.

Сила, излишняя жестокость, буйный характер... да к тому же высокий умственный уровень и происхождение. Неудивительно, что его заметили господа анархи, для них он самое то. И сдается мне, что не слишком приятные черты его натуры увеличились на порядок, а относительно приличные находятся в глубоком летаргическом сне. Ничего не поделаешь, у анархов это часто встречается, особенно у новообращенных. Новые возможности, ощущение кажущегося всемогущества, полное отсутствие сдерживающих факторов - вот она, та очень опасная ловушка при Обращении. Кланы Красного Рода очень хорошо знают, как именно переводить через эту опасную развилку, есть опыт... Хотя в большинстве случаев кандидаты на Обращение и так уже могут миновать подобный исход.

- А мы тут решили вам компанию составить, - оскалился в том, что он считал улыбкой, один из анархов постарше, обращаясь к Мануэлле. - Джованни обществом не избалованы, любой знак внимания должны принимать со всей радостью.

- Ага, так оно и есть, - подпел заводиле тот самый месье Реульский. - Если девочка и обществом Тремера не гнушается, то уж наша компания ей как бальзам на душу.

Однако... Мануэлла даже замешкалась, никак не ожидая такого откровенного хамства. Прав я был, утверждая, что ей практически не доводилось встречаться с подобными анархическими личностями, да и вообще с безудержным хамством тех, кто пытается приподнять свою значимость за счет унижения других. Ничего, со временем это проходит. Вот только сейчас необходима быстрая и жесткая реакция, а не обдумывание наиболее качественного варианта ответа и уж тем более не замешательство, пусть очень даже временное.

- Быть может, Джованни и не избалованы обществом, но и общество бывает разное, - максимально вежливым тоном начал я размазывание хамов тонким слоем. - Лично я не хотел бы "баловать" себя компанией тех, кто лишен не то что аристократизма, но и мало-мальски необходимых правил приличия, манер и прочих качеств, необходимых любому уважающему себя Сородичу. Впрочем, уважение к самому себе, как я только что убедился, не есть черта, отличающая среднестатистического анарха. И вообще, вы, неуважаемые судари, сдается мне, сильно ошиблись в месте своего нахождения. Для досуга вам не в пример больше подойдет дешевый бордельчик с трипперными шлюхами или же портовый трактир, где отдыхать принято лицом в салате или лежа под столом...

Проняло... Как раз того, на кого сия речь и была в основном рассчитана. Всегда приятно, когда знаешь уязвимые места одного из тех, кто в настоящий момент является твоей целью. Тут я знал только одного, Семена, но зато его больную точку мог нащупать без проблем. Просто был он как-то замечен в поведении, не слишком сочетающемся с отпрыском довольно древнего и приличного рода. Но и на остальных подействовало, пусть и не так сразу и сильно.

Молча, не тратя слов на словесную дуэль, юный анарх в состоянии крайнего озлобления попытался было воздействовать на меня наиболее примитивным из всех возможных способов... Проще говоря, распустить кулаки, словно происходил не из благородного рода, а как раз из городских окраин самого низкого пошибу.

Э, нет, неродная душа, такими шуточками можешь людей пугать, обыкновенных и не способных противостоять повышенной скорости, что свойственна любому Сородичу. Разумеется, можно было использовать магию, но я в данном случае предпочел ответить исключительно на физическом уровне. Что так? Да просто продемонстрировать анархическим личностям, что даже в области грубой силы они не есть нечто серьезное и опасное. Уроки боя без применения каких-либо подручных средств у нас в "конторе" не то чтобы имели повсеместное распространение, но я вместе со своими друзьями ими никогда не пренебрегал. Вот и не составило труда уклониться от мощного, быстрого, но не шибко грамотного удара. Инерция - вечный враг подобных случаев - швырнула анарха вперед... Несильно, но и этого с избытком хватило мне для того, чтобы хлестнуть внешней стороной ладони по щеке.

Зачем так сложно? А на указательном пальце был перстень с эмблемой клана, которым можно запечатать письмо, а можно и поставить болезненное, долго не проходящее клеймо на нахамившую скотину. Реульский взвыл, но теперь уже не пытался броситься с кулаками, его рука потянулась к клинку. Это он не есть правильно поступил... Присед, упор на руки и вытянутая вперед нога чертит в воздухе дугу, на пути которой оказываются ноги моего мимолетного противника. Стук от падения довольно массивного тела, смещаюсь вперед и наношу отключаюший удар в голову с легким выплеском энергии. Не убьет, но около часика полежит инертной массой.

- Убью... - рычит другой анарх, но с места не двигается, понимая, что ситуация не слишком благоприятная. Вместо ожидаемой легкой мишени для изддевок, обнаружилось нечто совсем иное.

- Хочешь вызвать на поединок? - вежливо осведомляюсь у него. - Или все же обойдешься тем, что заберешь своего приятеля и вместе с остальными выметешься с глаз моих долой?

Презабавный расклад... Интересно, ну как только могла у господ анархов зародиться мысль, что Сородича из клана Тремер можно попробовать притеснить подобными примитивными воздействиями? Впрочем, ничего особо удивительного. Раньше нас в этом домене не было, вот они и представляли о нашем клане только то, что слышали из сплетен других кланов. Учитывая же, что сплетни обычно исходят от тех, кто нас недолюбливает, то, сами понимаете, истины там было маловато, а нелестных инсинуаций хватало.

Ишь как побледнели... А с чего бы это? Неужели я такой страшный? Сомневаюсь. А, понятно! Озлобленная некромантка на тропе войны! Я внезапно ощутил запах, которому здесь явно было не место - запах сырой земли с примесью тлена. Меж рук Мануэллы клубилась и переливалась серым пламенем сфера, которая никак не свидетельствовала о доброте и душевности ее создательницы. По-видимому, это одно из боевых заклятий Магии Смерти.

- Убирайтесь...

Я с трудом узнал ее голос, он стал сухим, слабо шелестящим, словно прах, развеянный по ветру на пересечении кладбищенских дорог. Да уж, проняло даже меня, что уж тут говорить об анархах, которые несколько другой закалки. Я видел, что и стоящий неподалеку Клим смотрит на девушку-Джованни с искренним любопытством и одновременно легкой опаской. Тут все ясно, мой друг всегда старается прикинуть, чего стоит человек в бою... Сейчас же он осознавал, что Джованни - это нечто особенное, тем более что используемый стиль магии был совершенно незнаком.

Все, проблема решена быстро и качественно. Оставшаяся на ногах троица, подхватив своего заклейменного печатью клана Тремер приятеля, довольно быстро отступила в сторону выхода. Почему-то мне кажется, что тут они не задержатся. Есть такое смутное предчувствие, знаете ли.

- Хватит, Мануэлла, хватит... Они уже исчезли.

- А... что? - словно бы очнулась девушка-Джованни. - Извини, Стилет, но иногда я во время таких заклятий... ухожу вглубь.

- Ничего страшного. Присядь, сейчас я налью тебе бокал вина. Поговорим, причем явно не о столь банальных и пошлых вещах, как нашествие анархов.

Параллельно я сделал знак Климу, чтобы он пока не обнаруживал свое присутствие и не приближался. Пока это не было нужно... Гораздо легче общаться с девушкой тет-а-тет, тем более после легкого стресса, который только что завершился.

Сразу видно, девочка разбирается в магии, с характером, но... все еще теоретик, а не практик. В том смысле, что не успела столкнуться с суровой реальностью, в которой грязь и кровь переплетены с жесткостью и лязгом клинков, где удары в спину - обычное, банальное дело. Пусть среди нас, Сородичей, уровень пакости на порядок меньше, но все же ни от чего нельзя полностью уйти. В конце концов, мы те же люди, пусть со временем и становящиеся несколько иными.

- Сумели разозлить, - теперь уже нормальным, привычным мне голосом вымолвила некромантка. - Еще немного и не было бы анархов, а у меня были бы проблемы из-за использования боевых чар на приеме, где такое не положено творить.

- Забудь. Такие действия кого угодно могут привести в ярость. Лучше вернемся к более важной и полезной для нас обоих теме - к происходящим вокруг непонятностям. Не хочу сейчас высказывать непроверенные гипотезы, но вскоре будет ясно, в правильном ли направлении я иду. Уверен, что да, но все же...

- Что ты предлагаешь?

- У нас в этом деле общий интерес. Ты хочешь узнать что-то важное для своих соклановцев, мне также требуется разобраться в происходящем вокруг. Будем же в этом деле союзниками, пусть и мимолетными. К тому же... союз с прекрасной девушкой - это есть весьма приятно для моей персоны.

Заулыбалась... Неудивительно, легкий, не пошлый комплимент, сказанный в нужное время и в нужном месте - он всегда или почти всегда способен помочь. Тем более, если твое отношение к девушке вполне приличное и не ставится цель ввести ее в заблуждение. Ситуация, что столь удачно сложилась для меня, тоже помогла для установления мало-мальски доверительных отношений, подтолкнула Мануэллу к тому, что бы воспринимать меня в нужном ракурсе.

- Хорошо, загадочный Тремер, в этом деле мы союзники. Ну, до тех пор, пока нам обоим это выгодно.

- На большее я и не рассчитывал, - на моем лице появилась почти незаметная улыбка. - Но пока обойдемся и этим... Где и как я могу тебя найти?

- Сретенский переулок, дом пять... Знаешь, где это?

- Конечно же, центр города, место известное. Да и вообще, неплохой вариант выбран.

Конечно, неплохой, это точно. Совсем рядом находится жилище Князя нашего домена. Князь - тот Сородич, который теоретически имеет власть приказывать от имени Камариллы, но зачастую его роль не столь значима, как ему хочется. Тут и противостояние между кланами играет свою роль, и относительная независимость кланов...

Но вот место для временного тут проживания некромантка выбрала душевно. Рядом обитель Князя из клана Вентру, поблизости и многие другие Сородичи, ну а меры безопасности на очень и очень высоком уровне. К тому же в пределах определенных зон запрещены любые конфликты между кланами - как кланами Камариллы, так и входящими в Саббат. Кстати, анархов сие тоже касается самым прямым образом. Нарушение - и за подобным красавцем будут охотиться все... Шансов, сами понимаете, маловато будет.

- И когда мне будет разрешено нанести визит в твою обитель?

- Хотя бы... к вечеру. Часам к восьми или к половине девятого. Тебя это устраивает?

- Вне всякого сомнения, - я вновь поцеловал изящную, пахнущую экзотическими духами руку некромантки. - Обязательно буду. Не только из-за того, что нам есть о чем поговорить, но также потому, что всегда приятно продолжить знакомство с элегантной и умной девушкой, обладающей собственным стилем...

Конечно же, дела временно отодвинулись, разговор свернул в несколько иную сторону. Однако, так или иначе, но мне удалось неожиданно много, на такой успех я и не рассчитывал. Предпосылки к временному союзу с Сородичем из клана Джованни... Это значит очень и очень много, сильный и неожиданный козырь в любой игре, что начинает затеваться в нашем домене. А партия начинает складываться не просто оригинальная, а оригинальная весьма.

Глава 6.

Что ж, скоро утро, пора и по домам из этого вполне гостеприимного места. Я многое узнал, Клим тоже всем своим видом показывает, что все идет не просто хорошо, а хорошо сверх ожиданий... Единственная досадная мелочь заключалась в том, что Мануэлла предпочла добраться до дома сама, без проводов с моей стороны. Ну да ладно, сие не столь и важно. Все равно вечером в ней в гости намереваюсь, причем по вполне полуофициальному приглашению.

Час до рассвета... Расходятся последние из гостей, не то чтобы притомившиеся за ночь, но просто правила хорошего тона требуют покинуть прием до рассвета. Разумеется, если хозяева дома прямо не намекают, что желают продлить присутствие того или иного гостя. Нам с Климом это не грозило, тем более что баронесса Зейгерс смотрела на меня с ехидной усмешкой, и ее прямо таки распирало изнутри от избытка эмоций. Как же, ее, холеную Тори, сочли не столь интересной как некромантку. Забавное зрелище, если говорить совсем уж откровенно.

- Расскажи о поведении баронессы Висельнику, - заметил мимоходом Клим, когда мы уже выходили из особняка. - Теперь она будет просто счастлива оказаться рядом с ним. Хотя бы и из-за того, что ты, нехороший и примитивный мужлан, пренебрег ей из-за девушки-Джованни.

- Ну-ну, ехидный ты наш... Я тут не только беседовал про приятные вещи с сеньоритой Мануэллой, но еще и смог приобрести ее обязательство быть пусть временной, но союзницей. Ну а заодно и получил подтверждение о том, что странности таки да действительно имеют место быть в разных местах города, а может и всего домена.

- Что-нибудь конкретное или так, подозрения?

- Пока только подозрения. Насколько я понял, эти наблюдения - ее личная инициатива, а вовсе не приказ начальства. Хотя прислана она сюда с какой-то целью, тут сомневаться не приходится. Вот только девочка сильно честолюбивая и хочет резко подняться среди таких же, как она. Сразу, одним рывком. И по ее мнению то, что здесь творится, может быть для этого использовано. Если так, то на нее можно рассчитывать до поры до времени. Честолюбие - очень надежная цепь, что свяжет ее в том числе и с нашими интересами.

- Возможно, - замялся Клим, - Но как бы она нас использовать в своих целях не попробовала...

- Наверняка попробует, - с ходу согласился я. - Ну а мысли об этом у нее точно появятся. Ничего страшного, ничего неожиданного - уж нам к подобным ситуациям за многие годы не привыкать. Переиграем, коли такой расклад возникнет. Кстати, ты сам что интересного узнал...

Разговаривая, мы уже вышли за пределы владения баронессы. Символическая охрана у ворот куда-то исчезла, естественно, покинули позиции и Гангрелы... Их задача была окончена, коли Вентру ушли, тогда и они могут вернуться к своим делам. Странный союз, очень странный. Пытался в нем разобраться сам, спрашивал у Черепа и Седрика, перерывал старинные книги Красного рода. Пусто... Теорий много, но именно что теорий - подтвержденных фактов ноль. Да и теории, как назло, противоречат одна другой и все страдают отсутствием доказательств.

А, дело не столь важное, по крайней мере, в ближайшее время. И так забот предостаточно, причем тех, кои требуют наискорейшего решения.

- Стилет, ты только посмотри, анархи, которых ты малость пожурил, все еще здесь, - радостно оскалился мой друг. - Неужто хотят поблагодарить за тот урок хороших манер, что ты им преподал?

- Вряд ли в их планах именно это. Рожи у них такие кисло-злобные, что скорее можно предположить их желание закидать нас тухлыми яйцами или какой-нибудь подобной пакостью. А если серьезно... Не рискнут они ничего предпринимать, даже тявкнуть из-за угла будет в их положении большой глупостью.

- Так давай я им доходчиво это и объясню!

- Не мелочись, Клим, оно того не стоит. Скорее всего просто по не слишком большому разумению своему хотят проследить наш маршрут. Узнать, так сказать, место обитания.

- И не лень же...

- По-видимому, нет. Впрочем, даже из этого можно получить определенные выгоды. Если за нами тоже начали наблюдать, то пусть гадают, что связывает нас и анархов. Отвлечение внимания на подобные мелочи может оказать некоторое положительное воздействие, сам понимаешь. Ты давай не отвлекайся, рассказывай, что интересного узнать удалось?

Мда... Узнать Климу удалось интересные вещи, пусть они все и повторяли то, что уже было известно. Впрочем, сие ничуть не уменьшало важности, поскольку подтверждение сведений из разных источников дорогого стоит.

Бруджа, с которыми разговор у моего друга получался очень даже содержательным, с легкостью делились теми мелочами, что для них не представляли никакой ценности, да таковыми и не являлись. Так, мусор и хлам по отдельности, зато если связать кое-что в единую последовательность, а еще знать, к чему применить... опять и еще раз опять появлялись сведения, что кто-то проявляет интерес в тем людям, что используются Красным Родом в своих целях. Ненавязчиво, незаметно. Зашныряли... Это коли охарактеризовать ситуацию одним словом.

- И, конечно, никаких попыток воздействовать на ситуацию пока не намечалось?

- Да они и не замечают пока! - весело фыркнул Клим. - Проблем-то никаких нет, а странности в поведении людей мало кого интересуют. К тому же и странности в пределах допустимого, ничего из ряда вон выходящего не происходит. Я еще удивляюсь, как Череп углядел эти странности. Талант.

- Это верно. Но у него и опыт соответствующий. Хотя... другие Сородичи из иных кланов не обратили внимания.

- Инерция мышления...

Что есть, то есть. Тут Клим правильно подметил. Как бы и нам со временем в подобное же не вляпаться. Она ведь, инерция разума, медленно подкрадывается, причем основана как раз на опыте жизненных ситуаций. Раз правильно оказалось, другой, третий... а на двадцатый ситуация чуток изменилась, самую малость, но ты уже воспринимаешь ее по-старому. Тут и есть главная пакость. Сначала нужно рассматривать все как будто такого не было, а опыт он как бы "над ситуацией", такое вот параллельное мышление. Кажется, что полное безумие, ан нет, вполне жизненная позиция, в этом я за годы службы в Третьем Отделении убедился.

Ну, пока суд да дело, дошли и до особняка родимого. Естественно, в сопровождении анархической свиты. Забавно, но они всерьез думали, что остались незамеченными. Что за народ пошел! Так и хотелось попрощаться с ними, пожелать в гости зайти через денек-другой. Помешала разве что лень обыкновенная да полнейшая бессмысленность подобного занятия. Пусть тешатся, тем более и польза с этого может быть получена...

***

- Джованни, говорите, - крепко задумался Череп, прохаживаясь по библиотеке. - Раньше их тут не было, а тут вдруг раз, и появились, как чертик из табакерки. Да к тому же не опытный некромант, а юная девица, при всем желании еще не успевшая познать некие тонкости стиля Мастеров Смерти. Неплохо было бы ее самому повидать, но не стоит... Непременно доложит о моей личной заинтересованности и неизвестно еще, пойдет ли это на пользу. Лучше оставим все как есть.

- Верно, экселенц, - согласился Седрик. - Тут чем осторожнее себя ведешь до поры до времени, тем оно и надежнее.

Что не отнимешь у Наставника, так это умения слушать, воспринимая всю доводимую до него информацию и не перебивая без крайней на то необходимости. Вот и сейчас он выслушал весь отчет о случившемся, прервав один-единственный раз - когда потребовал описать более четко то, что удалось извлечь из памяти одного из напавших на нас. В остальном же никакого вмешательства... Зато полностью ознакомившись со случившимся, Череп начал вдумчиво и обстоятельно проходить по всем пунктам. Его интересовали разного рода мелочи, вроде того же места, выбранного для нападения на нас, сплетни, что Клим извлек из разговорчивых Бруджа...

Однако, особый интерес вызвали два пункта: Джованни и нападение на нас, с первого взгляда совершенно алогичное. Ежику понятно, что толку с него ровным счетом никакого, но это если рассматривать в боевом плане. Зато если посмотреть несколько с иной стороны... все равно не сходится. К чему? Вот только Наставник так не считал, придавая сей мелочи важное значение.

- Стилет, ты уверен, что ментальное воздействие оказывалось именно голосом, причем по причине того, что по-иному воздействующий просто не мог поступить?

- В таких случаях вообще нельзя быть ни в чем уверенным, можно лишь предполагать с той или иной степенью вероятности. Порой эта степень приближается к ста процентам, но никогда их не достигает.

- Иезуитские уловки... Понимаю, тем более и сам я им не чужд, - ухмыльнулся Череп. - Но попробуй все же еще раз прогнать ситуацию, вдруг да прорисуется что-то новое. Сам должен понимать - могли ведь и работать под иной стиль, более примитивный по сравнению с нашим. Или просто умения маловато у кого-то оказалось.

- И так возможно, и эдак не исключено... Вот только давайте попробуем порассуждать методом исключения и сопоставления того, что нам известно. Красный Род во всем его многообразии. Вы ведь великолепно знаете о том, что мы используем совершенно иные методы ментального контроля. Сама суть нашей вампирической природы располагает к этой области магии. Те же Тореадоры, которые не склонны вообще прикасаться к оккультным знаниям, даже они могут, пусть и не без труда, оперировать техникой ментального подавления. Без голоса, он тут лишний. Возврат к голосовому воздействию практически нереален.

- Вот именно, практически, - зацепился Череп за последнее слово. - Я, например, при сильном желании смогу имитировать подобную архаичную форму контроля чужого сознания. Да, будет менее эффективно, более тяжело. Зато как средство введения в заблуждение годится.

Пока я обдумывал, как более четко ответить на последнюю фразу Наставника, вмешался Висельник, который, несмотря на свой меланхолично-отвлеченный вид, внимательнейшим образом следил за нитью беседы.

- Пусть так... Рассмотрим гипотезу, что кто-то специально пытался замаскировать свое воздействие. Одно это, то есть маскировка, позволит с ходу отсечь часть кланов. Тореадоры, которым такое и в голову не придет. Бруджа, с их жестким, пробивным стилем воздействия... Этому клану вообще чужда любая маскировка. Про потомков Малкава упоминать даже не стоит - Химеры можно учуять везде, а без них они и жизни себе не представляют. Плюс к тому все находящиеся у Малкавиан под контролем на момент действия чар словно заражаются безумием от своих кукловодов.

- Салюбри намертво завязаны на свою магию, очень близкую к церковной... или церковная ближе к стилю Салюбри, тут сам ангел крылья переломает, прежде чем разберется в этой кутерьме. Да не о том речь! Вы, я думаю, и так поняли.

- Это ты, Клим, тоже верно подметил. Пожалуй, стоит отмести в сторону и Джованни - повелителей мертвецов опознать также несложно. Они настолько пропитались могильными флюидами, что даже и не пытаются маскировать свое присутствие. К чему?

- Не к чему, - подтвердил я. - Кланы Саббата - Цимитсу и Ласомбра - также вряд ли замешаны. Во-первых, интересов тут не так много, а, во-вторых, они не на слишком высоком уровне для того, чтобы маскироваться столь экзотическим образом. Другие техники, другое направление... Нет, не они. Вот и остаются три клана, помимо нашего. Гангрел, Носферату, Вентру.

Когда я произносил названия этих трех кланов, Наставник отщелкнул на своих любимых четках три серебряных черепа, как бы откомментировав мои слова, после чего добавил:

- Вот видишь, три кандидатуры имеются, так что пока ты еще не развеял сомнения относительно причастности кого-либо из Красного Рода к сей вполне дурацкой истории.

- Так я пока изложил лишь одну часть, а вторую сейчас прибавлю. Тот, что воздействовал на сознание допрошенного мной человека, был невидимым. Не отвод глаз, в подобном случае я бы вытащил его облик из мозга человека. Нет, именно невидимость. А это, согласитесь, довольно специфичекое умение и весьма сложное. Кто у нас может стать невидимым, Наставник?

- Ласомбра, Цимитсу, Носферату.

Вот так так! Последний вариант никого удивить не мог, зато два первых лично меня привели в легое недоумение. Клим присвистнул от избытка эмоций, ну а Висельник скорчил слегка недоверчивую мину, как бы показывая, что "свежо предание, да верится с трудом". Видя такую реакцию, Череп просто вынужден был дать развернутое пояснение:

- Да, как бы странно ни звучало, но тем не менее. Ласомбра и Цимитсу могут перейти в невидимое состояние, пусть и с помощью очень необычных методов. Про Носферату вы и так все знаете - они просто смещаются в несколько иное пространство, исчезая тем самым из видимого спектра, а заодно и становятся практически неуязвимы. Сами не могут воздействовать на окружающее, зато и окружающему до них не добраться.

- Это мы и так хорошо знаем, - с ходу отмахнулся Клим. - Саббатовские кланы тут каким образом оказались? Не слышал я о таких их талантах.

- А они далеко не у всех Сородичей из этих кланов. Ласомбра способны заставить зеркала и тени работать на скрытие облика...

- Не видел я зеркал на улице, - с ходу отмел Клим. - Даже воды не наблюдалось или полированных до блеска поверхностей.

- Не перебивай. Можно обойтись минимумом отражений, самой малостью, но и уровень нужен соответствующий. Оперирующий Магией Зеркал так ювелирно мог не утруждаться с невидимостью, хватило бы простого контроля на расстоянии. Вы бы не почуяли его присутствия. Цимитсу... Эти умеют перестроить тело так, что при определенном освещении оно становится действительно невидимым для людей. Вдобавок постоянная коррекция трансформы. Да, в таком состоянии они обнаруживаются по перепаду температур, по измененному потоку энергий, но не визуально. Но и тут необходима такая тонкость перестройки собственного организма, что представить необходимость таких ухищрений... Ради чего? У меня нет ответа.

Однако. Или это не Саббат или ставки очень высоки. В любом случае, Участие Гангрел и Вентру не выдерживает никакой критики. Носферату? Смешно и забавно. Они тут ни при чем, Черепу верить можно и нужно. Остаются у нас два кандидата - Саббат и... ликаны. Простейшая логическая цепочка, понятная всем здесь присутствующим. Ну да, вот и Седрик зашевелился, тяжко при этом вздыхая.

- Куда ни плюнь, везде они, - посетовал он. - Лунный Круг, Лунный Круг... И что им спокойно не сидится? На кеарны их мы, Красный Род, не претендуем, предпочитаем в городах жить. В сельскую местность только Гангрелы и выбираются, так это уже давно, к тому же они с ликанами как-никак нейтралитет по большей части держат. Так нет, сюда опять принесло.

Вот теперь я окончательно и бесповоротно уверился в том, что Седрик и многие другие гаар-гулы ныне ну никоим образом не являются связанными со своим ликанообразным прошлым. "Мы, Красный Род"... Одни эти слова, совершенно естественно слетевшие с языка, уже могли быть достаточным основанием, а тут еще и нелюбовь к природе. Ведь даже живущие в городах ликаны очень любят проводить существенную часть времени в сельской местности, особенно если такая возможность не связана с рисками. Ан нет, Седрик и тут оказался более схож с Сородичем, нежели с ликантропом. Судя по всему, произошла переоценка некоторых понятий и гаар-гулы способны окончательно разойтись с прошлым. Они его помнят, осознают, но... не считают верным теперь.

Проявление ренегатства? И опять же не все так просто. Для этого необходимо знать природу ликанов, их суть. А это не на поверхности обитает, тут поизучать нужно, проникнуться психологией сих странных существ. Впрочем, пока речь не о том, а о нашей теперешней проблеме.

- Где иллюзии, невидимость, там у нас кто? А, Седрик?..

- Мусорщики, экселенц. К ним и примитивные методы ментального контроля хорошо подходят. Шныряют всюду под ногами, мешаются... Пронырливы, как стая крыс, а к тому же еще и вороваты. Из достоинств только потрясающе дешевая цена найма да способность прятаться за Иллюзиями. Умеют они этой магией пользоваться, тут есть чему поучиться. Жаль, что стихии Красному Роду недоступны.

- Не о том говоришь, - досадливо поморщился Висельник. - Стихии и наша невосприимчивость к источаемым ими энергиям с целью использования сейчас не главное. Мусорщик мог быть тем невидимкой? Мог! В ментальной магии они полные лопухи - большие и раскидистые. И эта версия кажется более убедительной, чем участие Сородичей из Саббата. Прибавим к этому тончайшие ментальные коррекции сознания у связанных с нами людей, которые похожи на проделки Смотрителей Перекрестком и получим...

- Лунный Круг.

- Так и есть, Наставник. Мусорщиков могут купить все кому не лень, денег для этого надо самую малость. А если побольше, то они и на Красный Род поработают, принципы у них имеют свою цену, за которую и покупаются. Но сочетание Мусорщиков и Смотрителей Перекрестков не оставляет выбора. И я спрошу нашего почтенного Седрика, что он порекомендует насчет мест, где можно найти представителей упомянутого малопочтенного прайда?

- А ты по дворцам и замкам поищи... Вдруг да обнаружишь.

Дружный хохот был ответом на это высказывание гаар-гула. Всем здесь было известно, что господ Мусорщиков следовало искать в местах, что по смыслу созвучны с их наименованием. Городские окраины, места обитания люмпенов и прочих маргиналов, иными словами, трущобы всех сортов и оттенков. Где отбросы рода человеческого, там и этот подвид ликанов поселяется в непосредственной близости. И атмосфера им нравится, да и харчи всегда под боком. Их хоть каждый день по несколько штук лопай, все равно никто не спохватится.

- Шутки сами по себе неплохи, но и делом заняться стоит, - меланхолично заметил Череп, чье веселье, как и всегда, оказалось не слишком продолжительным. Это Седрик с Климом не прочь были еще некоторое время поиздеваться над малопривлекательными особенностями одного из прайдов Круга, а вот Наставнику сие быстро наскучило. - К сожалению, мы не можем напролом вломиться в гости к Мусорщикам и устроить допрос с пристрастием. Это выдало бы наши намерения, что сейчас крайне нежелательно. Придется действовать более тонко.

- Давайте попробуем через кого-то из доверенных лиц нанять парочку ликанов для несложной работы. Там и разговорим, лично ручаюсь.

- Грубовато будет, - Череп отщелкнул одно зерно четок. - Это первое. Ну а второе, Клим, состоит в нежелательности показать свое присутствие. Иначе придется заметать след, а это... Помнишь одно из неписаных правил Третьего Отделения? Насчет того, что не стоит устраивать трупы среди народца, прямо не причастного к операциям...

- Тогда надо найти причастных, только и всего!

- Сам найдешь? Вот прямо сейчас, с ходу и не раздумывая? Молчишь... Правильно делаешь, в таких делах с ходу решать нельзя, ошибиться можно.

Осадили Клима, спору нет. Без обид и порицаний, тонко и изящно. Изящность - это как раз то звено, коего ему частенько не достает. Пусть учится, коли не удосужился сей недостаток еще при обитании своем в тайной полиции искоренить. Однако, порой чужая неправильная мысль способна навести на иную, более разумную. Нанимать ликанов действительно не стоит, а вот поймать их на уже существующих договоренностях можно и попробовать. Именно это я и предложил Черепу. Тот немного поразмыслил, после чего и заметил:

- Договоренности? Можно. А можно и изъять парочку Мусорщиков из обращения, но непременно оттуда, где не существует хоть какая-то возможность риска. И инсценировать как подобает. Особо усердствовать не стоит, но для их приятелей по прайду все должно быть убедительным. Я свяжусь с Сородичами, они многое расскажут, тем более сведения о Мусорщиках никто в секрете хранить и не подумает. Не тот размах.

А пока я этим заниматься буду, ты, Стилет, изволь собираться в гости к некромантке. Она тоже многое знает, многое сказать может.

- Ага, Стилет, ты к своей новой знакомой, мы же отдохнем, девочек вызовем, в картишки перекинемся... - азартно потер руки Висельник. - Не тебе же одному с прекрасным полом общаться. Только имей в виду, в домах у Джованни, как мне говорили, еще больше духами пахнет, нежели на парижских фабриках по их производству.

Ехидны, что тут скажешь! Но свои, и это есть самое главное. К тому же без подобных дружеских уколов жить было бы намного скучнее, право слово.

Глава 7.

Время приближается к восьми часам вечера, а значит я уже на подходах к известному адресу. Какому? Ну как же, Сретенский переулок, дом под номером пять - место обитания очаровательной некромантки по имени Мануэлла.

И на сей раз тоже двигался я исключительно на своих двоих, наслаждаясь пешей прогулкой на не очень короткую дистанцию при полном отсутствии даже самой незначительной усталости. Особенности вампирического состояния, ничего больше. Зато приятно подмечать подобные впечатления в сравнении с аналогичными ощущениями в сугубо человеческом прошлом. Знаю, что еще через несколько лет ощущения такие окончательно сгладятся, состояние будет восприниматься как полностью естественное и ничем особым не выделяющееся. Вот и стоит взять от периода первых лет после Обращения максимум эмоций. Будет что вспомнить, тем более воспоминания, они никуда не исчезают. Память человека сама о себе практически безгранична, ну а если к ней добавить усовершенствованное восприятие Сородича, то и вовсе ничего забыть нельзя. При желании теперь реально извлечь любой или почти любой момент, нужно только знать, что именно искать.

Прекрасное состояние души и тела... А некоторые скудоумные на всю голову называют это проклятием, ну а нас, Сородичей - исчадьями Тьмы, богомерзкими отродьями и еще множеством мало лестных эпитетов. И за что, хотелось бы полюбопытствовать? Пусть попробуют ответить исключительно с логической точки зрения. Ну да, сразу же раздадутся вопли относительно способа питания, то есть потребления крови. И как всегда забудут, что нам вовсе не обязательно убивать для этого. К тому же человек после сего процесса о нем даже и не вспомнит - воспоминания улетучиваются быстро и незаметно. При желании мы можем даже отметины от клыков затянуть полностью, до такой степени, что и пятнышек от укуса видно не будет.

Кровожадность и непреодолимое стремление убивать? Помилуйте, но это попросту полнейшая чушь! Большие возможности отнюдь не означают усиления частоты убийств, да и то, что считать ими? Лишение жизни в этом мире какого-либо разумного существа? Возможно. Но тогда убийцами являются и многие солдаты, и полиция, и многие другие. Мы, Сородичи, убиваем ничуть не больше, чем обычные люди в пересчете на обстоятельства и сроки жизни. Стоит учитывать то, что у нас идет почти постоянная война, то активная, то пребывающая в относительно пассивной фазе. Церковники, ликаны, Салюбри, периодические "разногласия" с анархами.

Простые же люди, тем или иным образом оказавшиеся на нашем пути... Тех, кто нам интересен, мы точно трогать не намерены. Безразличных и по сути безобидных обывателей убивать просто глупо и бессмысленно. Убить можно врага, особенно опасного. Ну а тут другой расклад. Большинство обычных людей не в состоянии ничего противопоставить любому Сородичу, даже совсем недавно прошедшему ритуал Обращения. Убивать же беспомощную жертву, которая и не подозревает о твоем существовании... Это не просто попахивает, а прямо-таки разит ароматами выгребной ямы. Учитывая же тот факт, что почти все Сородичи из элиты вышли-с, то комментарии излишни.

Нет, ну если на Сородича какие-нибудь грабители бросаться темной ночью изволят, то тут и повеселиться можно, причем со всеми подобающими элементами. Результатом, несомненно, будет являться труп... или не один труп. И это, попрошу заметить, вполне естественно. Какая же тут кровожадность вместе с жаждой убийства? Да ровным счетом никакой, как ни старайся их обнаружить.

На что кланы Саббата, особенно те тамошние Сородичи, что в Стаях обретаются, слабо себя контролируют время от времени, так и то им совсем не есть интересно на беззащитных охотиться. Это они могут безумно-кровавую прогулку по местам проживания ликанов или анархов совершить или же схлестнуться с молодняком кланов Камариллы на тех территориях, где подобное разрешено договором. Вот только объяснить это... вовсе нереально. Как и прочие пакостные сплетни и ложь по нашему адресу.

Кому объяснять? Тем, кто, развесив уши, сидит и внимает бредням святош. Причем сами господа церковнички (их начальствующие субъекты) великолепно знают истинное положение дел, ну да это не очень и важно. Главное, что паства ой как легко все кушает и требует добавки. Определенная и весьма немалая часть людей ну очень сильно не любит осознавать то, что вокруг есть существа более могущественные, но вместе с тем от людей же и произошедшие. Какие-то странные комплексы витают в их сознании... А для избавления всего-то и нужно - самим подняться на тот уровень, с коего станут доступными переходы в иные состояния. Просто и в тоже время сложно, ибо мало кто способен подниматься вверх по лестнице самосовершенствования. Ага, сидеть в уютном и теплом болоте не в пример легче. Легче! Вот оно, ключевое слово.

Ладно, это моя обычная философская манера свое берет, к тому же и склонность к многостороннему анализу ситуации. Особенно они себя проявляют в такие моменты. Прогулка, отсутствие явных неприятностей и дел, требующих немедленного разрешения, к тому же не жужжит над ухом надоевшее до одури начальство. Лепота! Наставник - это не совсем то, тут клановая общность, которая в мире людей давненько уже начала расплываться, подменяться чем-то иным, гораздо менее симпатичным.

Хорошо. Ветерок подул, слабенький, но лицо обдало легкой прохладой. Солнца не видно, оно скрылось за облаками, а значит и не мешает. Уж извините, не люблю я нынче его наличие, более года ох как не люблю. Мазохизмом не страдаю, оттого и стараюсь появляться на улице днем как можно реже и лишь по крайней необходимости. А сейчас, когда от солнышка скоро одно воспоминание останется, а на город надвигается вначале вечер, потом ночь... Это наше время суток, родное и ласковое. Тьма окутывает мир, погружает город в переплетение теней, отбрасываемых домами, деревьями, фонарными столбами. Мне нравится скользить в ее объятиях, что ослепляют человека, но для Сородича всего лишь возможность увидеть мир в несколько иных оттенках.

Цвета обретают иную тональность, особую значимость приобретают оттенки черного и серого, белый же напротив, словно исчезает, уходит в небытие. Но это уже ночью, а вечером каждый раз можно понаблюдать за границей перехода из одного состояния в другое. Не уверен насчет черепа, но Седрик говорил, что с тех пор, как превратился из ликана в гар-гула, нет-нет да и устроится в уютном кресле на свежем воздухе. Зачем? Понаблюдать за этим самым переходом. Вот уже много лет наблюдает время от времени и никак не надоест сие занятие. Неужели это у всех у нас? А вполне вероятно... Красота и чувствительность к ней свойственны очень многим Сородичам, отнюдь не одним Тореадорам. Просто они ушли в гедонизм, наслаждение ради наслаждения. Для нас же красота - одна из частей мозаики реальности, но никак не единственная цель.

К сожалению, даже для нас улицы города отнюдь не являются безопасными... Да, в определенных зонах, где обитают многие из Красного Рода, эта опасность заметно снижается, но вовсе не исчезает. Сложно исключить рейд взбесившихся от ненависти к нам ликанов, да и церковники с Салюбри ой как могут напакостить. Потому никогда и ни при каком условии не рекомендуется выходить без оружия. Мистические знания - это, конечно, хорошо, да и всегда при себе, но все же... Необходимый минимум вооружения практически обязателен и появиться где-либо без него практически то же самое, что припереться на званый раут без штанов. ЭТО усвоили даже господа Тореадоры, хотя в основе своей и следуют сему правилу лишь ради моды и правил приличия. Прекрасные дамы из их клана предпочитают изящные, украшенные золотом и каменьями кинжалы, ну а субъекты мужеска полу - легкую шпагу или небольшие револьверы с инструктацией. Слабовато, но, увы, их не переделаешь.

Ну, еще некоторые Гангрелы оружия не признают, но их никто в сем упрекать не намерен. Предпочитают частичную трансформу, когда на руках появляются такие душевные когти, что некоторые кинжалы покраснеют от смущения и некоторой зависти. Так что здесь претензии неуместны. Ну а все остальные всегда в той или иной степени увешаны холодным, а также и огнестрельным оружием.

Почему огнестрельное остается на втором плане - ясно и абсолютно понятно. Защититься от него при помощи оккультных знаний не в пример проще, чем от хорошо отточенного клинка. Стрелять в Сородича так и вовсе смысла не имеет, разве что совсем неофит не сможет активировать пульсирующее телекинетическое поле, что отбрасывает в стороны любые пули. Кстати, чем меньше ее масса, тем оно и легче, усилий тогда и вовсе не требуется. Почти не требуется... С такими вещицами как арбалетные болты несколько сложнее, но опять же, сложности весьма относительные. Ну а если кому вздумается совсем уж габаритные снаряды использовать, то от них проще уклониться, благо реакция повышенная сие вполне позволяет.

Зато на людей, а также на ликанов, пули неплохо действуют, поэтому лучше всего сочетать оба типа оружия. Сочетание сильных сторон того и другого, к тому же переплетенное с магией - все это как раз и позволяет подобрать нужный комплекс воздействия на врагов, дабы отправить их в мир иной. Без права обжалования и возвращения обратно, что характерно.

Вот и при мне сейчас помимо ставшей излюбленным видом холодного оружия катаны имеются и пара револьверов, и с десяток стилетов. Ну, без них никуда - от привычки и собственного стиля так сразу и не откажешься. Я понимаю, что стилет в качестве клинка для метания не есть наилучший выбор, но привычка... Два револьвера же не только приличного калибра, но еще пули через одну серебряные. Против ликанов серебро очень полезно и эффективно. Равно как и магия, но она эффективна против всего и всех.

Жаль только, что в последнее время ношение клинков в повседневной жизни становится в людском обществе довольно эксцентричным проявлением стиля. Разумеется, это вовсе не повод для отказа от оружия, таких поводов не существует вообще. Просто придется каким-либо образом скрывать наличие клинка. Каким? Ну, тут вариантов предостаточно. В качестве ножен легко подойдет трость, мода на которые сейчас только набирает обороты. Да и длинные плащи, под которыми спокойно скрываются не слишком длинные мечи, особенно парные, топоры, кистени и прочие прелести... Нет, это не проблема, а всего лишь мелкое неудобство.

***

В окружении философских мыслей на разные темы время и расстояние пролетают незаметно. Без двух минут восемь, а я уже у дома Мануэллы. Мда, вижу, что она тут совсем еще недавно, к тому же задерживаться на долгие годы точно не собирается. Не видно никаких попыток привести внешний вид к состоянию, которое характерно для всех без исключения Сородичей-Джованни. Излишняя вычурность, стиль минувших веков - это как раз то, чем отличаются те дома. где они живут постоянно. Видеть воочию не видел, но вот посредством устройств, позволяющих хранить информацию и даже связываться с Сородичами на сколь угодно дальнем расстоянии... Поверьте, не слишком и отличается от реальности. Жаль только, что создание каждого такого шедевра магии весьма длительный процесс, к тому же требующий высокого уровня владения оккультизмом.

Ладно, не о том речь. Дом Мануэллы не имел собственного "лица", был обычным домом, пусть и довольно приличным. И, конечно же, аура магии Джованни ощущалась довольно четко. Ее не пытались скрыть, скорее выставляли напоказ. Вязкая, холодная энергия смерти, доведенная до максимального градуса. Понимаю, отсюда некромантке легко удастся зачерпнуть добрую толику сил и преобразовать в особо смертоносные заклятия. Наверняка раньше тут, в этом месте, произошло либо массовое убийство, либо когда-то поблизости располагалось кладбище. Любят Джованни такие места и вполне заслуженно. Иное дело, что другим это не использовать, нет необходимых знаний. Но Мастера Смерти всегда готовы, этого у них не отнять.

Бронзовый молоток ударил три раза. Думаю, что этого вполне достаточно, чтобы о моем присутствии стало известно. Немного подождем, в конце концов за пару секунд к двери вряд ли успеют. Ан нет, отворили практически мгновенно, только существо, исполняющее роль привратника, не имело ни малейшего отношения ни к людям, ни к Сородичам, да и вообще не относилось к живым и разумным созданиям. Зомби, живой мертвец, подъятый труп - как ни называй, суть от этого не изменится. Бледное, без единой кровинки, лицо, немного резкие, словно у механической куклы, движения, но в целом вполне на уровне. Обычные люди ни за что не догадаются об истинной сути подобного существа, что свидетельствовало о высоком качестве работы. Зомби, они ведь разные бывают... Грубые поделки дилетантов более всего похожи на свое классическое представление - быстро разлагающиеся и не слишком хорошо передвигающиеся останки. Такие не введут в заблуждение относительно своей сути даже деревенского дурачка, а к тому же мало на что пригодны.

Зато чем выше мастерство некроманта, тем более качественные поделки у него получаются. Они долгое время сохраняют относительно приличный вид, их движения почти естественны. Могут исполнять довольно сложные приказы, способны говорить, пусть и исключительно отвечая на вопросы или же в пределах заранее заложенных команд. Ну и еще, за что некромантию ценят особенно, способность зомби отвечать на вопросы, касающиеся жизни той личности, которая раньше была в его мозгу. Уникальная возможность для получения секретной информации, с какой стороны ни посмотри. Уникальная и находящаяся в полной монополии...

Зомби-привратник меж тем молча указал, куда следует пройти. Что ж, не высший сорт, если разговор не в его возможностях. Мелочи жизни... Делаю несколько шагов вперед, и дверь за моей спиной закрывается. Сопровождать меня творение некромантии явно не намерено, у него свои задачи. Неудивительно, ибо в случае вторжения нежелательных гостей он определенно является одним из элементов обороны. Классический подход - магия используется для отражения серьезной угрозы, а всякого рода воришек и грабителей встретит вот такой безмолвный, но опасный страж. Для его убиения нужна либо магия, либо клинок в руке опытного бойца. Тот клинок, что в состоянии отсечь голову или, на крайний случай, перебить позвоночник. Других вариантов просто нет. Можно превратить зомби в решето или подушечку для булавок, но ему от этого особого урона не будет.

О, вот и еще верные стражи обители Мастера Смерти - скелеты с щитами и копьями. Всего две штуки, в стенных нишах, но совершенно ясно, что при необходимости оживут и будут очередным неприятным сюрпризом. Тут уже методика создания гораздо сложнее. Нет мышц и сухожилий, а значит, они двигаются исключительно благодаря магии, которая к тому же не дает старым костям рассыпаться. Именно поэтому их никогда не держат в активном состоянии в обычное время. Слишком затратно и тяжело это выйдет... Не удивлюсь, если среди кучи костей найдутся и амулеты, способствующие контролю за энергией. Да хоть те же стальные ошейники, украшенные россыпью поделочных камней. Больно уж фон от них специфический. Заодно и хороший контроль, вдруг кто попытается перехватить управление или попросту оборвать контролирующие привязки.

Хотя... кому это вообще под силу? Раньше были у них конкуренты, зато сейчас уже как-то не очень. Или тут опаска попасть под удар своих же соклановцев? Не знаю, не знаю. Джованни и так любят подпустить туману, а уж относительно внутриклановых дел и вовсе сплошная пелена непроглядного дыма.

Так, коридор закончился и началась комната, где хозяйка предпочитает принимать гостей. Камин, пламя которого скрыто за цветным витражом, отбрасывающий танцующие полутени. Задрапированные тяжелыми шторами оконные проемы и проходы в другие комнаты, массивная мебель из редких пород дерева. Нет, Джованни и есть Джованни. Если не снаружи, то внутри обстановка их жилищ будет неизменна. Традиция, укоренившийся да долгие века стиль, который мягко и ненавязчиво вплетают в предпочтения неофитов... И тяжелый запах разносортных благовоний, заполняющий все пространство, от коего никуда не убежать.

- Точность - вежливость королей, - чувственный голос Мануэллы нарушил повисшую на мгновение полную тишину. - Люблю, когда гость чтит традицию появляться в назначенный срок.

- Такова уж моя привычка, очаровательная хозяйка сего дома. Пусть в моем роду не было королей, но чтить правила хорошего тона является обязанностью любого благородного человека и тем более Сородича.

- Изящно... Присаживайтесь, Стилет, - некромантка указала на одно из двух кресел, что стояли у небольшого столика. - Напитки, сигары, папиросы, все это к вашим услугам.

Слегка склонив голову, я тем самым выразил благодарность за предложение. Жесты, они порой более подходят к ситуации, нежели слова, особенно в таких тонкостях этикета и тем более среди Сородичей. У нас вообще любое движение, интонация, оттенок не скрытой эмоции могут быть более "говорящими" в сравнении с простой речью. Ну а коли начинается игра словами и интонациями, то тут уж и многие иезуиты вкупе с софистами всплакнут от умиления. Особенными специалистами тут являются Вентру... Равных им нет и не предвидится, как сие ни прискорбно признавать. Мой клан по сравнению с этими затейниками словно дуэлянт любитель рядом с полковым гвардейским наставником по владению клинком.

А Мануэлла хороша, сразу и надолго притягивает взгляд. Длинное, змеящееся платье из ткани, навевающей мысль о мелкой змеиной чешуе, распущенные волосы, избавленные от любого рода заколок, шпилек и разного рода ювелирных изысков. Вот только несколько жаль, что одеяние больно уж закрытое, но стоит учитывать клановую принадлежность. Джованни... Говорят об этой особенности вампиресс-некроманток много, но вот правдивость лично для меня остается под некоторым сомнением.

Да и к тому же стоит вспомнить интонации баронессы Зейгерс, девушки из клана Тореадоров. Тогда, на приеме, она мило говорила гадости о Мануэлле, но чувствовалась и некоторая зависть. А... откуда она, если, по ее словам, Джованни столь омерзительны? Нет уж, не все так просто, как может показаться. Конечно же, дыма без огня не бывает, но некромантка прямо притягивала к себе внимание. Нужно было только внимательно, как следует присмотреться и почувствовать. Ну не видел я у других вампиресс такого особенного стиля и шарма, не видел и все тут. Сочетание НЕмертвости любого Сородича именно с мертвенностью Джованни? Идиотская идея, но что-то в ней есть. Надо будет обдумать на досуге.

Досуг досугом, но из-за впечатления, произведенного на меня Мануэллой, я самую малость замешкался и расположился в кресле с некоторым опозданием. В смысле, прошло пару лишних секунд после того, как сама некромантка уселась со всем комфортом. Понимаю, во многих случаях на это не обратили бы внимания, сочтя паузу вполне комильфо, но только не сейчас. Вампиресса, она с легкостью уловит оттенки такого рода.

- Аура интриги и очарования, свойственная столь экстравагантной леди, поневоле дает о себе знать, - отметил я как бы между делом, но слова заодно и прояснили суть вещей. - В любом случае, очень приятно, когда деловое партнерство приправлено личностью союзника, точнее союзницы.

- Личностью? Мужчины...

- Не спорю и ничуть не скрываю. Но не думаю, что тебе неприятны взгляды, что восхищены шармом и красотой. Можно и не отвечать, ответа тут не требуется.

Уютная обстановка, прекрасное общество. Да и поданное угощение было весьма неплохим. Я не про кровь, она, откровенно говоря, всегда одинакова, а про сигары и вина с коньяком. Хоть и не пьющий, а оценить выставленное вполне в состоянии. Висельник бы вовсе в восторг пришел от такого разнообразия, непременно продегустировал бы. Но сигара и вправду неплоха. Бразильская, судя по всему. Многие предпочитают кубинские, но это более пристрастие к общему мнению, а не к действительному качеству продукта. Что ж, настоящим ценителям это нисколько не мешает, напротив, дает пищу для тонких острот и ехидных замечаний относительно пристрастия к ложным стереотипам.

Хм, изящно, нечего сказать... Это я относительно вещички, которая у некромантки заменяла стандартные ножницы или гильотинку для отрезания кончика сигары. Оскаленный череп ликана, золотой, с глазами-рубинами и вообще довольно изящной работы. Чувствуется как стиль, так и серьезная нелюбовь к представителям сей породы. Металлический лязг и вот уже сигара лишилась ненужного элемента, теперь можно и раскурить ее от пламени свечи. Многие предпочитают спички, но как-то это не слишком элегантно - чиркать кусочками дерева, да к тому же серный запах оставляет желать лучшего. Есть, конечно, алхимические придумки, но и они далеки от идеала. Нет уж, свеча в данной ситуации лучше всего...

- Странно осознавать, что небезынтересный Сородич предпочитает держаться подальше от благородных напитков... - заметила некромантка, когда я наливал себе в бокал кровь, ну а ей, по высказанному желанию, токайское вино. - Или требуется поддержка сил?

- Нет, всего лишь нелюбовь к алкоголю, индивидуальная особенность. Без него мне значительно уютнее и комфортнее... Однако, хочу предложить выпить за то, чтобы наше сотрудничество было плодотворным и устраивающим обе стороны, ну а знакомство как таковое также было небезынтересным и к тому же обходилось без разочарований.

- Изящно сказано. За это и выпьем.

По тому факту, что Мануэлла едва притронулась к вину, я понял, что и ей желательно сохранить полностью трезвую голову. Символ, не более того, но говорящий. При желании мы можем почти мгновенно устранить из организма действие алкоголя, без малейших усилий. Как я говорил - всего лишь символ, специально продемонстрированный. Значит, переходим к делам нашим странным...

Глава 8.

Вопреки распространенному мнению, деловые вопросы лучше всего обсуждаются в не слишком деловой атмосфере. Разумеется, если для того есть хотя бы минимум возможностей, а именно: противоположная сторона, не внушающая серьезной антипатии, чувство относительной безопасности и к тому же четкое осознание необходимого результата. Сейчас все это присутствовало в полной мере, следовательно, шансы были неплохие, и остановка только способствовала.

- Как я понимаю, ты успел посоветоваться со своим начальством... И похоже, все прошло в желательном тебе русле.

- Точно так и есть, Мануэлла. Ну а ты, как я предполагаю, по-прежнему изображаешь дикую кошку, которая ходит где вздумается, гуляет сама по себе. Впрочем, мне это ничуть не мешает, напротив, позволяет больше рассчитывать на содействие.

- Стоящие в клане выше меня не как твой Череп... - поморщилась девушка. - Разное отношение к не очень давно Обращенным, к тому же и особенности клана влияют. Но мы вряд ли захотим долго говорить об особенностях клановой политики и психологии.

Ага, акцент на слове "мы"... Незаметный, но показывающий нежелательность темы для нее лично, а вовсе не для моей персоны. Большие и малые тайны внутрикланового масштаба - явление всем известное и вовсе не являющееся чем-то особенным. Ладненько, этого ожидать и стоило, значит перейдем к иной теме, тоже весьма интересной. Той, которая собственно и привела меня сюда, в обитель прекрасной некромантки.

- Зато мы точно захотим подробно обсудить происходящие в домене странности, кои привели нас в обоснованное состояние крайней подозрительности. Итак, право первого слова уступаю очаровательной леди.

- Почему-то возникает ощущение, что это не тот случай, когда "джентльменство" может быть действительно благородным...

- Так тут совсем иная причина. Я рассказал тебе о причине странности, тем самым подтвердив ту гипотезу, что уже занимала почетное место в твоих выкладках по сему направлению. Теперь хочется услышать, насколько обоснованными и близкими к практическим аспектам была та информация, которой ты обладала при нашей первой встрече, - тут я позволил себе тень улыбки, которую сложно назвать доброй и душевной, но зато с полным основанием годную для произведения определенного рода впечатления... - За прошедшее время ты не смогла бы "откопать" полезную информацию с пустого места, без предварительных наработок. Шить дело ("шить дело" - выражение, запушенное в оборот департаментом полиции. Дело, точнее пока что разрозненные документы, действительно сшивались в единое целое простыми нитками) - занятие довольно долгое, требующее определенных навыков.

- Проверяешь?

- А почему нет? - ответил я вопросом на вопрос. - Какая-либо серьезная степень доверия появляется отнюдь не моментально, сама понимаешь. К тому же и долгие годы службы в тайной полиции играют свою роль, весьма существенную. Но! Могу сказать, что лично у меня есть очень интересные сведения, которые наверняка станут тебе известны... скоро.

На крючок ее, как любопытную рыбу, решившую поинтересоваться качеством наживки. Любопытство - одна из тех черт характера, которые очень полезны для любого разумного существа, но коими никогда не нужно злоупотреблять. Зато как роскошно на них можно сыграть... Подогреть до необходимого градуса, малость раздразнить краем приоткрытых сведений, а потом убрать. Не насовсем, на время. И намекнуть, что открытие сведений будет лишь после того, как произойдет ответный шаг.

Ах да, самое главное, пусть и само собой разумеющееся. То, что открываете вы, должно быть либо тем, что и так надо будет рассекретить, либо же обладать значительно меньшей ценностью, чем то, что желаете получить. Да, ценность информации относительна, но меня всегда интересовала лишь ценность в собственной системе понятий и предпочтений. К примеру, плевать мне было на безнаказанность мелкого ворья или господ контрабандистов, если они сдавали мне со всеми потрохами революционную шоблу разнообразных оттенков. Вот и здесь ситуация довольно специфическая складывалась...

О чем это я? От сказанного Мануэллой зависело, какую именно партию стоило разыгрывать, стоило ли воспринимать ее наработки или же руководствоваться лишь своими, используя некромантку лишь в качестве носительницы своеобразной магии и как дополнительного аналитика (опять же, если у нее сия способность развита). Честно говоря, первый вариант гораздо более привлекателен. Удивляться не стоит. Тут никакой конкуренции, ни малейшего желания оказаться 'первой скрипкой' - необходимо просто быстро и качественно докопаться до истины. А тогда нужен именно профессионализм союзника, его подготовленность в данной сфере и начальная информация, чтобы было от чего оттолкнуться. Иначе снижается эффективность и все тут.

- Мне известно не так много как хотелось бы, но и этого достаточно для серьезного беспокойства. Я стала подозревать еще пару недель назад, когда люди, которых мне порекомендовали как вполне надежных слуг, стали чуть иными...

- А вот тут поточнее, ма шери. Иными, это как? Я понимаю о чем ты, но нужны как раз нюансы.

- Хорошо, тем более ты прав, - согласилась Мануэлла, все еще продолжая вертеть в руках боках с токаем. - Они не находились под воздействием чьих-либо приказов, все так же готовы были выполнять свою работу, но их память... Там были "белые пятна", заплатки из того, что не принадлежало им. Кто-то проник в сферу сознания, просмотрел нужные сведения, а затем удалил сам факт своего присутствия. Но не в этом опасность. Ты понимаешь?

- Естественно. Сначала просто считал информацию, а потом захочет вложить команду на уничтожение. Да и сами по себе сведения о нас могут оказаться серьезным подспорьем, смотря как их использовать. Ну а что относительно подозрений в причастности?

- Ума не приложу, - ощутимо занервничала некромантка. - На магию других кланов не похоже, церковь так тоже не работает. Не знаю... Наверное, что-то новое, с чем я еще не встречалась. Но что?

Искренне сказано, и верить словам стоит. Девушка сюда прямиком из Испании нагрянула, вот и получается, что для нее ликаны - нечто экзотическое и теоретическое. Оно и понятно, поскольку там господа оборотни никогда сильными позициями не обладали, к тому же интересующий сейчас меня прайд - Смотрители перекрестков - там особо не задерживался. Были у них на то серьезные причины. Вот и выходит, что знания о ликанах у моей нынешней союзницы в серьезных пробелах. Зато у меня есть козырные карты, особенно в виде одного знакомого гаар-гула - ходячей каменной энциклопедии по повадкам и обычаям всей блохастой своры.

- На этот вопрос я готов ответить. Только не "что", а "кто". И это просто ликаны... Ну, существа такие, к тому же золотая модель черепа у тебя на столике свидетельствует о знакомстве с ними.

- Ликаны? А ты уверен?

- Стопроцентная уверенность в наших делах весьма маловероятна, зато шансы на правильность версии крайне высоки. Сейчас поясню...

Пояснил. То есть рассказал все известное за исключением того, что ей знать не нужно. Ну, хотя бы наш источник информации о ликанах. Это произвело определенное впечатление, спору нет, а вместе с тем у Мануэллы появилось еще более сильное желание разобраться в хитросплетениях образовавшейся интриги.

- Убеждающие аргументы... И ты хочешь допросить кого-то из Мусорщиков, чтобы быть абсолютно уверенным?

- Было бы неплохо. Или сами ему мозги выпотрошим, или же воспользуемся твоей помощью. Но это на крайний случай.

- Согласна. Оборотень это не человек, даже не гуль. Труп можно зазомбировать, но большая часть информации потеряется, растворится.

- Не переживай, Мусорщики не слишком упорствуют, когда их прижимают к стенке. Расскажут как миленькие, надо только четко обрисовать возможные последствия от излишней молчаливости. Ну, за успех в охоте на ликанов!

За такое грех не выпить. Вот и выпили, причем некромантка на сей раз осушила бокал до дна. Хорошо... Это я не относительно угощения, а просто от того, что все покамест складывается душевно и оптимистично. Часть поставленной задачи выполнена, теперь малость отойдет от темы деловой к беседе светской, дабы не только расслабиться самому, но и прекрасную даму отвлечь, к тому же прощупав ее мысли и намерения. Пара фраз об общей обстановке в домене, о приеме, на котором мы встретились... Вот так, беседа перешла в иное русло, к тому же без каких-либо возражений со стороны девушки. Теперь можно и иные слова ввернуть, с подтекстом.

- И не скучно ли тебе здесь? Как-никак одна из своего клана, да и местность не сильно знакомая.

- Россия... Кто не принял ее сразу, то всю жизнь будет осыпать проклятиями. Но кому понравилась ваша бесшабашная и насыщенная жизнь, того всегда будет время от времени тянуть обратно на заснеженные улицы городов, чарующих своей странной атмосферой.

- Судя по всему, ты как раз из последних, - улыбнулся я без всяких намеков, от души. - Рад слышать, а то обидно, когда некоторые жители Европы всерьез уверены, что у нас бородатые казаки собирают клюкву в самовары, а белые медведи харчат зазевавшихся прохожих прямо на центральных улицах. Ах да, еще гармонь и водка, как зеркало русской души.

Искренний смех некромантки показал ее истинное отношение к подобным "специалистам". Действительно, без юмора к этому относиться просто невозможно. Зато многие воспринимают сие за чистую правду и глупая сплетня идет в широкие народные массы. Ох, Европа ты Европа. А как подметили все наши классики, нет на нее в великорусском языке иной рифмы, кроме как жопа. Грубовато, но из песни слов не выкинешь.

- Ну а как живется в нашем домене?

- Интересно, порой даже весело, вот только одной все же иногда неуютно. Политика клана - посылать в не родные домены всего по одному представителю. Демонстрируем присутствие и знания...

- Зато ты умеешь быстро и основательно производить впечатление на всех без исключения Сородичей, - я одновременно выстраивал комплимент, и пытался увести Мануэллу от мыслей об обычаях ее клана. - Пусть некоторые и корчат рожи, но аура особого очарования все равно окутывает твою очаровательную персону. Своеобразный шарм и неповторимый стиль, они могут вызвать разное отношение, но всегда запомнятся надолго.

- Умеешь ты красиво говорить. Интересно, все Тремеры такие или же только отдельные представители? Тот Сородич, что был с тобой на приеме у баронессы, мне особо не приглянулся.

- У Клима есть иные достоинства, которые не связаны с умением красиво и изящно сплетать слова и эмоции. А другие... В ближайшее время увидишь, это никуда не денется, раз мы сейчас союзники. Кстати, хочешь забавный эпизод из жизни?

- С удовольствием послушаю.

Ф-фу, увел разговор в сторону, да еще вроде бы получилось не оставить зацепки у Мануэллы относительно того, что она выболтала. Политика клана, то есть отправка одного мастера Смерти в домен. Хотя бы одного, но непременная отправка. "Демонстрируем присутствие и знания..." Обмолвка или намеренное признание, не важно уж, соответствующее реальности или нет? Не знаю уж, но если первое, то сие дорогого стоит.

Джованни... они вообще крайне скрытный народ. Любые сведения о своем клане берегут как зеницу ока, даже самые незначительные. Это связано как с особым статусом клана, так и с тем, что они до сих пор находятся в состоянии определенного рода вооруженного нейтралитета со всеми вокруг. Мне, как Тремеру, довольно легко это понять. По крайней мере, значительно легче, нежели тем же Вентру или Бруджа. Те всегда были частью общности под названием Камарилла, мы же... Ладно, не стоит о грустном. Но если не о грустном, то о приятном. Ежели Мануэлла по младости лет проговорилась, то сие просто замечательно. Где одна обмолвка, там и другая, а за ней и третья поспешит нарисоваться. Главное не показывать вида и не стремиться получить новые обрывки сведений побыстрее. Как говорили мои невольные знакомые из криминальной среды: "Жадность фраеров губит". И тут я с ними полностью согласен. Ну а я не это самое, фраером именуемое, посему умею выжидать и использовать благоприятные моменты, особо при том не рискуя.

Заметьте, я вовсе не намереваюсь коварно выпытывать у Мануэллы те или иные сведения с целью как-то повредить. К чему? У нашего клана с Джованни нет никаких трений. Зато любые сведения помогут лучше прогнозировать их действия, анализировать уже случившееся и вообще понимать их мотивы. Умению грамотно обращаться с информацией лучше всего учиться у Носферату - они в этом признанные мастера. Знают очень, чрезвычайно много, но большинство их знаний об окружающем мире не применяются активно. Иными словами, сам факт знания дает им определенное преимущество. Вовсе не обязательно делать так, чтобы кто-либо знал, что ты знаешь. Нет уж, козыри на руке нужно держать в запасе, равно как и скрытое под одеждой оружие. Вот потому Носферату и занимают весьма надежную позицию...

***

Ну а пока я малость развлек Мануэллу рассказом о том, что несколько обиженные на приеме у баронессы Зейгерс анархи так и последовали за мной и Климом прямо до нашей обители. Действительно, даже забавно подумать, какую "страшную месть" они в состоянии измыслить. Шутки шутками, но некую мелкую по моим понятиям пакость измыслить они волне в состоянии. Кстати, такого же мнения была и Мануэлла.

- Вид у них, а особенно у того, кому ты "печать" на личико поставил, был вовсе злобный. А благородства я не заметила, как ни старалась...

- Хотя этот самый Семен Реульский из вполне благородного рода. Но... Случается и так, что яблоко от яблони далеко укатиться в состоянии. Иными словами, в семье не без урода, - усмехнулся я, припомнив все, что знал о сем субъекте. - Надеюсь, что у них хватит сообразительности, чтобы хоть к тебе не соваться. Плохо закончиться такой визит может, не так ли?

- Так. Но если они совсем ума лишатся, то это не моя забота.

- Это верно, наша забота сейчас - разобраться с ликанами, узнать смысл их действий. И лучше всего сделать это как можно незаметнее для всех. Скрытность в таком раскладе чуть ли не главное. Можно пожертвовать скоростью, частичным упущением информации... Но только частичным, весьма частичным, иначе нет никакого смысла во всей затее. А для этого нам нужно что?

- Мысли я читать не умею.

Открещивается, значит. Или действительно не уловила суть сказанного.

- Подставные фигуры нужны, пешки разного сорта, но служащие одной цели - вызвать все пинки и прочие прелести в свой адрес. Причем чем более они будут проявлять энтузиазм, тем легче ими манипулировать.

- Натравить кого-то на оборотней? - призадумалась Мануэлла. - Но ведь нам нужно самим остаться вне подозрений. Как этого хочешь избежать?

- Ну, ма шери, можно сделать все, главное делать это с должным изяществом и стараясь при все при том не забывать о силе удара. Где умный человек прячет лист?

- В лесу...

- Ну а мы не столько умные, сколько хитрые, поэтому скроем его от любопытных глаз среди коллекции гербариев. Пусть лежит на самом видном месте, прямо под стеклянным колпаком, зато никаких подозрений не вызовет. Совсем и никоим образом. Это я насчет того, что господа ликантропы многим поперек глотки, особенно такие их прайды как Потрошители и Мораны. Визиты сих собирателей блох всегда чреваты серьезными неприятностями, равно как и само их отношение к Сородичам. Так что есть серьезные перспективы под видом той самом ответной операции устроить и свои делишки. Где один прайд, там и для другого место найдется... Мусорщики ведь по сути своей лижут пятки Лунному Кругу со всем усердием, а значит никого не удивит, что и до них доберутся.

Я плел кружева слов, но заодно и оставлял кое-что про запас. Не стоит прекрасной некромантке раньше времени рассказывать о некоторых перспективах. Организовывать что-либо силами кланов Камариллы - дело крайне хлопотное и малоперспективное, особенно учитывая вечно мешающих в сем плане Гангрел. Они вечно оговаривают "особые условия" и разного рода ограничения. Равно как и Бруджа, но тут уж если дело касается анархов. Разумеется, очень перспективно при таких вещах играть на противоречиях, но не тот случай. Сейчас время особо и не терпит, нужно ускорять события. Но ускорять разумно, а не кидаться в омут очертя голову... Многие почему-то забывают о сем крайне важном аспекте и имеют от этого целую кучу неприятностей, порой и череповатых.

Так что с чувством, с толком, с расстановкой... Используя не столько Камариллу, сколько рвение Стай Саббата, которые ну очень любят кроваво поразвлечься. Есть у них забава такая - рискованные прогулки по ареалам обитания оборотней, равно как и охота на анархов. Тому тоже свои причины имеются, кстати, вполне разумные.

- Ты здесь давно, лучше обстановку знаешь, - протянула Мануэлла, явно малость подуставшая от деловых бесед. - Это мы еще обсудим, а пока... Не хелаете ли пригласить даму потанцевать?

- Охотно. Для меня сие не обязанность, а вовсе даже приятное событие. Музыки только не хватает, без нее нет того стиля и удовольствия.

Некромантка лишь загадочно улыбнулась, показывая, что, дескать, сия проблема и не проблема вовсе, а так, легкое недоразумение. Интересно, у нее тут что, оркестр из зомби-музыкантов припрятан за портьерами? Было бы любопытно на такое действо посмотреть. Да уж, моя изощренная фантазия легко способна представить себе скелета, наигрывающего бодрую мелодию на рояле, равно как и зомби средней степени сохранности, душевно перебирающего струны гитары.

Поднявшись, я подошел к Мануэлле и протянул ей руку, символически помогая встать из мягких объятий кресла. Сия услуга была принята как нечто само собой разумеющее, что порадовало. Сразу видно аристократию, тем более кастильского образца. У них в Испании правила древнего этикета до сей поры живут и здравствуют, при этом отличаясь особенной сложностью и мудреностью. Разумеется тамошних тонкостей я не знал и знать не собирался, но минимум приличий светского общества - это непременно и обязательно. Парадокс, но многие отчего-то свято уверены, что сотрудники Третьего Отделения, равно как и прочие служители тайной полиции в иных странах, не должны по сути своей обладать хорошими манерами. А ведь это совсем не так...

В корне неверный подход, говоря начистоту! Да, мы можем использовать разные манеры, отличающиеся стили поведения, быть как бы своими в любой классовой прослойке. Но не стоит считать, будто общество с городских окраин или уголовщины разных мастей доставляет хоть какое-то эстетическое удовольствие. Работа такая, и ничего кроме этого... Просто делаем мы ее как подобает, с душой и достижением желаемого результата. А внешний вид во время ее исполнения - фикция, не более того.

Но что это я об этом? Уютная атмосфера. прекрасная, пусть и весьма необычная, дама, а вот и музыка к танцу. Разумеется, никакого оркестра с участием зомби и не планировалось, тут так, мое черное чувство юмора проявилось. Да и вообще, не любители мы, Сородичи, живых оркестров в подобных случаях. Предпочитаем или хитрой механикой обходиться, коя и у обычных людей в домах порой присутствует, либо использовать магические изыски. Ну а тут было нечто вроде очередной музыкальной шкатулки, пусть и очень высокого качества. Ненавязчиво, к месту и гарантирует хорошее настроение...

Глава 9

Сложновато и весьма нелегко уходить оттуда, где обретаться весьма приятно и даже полезно. Поэтому покинул дом некромантки я ближе к рассвету, что не есть нечто необычное. Но каково же было мое удивление, когда я обнаружил за собой слежку... Непрофессиональную, откровенно говоря, весьма любительскую и небрежную, зато следивший за мной типус был знаком, хоть и видел я его полтора раза. Почему именно полтора? да потому что первый раз он засветился на приснопамятном приеме, а потом точно так же следил за мной и Климом в компании приятелей, свято полагая себя невидимым и неслышимым.

Любопытство в людях надо поощрять... Именно так говаривал один преклонного возраста граф, охаживая плетью беспутного племянника, которого застиг в момент вскрытия ящиков письменного стола с целью обнаружить завещание. Вот и я планирую поощрить любопытство сопровождающего на тот же манер, пусть не сразу и не столь прямолинейно.

Значит, анархи. Частная инициатива группы обиженных или же нечто большее? Ежели последнее, то надо выяснить, кто за всем этим стоит. Сами анархи просто так не будут ввязываться в противостояние с кланами Камариллы или Саббата - не тот калибр. Зато быть у кого-либо на побегушках - это милости просим. Плюс тесные связи с Бруджа, так что и сей нюанс стоит отработать. Разберемся. Пока же просто стряхнет попутчика, дабы не путался под ногами.

Избавляться от хвоста - процесс весьма занимательный, к тому же осуществить его реально множеством способов. Тут еще и вид наблюдения учитывать стоит. Одно дело, когда "топтун" шествует совсем рядом, нагло и показательно демонстрируя свое присутствие, и совсем другое, если стремится остаться незамеченным. Первый вариант применяется, когда нужно надавить на психику объекта, заставить нервничать и тем самым совершить ошибку. Ну, еще и для демонстративного показа - дескать, мы все о тебе знаем, никуда от нас не скроешься. Отметаем с ходу, подобные шуточки по моему адресу явно не пригодны... Анарх напротив стремится стать невидимым, неслышимым и незаметным, что удается... не слишком. А что он хотел за час до рассвета, когда улицы практически безлюдны и для маскировки требуется изрядное знание оккультных приемов...

Так все равно продолжает пытаться висеть на хвосте, хотя должен осознавать полную бессмысленность своего стремления остаться незамеченным. Пришлось даже подавить мимолетное желание подойти поближе, заговорить о разных мелочах, поинтересоваться моральным самочувствием его дружков, привет передать попросить. Это так, издевка на вольную тему и не более того. Тоньше надо, тоньше. Для этого сейчас выпаду из поля его зрения, после чего посмотрим, что он делать будет.

Банальный отвод глаз тут осуществлять можно, но не нужно. Дело в том, что любой мало-мальски не чуждый магии Сородич отметет легкий морок, наброшенный на разум, как невесомую помеху. Нет, тут надо еще и энергетический уровень учесть. Скопировать фон своей ауры, дать некоторое время выкристаллизоваться, стать совсем уж неотличимым... Ну а потом резко сбросить в сторону, создавая ощущение, что ты двинулся как раз в ту сторону. Разумеется, предварительно исчезнув и из реальной видимости наблюдателя. Это как раз не есть сложно - при слежке за мистиком стараются держаться вне зоны видимости, а тут, на пустой улице, другой расклад вовсе нереален.

Вслед за первым энергодвойником второй, третий... Третий уже подвешен на случайно оказавшегося тут пассажира экипажа. Пусть теперь шпик-любитель помучается, пострадает, двигаясь вслед за обманкой. Свою то энергетику я на пару минут приглушил, чего достаточно для мистиков, которые слабовато разбираются в подобных вещах. Ну а анархи... как раз это самое и есть.

Ага, купился! Так и дернул вслед за обманкой, уносящейся вдаль под бодрый перестук копыт. Я с легкой иронией посмотрел анарху вослед, после чего хотел было продолжить путь без особых проблем. Стоп! Что-то себя не узнаю. Неужто расслабился? Нет, в нашем мире это категорически не рекомендуется, особенно с ситуациях, где бдительность и осторожность являются залогом успеха и хорошего самочувствия. А вдруг тебя ведет не просто одинокий хвост, а еще с подстраховкой? Есть такая шуточка, довольно милая и забавная. Сам не раз использовал, причем эффект от нее поразительный. Смысл в том, что в качестве отвлекающего маневра пускается довольно неискушенный в искусстве слежки человек, ну а под его прикрытием работает специалист в своем деле... И, что характерно, неумеха вовсе не осведомлен о наличии другого следящего за объектом. Причина проста - иначе объект, если он профессионал, может учуять наигрыш.

Вот он, настоящий... И к анархам эта личность ни малейшего отношения не имеет. Присутствие этого Сородича было мимолетным, он крайне умело маскировался, но моя шуточка с энергетическими двойниками и его заставила понервничать. На пару секунд и он поверил, что я уношусь вдаль внутри экипажа. Однако, отправив вослед поисковый импульс, он быстро обнаружил обманку и почти сразу засек мое истинное местоположение. Ну да, именно по ослабленному ментальному фону.

Молодец, хорошо работает и явно не новичок. Не новичок как в искусстве слежки, так и относительно времени своего Обращения... Это я по сути своей неофит, следящий же за мной как минимум лет десять в вампирическом состоянии находится.

Откуда я это узнал? Да все довольно просто, на поверхности - первые годы энергетический фон Сородича имеет остаточные следы человека. Ну, что-то вроде ощущения, которые появляются при "взгляде" на гуля, только на порядок боле слабые. В гулях много человеческой энергетики и сало вампирской, у нас же наоборот. И чем дольше времени прошло, тем более неощутимой становится та составляющая.

Особенно интересной была клановая принадлежность обнаруженного мной. Не Бруджа, как можно было предположить, учитывая наличие прикрытия в форме анарха. Нет, совсем иной клан. Гангрел...

Стороннему наблюдателю мой интерес к подобной детали мог показаться странноватым, но в свете последний событий был закономерным. Гангрелы относились к анархам... да никак они к ним не относились. Полнейшее безразличие и все тут. Их не считали угрозой, но и вступать в какие-либо отношения, подобно Бруджа, не намеревались. Играло свою роль и то, что союзники Гангрел, то есть клан Вентру, порой даже подкармливал господ анархов из политических соображений. Тут и беспокойство для Саббата, который анархов сильно недолюбливает, да и в качестве исполнителей грязных делишек, от которых в Камарилле отвернутся, анархи пригодны.

А сейчас-то где тут собака порылась? Собака... Или волк, то есть ликан. Гангрелы, они в особых отношениях с оборотнями, есть общие точки пересечения, да и некоторые психологические аспекты. Знаем, в курсе, подтверждено целой коллекцией фактов, собранной за много веков. Гангрелы вообще странный клан - по сути Сородичи, но кое-какие особенности психики ближе к звериным. Поэтому и ритуал обращения проводится ими лишь над себе подобными, кто питает особо нежные чувства к природе и ассоциирует себя с ней. Упрощенно, конечно, я сейчас говорю, но определенная доля истины присутствует.

Мысли бегут своим чередом, сам же я, словно будучи уверен в полной свободе от слежки, двигаюсь по направлению к дому. Ага, именно так и никак иначе. Порой полезнее всего не обращать внимания на соглядатая, пусть думает, что все в порядке и клиент его не замечает. Тем более, что у него есть все основания так думать - приманка сработала, недотепистого анарха объект "стряхнул" и с чувством исполненного долга шествует себе в нужном направлении. Кстати, о "нужном направлении"... Есть вариант относительно ложного следа, то есть показать свою заинтересованность в совершенно постороннем адресе. В то же время сей адрес должен быть каким-либо образом связан с нами, Тремерами, чтобы Гангрел принял за чистую монету и передел вверх по инстанциям.

Загадка неплохая и решить нужно в кратчайшие сроки. О, идея! В нашем домене обитает довольно большое количество Бруджа. Пусть у нашего клана с ними не самые пристойные отношения, но взаимную вежливость соблюдаем, равно как и деловые контакты поддерживаем. Как-никак оба клана входят в Камариллу, следовательно, есть общие темы, интересы. Поиграем, господа, и на сей раз блеф будет нашим козырем.

***

К сожалению, вот-вот наступит рассвет, а по нашим канонам визиты на день глядя являются в высшей степени дурным тоном. Что уж тут говорить, коли даже предварительного уведомления о визитации не было. Ну да ладно, о нас, Тремерах, постоянно гадости говорят, надо же хоть несколько раз воспользоваться случаем и соответствовать сплетням.

Хорошо хоть никуда сворачивать не нужно, да и тащиться за несколько кварталов также не требуется. Есть один Сородич, в настоящий момент проживающий во вполне комфортабельной квартирке, с которым я не то чтобы хорошо знаком, но не единожды общались по поводу взаимодействия кланов. Важно и то, что он также... из неофитов. С момента его Обращения прошло что-то около шестнадцати или семнадцати лет, для нас это ой как не велик срок. Мне же оно и легче, поскольку камарилловцы из кланов Бруджа, Вентру, Гангрел, да и те же Тори... сильно важничают своим возрастом. Смысл? Не знаю, право слово. Я понимаю, когда прожитым годам сопутствует опыт или полученные знания и умения. Но чтобы просто так, банальное время... Не есть умный подход.

Ну, что и следовало ожидать. В смысле, ворота перед домом оказались заперты, что неудивительно в такое время. Будь это особняк, находящийся в полной и безраздельной собственности Сородича, это вряд ли случилось бы, но тут всего лишь квартира в доме. Бруджа вообще не любят долго сидеть на одном месте. Не ко всем из этого клана подобное применимо, согласен, но все же с солидному проценту от общего числа. Год, ну два, и все, труба зовет, тянет их переехать на новое место, пусть и в паре домов от предыдущего.

У каждого свои особенности, тут я никаких претензий предъявлять и не думаю. Вон взять господ из Саббата, а именно клан Цимитсу. Эти в другую крайность ударенные - вообще предпочитают всю жизнь в одном доме прожить. Если же в силу весомых причин и перебираются в иное место, то вывозят с собой все. Да, именно все, от мебели до паркетных плашек и разнообразных мелочей. Один комик, как мне Седрик рассказывал, даже садовую беседку по камешкам разобрал, после чего вновь привел в прежнее состояние на новом месте. Однако, за внешней комичностью скрывается тонкий расчет равно как и жесткая, пуленепробиваемая логика. Есть у Цимитсу некая мистическая связь с собственным домом. Какая? Ну, тут они мне точно не докладывали и докладывать не собираются. Но не о них сейчас речь.

Пара ударов кулаком по протестующе загудевшим воротам и вот уже через минуту откуда-то вылез заспанный и явно похмельного вида дворник. Ничего, страдалец, наверняка ты постоянно запускаешь на территорию дома гостей к одному из своих жильцов, что ведет преимущественно ночной образ жизни. И коли на твоей физиомордии отсутствует особое раздражение, то эти ночные визиты в какой-то мере компенсируются материальными благами. Дополнительный источник дохода, что тут скажешь. Сразу видно, что ночной визитер воспринимается им как средство содрать гривенник или двугривенный. Что ж, мне не жалко, деньги для нас так, мелочи жизни и не более того, особенно учитывая то, что их нехватки сроду не ощущает никто из Сородичей.

- Родионов у себя? - спрашиваю стража ворот, доставая из кармана серебряный полтинник.

- Точно так-с! Их благородие с вечера гуляют-с... Ваша милость к нему?

Киваю в знак согласия, заодно передавая дворнику уже продемонстрированную мзду за усердие. Пусть радуется, а то видок у него весьма помято-пожеванный.

Скрип открывающихся ворот и путь свободен. Мда, мог бы и смазать петли, ленивая душа... Впрочем, это опять-таки не моя проблема. Интересно другое - удовлетворится ли соглядатай на данный момент информацией о месте визита или же попробует проникнуть поближе. Вряд ли, это было бы слишком рискованно и малоперспективно. Он ведь не дурак, совсем наоборот. Нет, судя по всему, будет или ожидать моего выхода из дома, или вообще отправится восвояси, посчитав, что узнал достаточно.

А ведь как ни крути, возвращаться придется под солнечными лучами. Пакость! Разве что ухитриться послать кого-нибудь за наемным экипажем. А что, неплохой вариант. Там тоже, конечно, не великая радость, солнце сквозь стекла хорошо проникает, но все же не так неприятно и болезненно. Но это потом, сейчас же предстоит беседа с Ильей Родионовым, Сородичем из клана Бруджа, скрывающимся за маской отставного штабс-капитана какого-то там пехотного полка.

Второй этаж, где и расположена квартира... Защитная магия практически отсутствует, что для господ Бруджа характерно. Наличествуют лишь сторожевые конструкты, способные предупредить о визитерах, но никак не доставить им неприятности. Любят Сородичи из этого клана сами участвовать в бою, причем именно на близких дистанциях. Однако, у них есть все основания поступать именно так - боевой транс, коронный трюк клана, дает им ощутимые преимущества. Если бы к сей особенности добавить еще определенные черты... Но чего нет, того нет. Бруджа, пожалуй, самый древний клан из существующих. даже древнее Носферату, но вот сейчас от них остались лишь осколки былого величия. Череп пару раз упоминал, что в одной из канувших в Лету Межклановых войн Бруджа лишились всей верхушки, которая и хранила подлинные шедевры магического искусства клана. Оставшиеся же были простой пехотой или же неофитами, далекими от познания секретов высокого уровня.

Вот и имеем то, что наблюдаем - упадок древнего клана, пусть и прекратившийся, застывший в одной поре не первый век, и никаких перспектив для восстановления. Н то чтобы лично мне или тому же Черепу хотелось возрождения мощи соперников, совсем нет... Но утраченная магия - вот то, что не могло оставить равнодушным.

Но... Это явно не относится к конкретному представителю клана. Вот и он - Илья Родионов, представший предо мной в несколько настороженном, но относительно гостеприимном виде. Относительно, то есть вместо трости опирается на саблю без ножен, на которую наложены пусть и не слишком мудреные, но чары. Обычный набор - упрочнение, небольшая подстройка веса и замедлитель инерции. Бруджа всегда относились к зачарованному сверх стандарта оружию несколько пренебрежительно. Привыкли полагаться на собственную боевую систему, пусть и небезосновательно. Но всегда можно прибавить к одному оружию элементы другого и на их основе создать третье. Да, сначала возможны неудачи, но без проб и ошибок нельзя сделать существенного шага вперед.

- Тремер... Воспитанник Черепа, - проворчал Родионов. - У меня гости.

- Скорее уж гостьи, - усмехаюсь я, слыша женские голоса и чувствуя, что одна девушка является гулем, а другая просто человек. - Разговор есть, важный. Ты бы свою гостью заблокировал, ей это слышать не надо.

- Сделаю. Но если пройдем в кабинет, то там все равно не услышат.

- Пусть так, мне все равно.

Не слишком дружелюбная реакция была вполне предсказуемой а потому и не вызвала никаких эмоций. Родионов конечно видел меня раза два или три, знал имя, точнее прозвище, но ничего конкретного известно не было. Так, слухи, разные мелочи, да и то в том случае, если озаботился ими поинтересоваться. Далеко не все Бруджа любопытны к таким деталям. Зато сейчас на его лице читался живой интерес по поводу моего неожиданного появления. Ну как же - незваный гость из не слишком дружественного клана, к тому же в весьма неприятное время. Утро почти что наступило, наносить визиты категорически не принято в рамках хороших манер... Однозначно стоило задуматься о причинах.

Ничего, причину я уже обдумал. Ту, что вполне сойдет за серьезную, равно как и за отвлекающий маневр. Заодно заставит Бруджа посуетиться, решая, как им поступить в данный момент.

- Слушаю...

- Это хорошо, что слушаешь. Вы, то есть клан Бруджа, насколько я понимаю, находитесь с анархами во вполне приличных отношениях, - с моей стороны это было не вопросом, а вовсе даже констатацией факта. - Вот и хочется узнать, с чего это они объелись белены настолько, что решили следить с самыми непонятными намерениями за мной, да и за другими Тремерами?

От так тебе, родное сердце! Родионова словно медным кастетом по голове огрели, настолько неожиданной оказалась эта новость. Не тренировался боец держать лицо, сразу видно. Что внутри, то и снаружи четко отображается... Без претензий и обвинений, всего лишь наблюдение и не более того. И не менее. Люблю тех, кто по сути своей вояки до мозга костей, люблю и все тут. Работать с ними одно удовольствие, это я еще в первые годы обретания навыков тайного сыска понял. Чистые строевики, они в большинстве своем прямолинейны, открыты.

Не знал он ни о чем, ни сном ни духом, даже не представлял, что анархи вообще на такое пойти могут. А ведь могут, пусть и исключительно в случае ощущения поддержки со стороны серьезной силы. Амбиций-то у них предостаточно, нужно только надавить на одну из особо чувствительных точек. Ну да не о том речь... Бруджа от избытка эмоций вогнал саблю в пол, расщепив плашку дубового паркета.

- Мы таким не занимаемся! - рявкнул он со всей убедительностью старого сержанта, обвиненного в злостном пропитии полковых регалий. - Если бы и сказали что анархам, то разгромить, за ноги повесить, но не следить... Такое неприятное дело чужим не поручают.

- Так насчет этого у меня никаких сомнений и не было. Не ваш стиль, уж извини за прямоту, совсем не ваш.

- А чего тогда надо?

- Поговорить. О жизни, об анархах и их странном поведении, которое может доставить им серьезнейшие неприятности. Вы ведь с ними нормально общаетесь, даже какие-то выгоды находите. Неприятно было бы лишиться ВСЕХ собеседников из-за выходок нескольких отщепенцев.

Не слишком тонкий намек на очень толстые обстоятельства... Все Сородичи знали, что бывает, если боевые группы Тремеров, как и полагается, усиленные лабораторными Тварями, начинают резвиться со всем усердием. Не столь важно, что в этом домене у нашего клана крайне скромное представительство. Достаточно просто связаться с иными доменами, теми, где мы имеем гораздо более сильные позиции, и очень скоро нагрянут элитные отряды, специализирующиеся на таких операциях.

Или же все будет гораздо проще, и вместо бравых головорезов из родного клана пойдет "сигнал" к нашим... вынужденным соратникам уже в этом домене. К кому? Конечно к Саббату, которые тут освоились раньше нас и чувствуют себя довольно вольготно. Мдя, такой вариант кажется более вероятным, поскольку Иерархи не любят тасовать силы без особых причин, да еще и в кратчайшее время. Более эффективно разменяться, выполнив за Стаи Саббата ту или иную работу в иных доменах, озадачив Стаи и более серьезных типов своими проблемами в далекой таежной местности. Двое Иерархов ненавидят Саббат, еще двое относительно нейтральны, ограничиваясь обычной неприязнью, и только один смотрит гораздо дальше и в глубь проблемы. Фердинанд, Третий Иерарх... Тот самый, что Обратил Черепа. Предпочитающий медленно, но верно двигаться по пути преодоления враждебного отношения и вынужденного взаимовыгодного сосуществования.

Но думы о взаимоотношениях нашего клана с Саббатом не мешали мне большую часть сознания обращать в сторону гораздо более насущной проблемы. Родионов понимал, что проблемы не нужны ни ему, ни другим Бруджа. Пусть он был в своем клане обычным Сородичем, весьма юным, но и я, появившийся у него с целью поговорить, также не отличался долгими годами вампирического состояния. Вполне логичный ход - полуофициальный разговор между неофитами двух разных кланов.

- Что анархи опять учинили, кроме слежки? Не могли они на чужую территорию влезть, им это еще полгода назад объяснили.

- Нет, к ЭТОМУ они и впрямь непричастны,- согласился я. - Особенно учитывая то, что за ними с тех пор пристально наблюдают некоторые заинтересованные лица... Но вот в других делах они совсем нехорошо поступают. К тому же слежка - не такая мелочь, чтобы от нее так просто отмахнуться. Зачем следят, почему следят? А главное, собственная ли это инициатива или работа по найму? Ты ведь хорошо понимаешь последствия.

- Понимаю. А что я могу сделать?

- Передать своим старшим о желательности встретиться, поговорить, обсудить детали. И не тянуть долгое время, это в вашей ситуации крайне нежелательно. Появится естественная потребность самим все уладить. И тогда плевать мне, пардон муа, что после такого из каждой канавы чьи-то хладные тушки вытаскивать придется. Были анархи и нет анархов... Желающих порезвиться всегда в потребном количестве найдется.

- Эти ваши тремерские игры с выродками Красного Рода! Да и... - тут Бруджа словно подавился, довольно убедительно замаскировав непроизнесенные слова приступом кашля. - Я передам Глебову лично. Где вас найти он знает, ждите.

- Мы подождем.

- А сейчас, будь так любезен, избавь меня от хлопот и дай спокойно отдохнуть. Утро уже, а в это время я не расположен заниматься делами.

- До новой встречи, Сородич.

По выражению лица Родионова было видно, что он желает, чтобы упомянутой встречи и вовсе не было, равно как и моей персоны, да и всех Тремеров в общем. Ничего, я к этому привыкший... Раньше на меня изливали потоки желчи как на представителя тайной полиции, теперь как на представителя клана Тремеров, также не пользующегося у многих популярностью. Ничего нового, только внешние формы чуть изменились. Суть же неизменна.

Глава 10.

Естественно, ни о каком вызове экипажа к дверям дома и речи не шло. Не та ситуация, чтобы Родионов сделал хоть что-то для моего удобства. С-скотина! От избытка прорвавшихся эмоций я так хлопнул дверью квартиры, что внутри, такое впечатление, что-то рухнуло и разбилось. Впрочем, почему что-то? Стояла там в не слишком устойчивой позиции некая фарфоровая безделушка, коей теперь однозначно пришло время отправляться на помойку в разбитом виде. Мораль следующая - вежливее надо быть с гостями, вежливее... Тогда и мелких неприятностей не будет, причем заметьте, я никаких усилий и желаний к сему факту не прикладывал.

Настроение самую малость улучшилось и я, подняв повыше воротник плаща, спустился вниз по лестнице, а там и на улицу, открыв дверь дома. Восход солнца, будь он неладен! Лучи пока еще не столь обжигающего солнца ухитряются обжигать лицо, порой шею... Боль. Не страшно, я к ней привык и буквально сроднился, но вот менее неприятной она от этого не становится. Зато приятно видеть полное отсутствие присутствия соглядатая из клана Гангрел. Исчез, паршивец, не желая находиться под солнечными лучами. Но это и естественно, нужные сведения он получил, даже с избытком, не было теперь смысла рисковать. Да, рисковать, поскольку он знал, за кем следил. В подобных делах чванство неуместно!

Именно, ведь не суть важно, что я неофит, гораздо больший вес имеет тот факт, что у меня весьма солидный опыт работы в одной очень милой службе, где слежка за объектом, равно как и умение обнаруживать "хвосты" - суровые будни и неотъемлемая часть работы. Если следят за профессионалами, то используют подставки вроде того же анарха, а заодно и передают объект с рук на руки в зависимости от района слежки. Прикрышку он уже сбросил, а многоуровневую систему ему, по всем признакам, не организовали - не тот пока случай.

Логично, спору нет. Пока это еще не полный контроль за моими передвижениями, а довольно деликатное прощупывания. Относительно, конечно, но с определенной точки зрения так оно и есть...

Но надо либо быстрее двигаться, либо же искать экипаж. Не стоит привлекать к себе всеобщее внимание как одеянием, так и довольно странным поведением. Простые люди никак не стремятся в довольно теплое утро закутаться в плащ, поднять воротник, а еще и темные очки нацепить. Последний аксессуар и вовсе редкость великая, распространения широкого покамест не получил, невзирая на определенные наши, Красного Рода, старания ввести их в обиход естественных вещей. Ну, получится-то оно получится, но не моментально. Такие нововведения, знаете ли, быстро не происходят.

Не переношу быть в центре внимания посторонних людей, противоречит это всей сущности как сотрудника тайной полиции так и Сородича. Вон, какой-то прохожий, по внешнему виду пролетарий с городских окраин, остановился поглазеть на диковинное зрелище в виде меня в странном виде, прикрывающего лицо от солнечных лучей. Еще один, еще... Неважно, что я довольно быстро двигаюсь по брусчатке мостовой, направляясь в нужную мне сторону - на случайных зевак это влияния не оказывает, им ведь любопытно! А сделать что-либо в такой ситуации сложновато - всей честной компании глаза не отведешь, замучаешься. Оставить же все как есть и рвануть на всех парах также нежелательно - сразу выдаст мистическую природу происходящего - тут и нереальная для человека скорость, и ожоги от солнечных лучей на лице.

Наглость - второе счастье, плавно переходящее в основное достоинство. Плюс к тому малую толику везения добавить и тогда все еще лучше становится.

Неспешно проезжающий мимо экипаж был если и не подарком фортуны, то уж точно благожелательной улыбкой. Привычно прозондировав транспорт на предмет мистической опасности, я несколькими прыжками сократил расстояние до минимума, а там и запрыгнул на подножку. Закрыта дверца? Мелочи жизни... Силы, что есть у каждого Сородича, вполне достаточно, чтобы вырвать замок с мясом. И закрыть дверь обратно, да еще шторки на окнах задернуть, дабы солнечные лучи перестали жечь все еще крайне чувствительную к ним кожу.

- Кто вы? - слышу испуганный вскрик.

Кто да что... Все бы людям знать надо, что их особо не касается. И что со знанием делать будут? Сомневаюсь я в способности сидящей в экипаже испуганной девушки лет двадцати с небольшим воспринять сложности бытия в полной красе. Домашняя, балованная, с необычным не сталкивавшаяся. Не наш контингент, тут и гадать нечего. Следовательно, надо просто избавить ее от них.

Слабый ментальный удар, погружающий в беспамятство и вымывающий из разума события последнего времени. И еще один маленький штрих, рекомендуемый к использованию более опытными, мудрыми Сородичами. Сны. Некоторое время - месяц или около того - девушка будет сниться странное, мистическое. Зачем? Проверка, попытка удостовериться кто она и что. Если окажется, что есть где-то внутри личности желание стать чем-то большим, нежели просто человек... Тогда она начнет искать, узнавать мир, разыскивая странности, несоразмерности. Кто ищет, тот имеет шанс найти, если не испугается открывающейся перед ним бездны. Пройдут же видения мимо... девушка просто-напросто забудет о них. Нам не нужны слабые, ни к чему стоящему не стремящиеся.

Пристроив сладко спящую девушку поудобнее да и сам расположившись в относительном комфорте, я стал подчинять себе разум кучера. Дело простое, привычное... Ручаюсь, он также не заметит, что из жизни выпал часик отнюдь не драгоценного для подобных созданий времени.

Готово. Теперь меня повезут домой и можно будет доложить Черепу про очень своеобразные события, произошедшие в нашем мире. Договоренности с прекрасной Джованни, слежка анархов и потянувшийся от них след к несколько иным персонажам. Кстати, о персонажах. Где там соглядатай, что-то его не видно и не слышно? Уж не приболел ли?

Да вашу ж бабушку с перегибом через перила и с использованием трубы от паровоза! Это же надо такое неуважение ко мне проявлять... Опять анарх. О слежке представление имеет самое примитивное, зато энтузиазма достаточно. В открытой пролетке развалился, словно он так, с ветерком проехаться возжелал. И плевать на то, что я его уже видел. Неужели он всерьез думает, что его можно не приметить? Пожалуй, нет, идиотизм даже им не свойственен.

Тогда остается вариант "наглой" слежки. Некоторым она давит на психику, некоторых заставляет нервничать, ну а поднаторевших в тайных игрищах только рассмешить в состоянии. Всегда забавно наблюдать за такими методами воздействия, а вместе с тем они довольно осмысленны. Называется, вот они мы, во всей красе, и попробуйте избавиться. Сам же Гангрел, как настоящий мастер (особенно в сравнении с остальными) наверняка продолжил наблюдение за Родионовым. Он, как и следовало ожидать, показался ему на данный момент более перспективным объектом.

Пусть работает, страдалец. На всем на этом можно роскошный отвлекающий маневр выстроить. Череп одобрит, спору нет. Он именно для таких макиавеллевских комбинаций нас Обратил, вот и будем отрабатывать доверие.

***

До дома я доехал без каких бы то ни было проблем, сопровождаемый тем самым анархов. Так, глядишь, и привыкну к постоянному вниманию конкурирующих структур, начну воспринимать как надоедливую, но вместе с тем привычную деталь пейзажа. При желании и определенную пользу поиметь можно. Постоянно тренироваться в отслеживании хвоста, например, или периодически проворачивать его сброс. Мелочи, зато небесполезные.

Больно! Именно это ощущение будет рефреном идти по жизни еще долгие годы в дневное время. Чуть появишься на солнышке, так инквизиторские пытки на ум и приходят... Так что, выгрузившись из экипажа, и припустил к дверям особняка на полных парах. Даже особо не надрывался, осматривая окрестности. И так все было ясно - соглядатай из анархов тут как тут, никуда не делся. Ну а временно позаимствованный мной экипаж... Тут все в порядке. Постоит на месте минут пять или около того, кучер в себя придет, подивится малость относительно неноняток со временем и нынешним своим местоположением. И все. Поедет по заданному маршруту и вряд ли будет особо вспоминать случившееся несоответствие. Природа такая у обычного человека - забывать мало-мальски выламывающееся из привычных рамок.

Ф-фу... Все, солнышко осталось за порогом, ну а в вестибюле возвышается особо болтливый гаар-гул с ехидной усмешкой на полукаменной морде:

- С принятием ультрафиолетовых ванн, ваше жандармское высокоблагородие.

- И тебе не хворать. И где весь честной народ обретается?

- Так день на дворе, - хмыкнул Седрик. - Клим и Висельник без крайней надобности не высунутся, а Череп, тот сегодня с архивами поработать решил. Как закопался в древних бумагах по Лунному Кругу, так и сидит. Помощь предлагал, так он только огрызнулся. Мешаю полету мысли, как оказалось.

- Жаль... Значит, в ближайшее время с ним и не побеседовать.

- Почему же? Сам просил, чтобы при важных новостях отрывали не то что от бумаг, но и с любой великосветской шлюшки сдергивали. Шлюшки, они и подождать могу, зато дела обостряются при промедлениях. А у тебя что - очередная мелочь по ходу игры или козырная карта со сдачи пришла?

- А вот ангел их разберет эти расклады, - оскалился я. - Не то чтоб непонятки пошли, но корректировки вносить придется по мере сил наших скромных. Вокруг да около ходить не буду, а скажу прямо. Лунный Круг тут действительно грязными лапами наследил, но обнаруживаются и наши старые знакомые - Гандрел. Вот их роль мне понять так и не удается. Ну что, достаточно для оттаскивания Черепа от пыльных архивов?

Седрик только кивнул и с каким-то злобноватым выражением лица утопал в направлении личных апартаментов Черепа. Знаю я, что стоит замаячить на горизонте ликанам, как сразу надежный как скала гаар-гул становится малость невменяемым от злобы. Разумеется, очень быстро берет себя в руки и вновь готов здраво рассуждать и действовать. Однако, факт остается фактом - ненависть внутри кипит и переливается.

Будем посмотреть. А пока в уже привычный зал-кабинет, где так хорошо и просто отдохнуть в компании двух старых друзей или еще и новых соратников по делам многим, так и обсудить разные грани бытия. Уверен, что Наставник мой если и не моментально проявится, то в самом скором времени.

Глядя сквозь затемненное стекло во двор, я мимолетно подумал о творящемся сейчас в бывшей родимой структуре... Интересно даже, как там теперь без нас работа движется? Ну, что движется, тут и гадать не стоит, а вот насчет качества... Хорошо еще, если действительно толковых ребят пришлют или из окрестностей подтянут. А коли нет? Ведь могут на самом деле всю тончайшую работу загрести под себя всякие разные с либеральными веяниями в голове. Из тех, которые ни в жизнь не устроят по уши замазанному в нигилятине и терроре "самопроизвольное утонутие" в ближайшем водоеме. Идиоты в белых перчатках.

- При чем здесь Гангрел?

- А вот Основатель их знает при чем тут они, - отбрехнулся я, разворачиваясь в сторону обладателя очень знакомого голоса. - Наставник, тут мозги свернуть можно. Но я не я, если партия закручивается самая серьезная. Ты же знаешь, что за мной вроде как слежка нарисовалась.

- Да. Щенки из анархов. Плюнуть и растереть, большего они не заслуживают.

- Солидарен. Был бы. Но только не после того, как обнаружил кукловода. Гангрела... - заметив невысказанное пока вопросительное нечто в глазах Черепа, я добавил. - Скорее всего, насчет кукловода погорячился, грешен. Но факт руководства этими дилетантами в сыскном деле именно Гангрелом установлен точно. И сей Сородич не профан, я смог его засечь только один раз, всего на несколько секунд. Не светится, применяет оккультные знания, но возраст с момента Обращения не слишком большой. Предположу, что более пятнадцати, но меньше пятидесяти.

- Интересно...

- Сложно возразить. Пришлось направить соглядатаев по ложному следу. Хороший обманный путь может вырисоваться, жирный такой, как кусок сала в мышеловке. А там уж решать не мне, Наставник.

- Не прибедняйся, стиль от твоего далек, - пропустил мою попытку сбросить с себя часть ответственности Череп. - Кого решил подставить для нашего более спокойного жития?

- Бруджа, конечно. Им вряд ли понравятся такие игры господ анархов. Слишком тесно в последнее время их клан связывают с малопочтенными созданиями анархического вида. Но... Что это мы без Клима и Висельника?

- Седрика хватит. А друзья твои... Пусть тренировками подзаймутся, потом расскажешь им, если посчитаешь важным.

Мрачный Череп. Бывало и такое, но вот без причины он в состояние такое сроду не погружался. Есть над чем поразмыслить...

А размышляется, как известно, лучше всего как раз в несколько отвлеченной атмосфере. Хорошо бы дождь за окном или полная луна кроваво-красного оттенка. Но чего нет, того нет. Пить я как-то не приучен, вот и остается только хорошая сигара из богатейших запасов Черепа. К чести его следует сказать, что над запасами не трясся, подобно шейлокам, гарпагонам и прочим гобсекам. Лично меня всегда забавляли умные в общем люди, которые держали в погребах роскошные коллекции вин и. ни разу их не пробовали. Загадочные создания, право слово. Это ведь то же самое, что добиваться расположение прекрасных дам и останавливаться прямо на пороге спальни.

- Пришел в рабочее состояние ума? - несколько сварливо поинтересовался Череп, когда я раскурил сигару и вновь подошел ближе к окну. - Тогда давай о Бруджа.

- И поподробнее, поинтереснее...

Да, Седрику бы только что веселое услышать, если уж в бодром состоянии духа находится. Но сейчас вроде бы не должно такого быть. Впрочем, если злоба к Лунному Кругу скомпенсировалась предчувствием скорого погрома этих блохосборников, то все становится очевидным. Точно. Стоит, стену подпирает, рожа мечтательная и в то же время боевая. Идеально прописанные симптомы, что ни говори.

- В общем, я слил одному из молодых, но уже проверенных в боях Бруджа, что их разлюбезные анархи наступили нам на хвост своими мелкими, именно мелкими, пакостями. Удивился он от всей души, такое столь 'великим' интриганам не сыграть при всем желании. К тому же Родионов вояка со стажем, рефлексы строевика так быстро не уходят. Побежит докладывать начальству, о чем мне прямым текстом и сказал.

- И кто у нас начальство?

- Седрик, что ты как не родной. Глебов конечно же. Сам Родионов - его креатура, обязан ему самим фактом Обращения. Кое-кто был против его кандидатуры, но Глебов под свою ответственность протащил его. А то так и оставался бы гулем долгое, очень долгое время.

- В наших архивах такой информации нет.

- Так что с того? - ответил я вопросом на вопрос по одной из традиций Третьего Отделения. - У нас ведь принято заносить только достоверные, проверенно-перепроверенные сведения, а всякие слухи, сплетни оставлять несколько вне официальных документов. Все правильно, спору нет. Вот только слухи разного рода полезны при игре на провокациях, при желании смешать истину и блеф. Не правда ли, Наставник?

- Правда. Тебе, Седрик, надо больше практики в интригах тонких, заковыристых. Стилет со своими друзьями как раз из той организации, где ничему не верят, но все учитывают. Как они говорят: "Был бы человек, а досье на него всегда найдется", - чуть помедлив, он обратился ко мне. - Какую цель хочешь достигнуть, осведомив Глебова об анархах?

- Разворошить муравейник, но не нашими руками. Глебов притащится сюда... Не наверняка, но очень вероятно, любопытство и злость - полезный нам коктейль. А так как я оставил Гангрела в состоянии повышенного интереса к Родионову, он со товарищи отследят и контакт с Глебовым. Отсюда возможны варианты во всем своем многообразии.

Захотим вместе с Бруджа прижать анархов? Это будет очень просто. Сомневаюсь, что они будут покрывать своих нанимателей. А от Гангрел потянется ниточка и дальше, это очевидно. Простой вариант, но именно простота может помочь в реализации. От нас не столь часто ждут очевидного.

С другой стороны, вы можете надавить на Глебова, пригрозив использовать Стаи Саббата для операции подавления. Бруджа чувствительно к подобным промашкам, особенно если дойдет до Князя. Он не захочет терять лицо и сам разберется с анархами. Мы же будем наблюдать и смеяться. Глебов Сородич жесткий, грубый в гневе. Выдавит из анархов нужные сведения, а там и подключимся на нужной стадии. Мои договоренности с Мануэллой тут тоже лишними не будут...

- Уже успел о чем-то договориться с некроманткой... Это хорошо, - хандра Черепа помаленьку спадала, трансформируясь в обычный для него энергичный настрой. - Только не забывай об осторожности. Джованни коварны и непредсказуемы в своих стремлениях. Смерть меняет любое разумное существо, а они в ней давно на "ты".

- Бес с ней, со стервочкой, экселенц. Что думаете о Гангрел?

Седрик в своем репертуаре. Его стремление поскорее перейти к сути вещей неискоренимо. При этом склонен к отбрасыванию вторичных деталей. на чем реально серьезно просчитаться.

- Видишь ли, старый друг мой и соратник. Гангрелы никогда и ничего не будут делать без одобрения Вентру. Их долг перед теми слишком велик и будет выплачиваться еще много столетий. Вентру сейчас не стали бы связываться с Лунным Кругом - ситуация сейчас не соответствует. Ни усиления власти не получить, ни даже усиления влияния над подконтрольными сферами. Это самодеятельность отдельных пешек и не более. Мелочи, считаю Гангрел, мышиная возня на периферии.

- Гангрел? Экселенц, но вы же только что упомянули Вентру.

- Вентру как раз ни при чем. Понимаешь, стоило мне услышать от Стилета о присутствии Гангрел и мозаика стала складываться воедино. Это еще не ответ, но теперь я знаю, куда следует двигаться. Гангрел всегда крутились рядом с Лунным Кругом и никогда не были замечены в силовых акциях против него. А вот оказать тем некоторые услуги вполне могут. Проследить, скоординировать действия, попосредничать при найме анархов... Детские шалости этого клана, мелкие дружеские знаки внимания.

- Они слишком заигрались, - угрожающие интонации в моем голосе были едва слышны, но могли вырваться наружу уже в следующее мгновение. - Доиграются, тогда никто особо разбирать не будет - начнется зачистка территории. Самих Гангрел, конечно, не тронут, но ущерб в плане репутации окажется солидный. Рикошетом влетит и Вентру за проявленное хлопанье ушами в особо крупных размерах.

- Нам это невыгодно, потому ничего подобного не произойдет, - отрезал Череп. - Рыбку удобнее всего ловить в мутной воде, а не посреди цунами. Будем угрожать, но нежелательно само обнародование фактов. Я думаю, в игре с Лунным Кругом замазались не все представители клана, а только отдельные личности. Но вот эти повязаны с ликанами наикрепчайшим образом. Теперь у нас ДВА источника выхода на ликанов - сами анархи, которые также могут быть в курсе некоторых деталей бытия, и собственно Гангрел.

- За двумя зайцами гнаться - пополам разорваться можно...

- Нет, Седрик, не разорвемся. Тут цели друг с другом связаны. Какая окажется более податливой к убеждению, ту и используем. Теперь к ближайшей перспективе - к Глебову. Он придет, другого выхода в его положении не существует. Будет пытаться надавить на нас. Интересная картина...

- Ага, ведь нет ни одного рычага воздействия.

Тут Седрик был прав. Нас, Тремеров, вообще сложно подцепить на крючок. Со многими другими кланами Камариллы проще - игра на противоречиях, когда малейшее движение сопровождается нарушениями шаткого баланса интересов. А баланс - любимое слово Князей - как хрустальное яйцо. Всякий норовит его раскокать на мельчайшие осколки, порой и вовсе без пиетета. Лично по моему мнению, Камарилла стала похоже на одряхлевший механизм, работающий со скрипом, с перебоями. Тут уже никакой косметический ремонт не поможет, только коренные преобразования. Но куда там, те же Вентру, Гангрел и Бруджа будут вмертвую держаться за замшелые традиции и установления.

Глебов. Довольно влиятельный среди Бруджа нашего домена. Не лидер, конечно, но близок к этому. Бруджа вообще народ странный. В некоторых доменах сумела сложиться вертикаль, пусть и не дюже устойчивая, ну а в других, в том числе и нашем, нечто невообразимое творится. Постоянные свары, споры, выяснение отношений между несколькими более авторитетными соклановцами. Результат - рыхлая структура, невозможность быстрой реакции клана на экстраординарные события. Для нас это скорее хорошо, но для Красного рода в целом однозначно плохо.

Зато наш вероятный гость и в самом деле способен поставить анархов в самую похабную позу, потому как более остальных с ними связан. Он и его приближенные порой подкармливают эту буйную братию, прикрывают от особо серьезных проблем, кое в чем даже натаскивают. Самые азы мистики, не более того, но для анархов и эти крохи оказываются полезными. Проще говоря, анархи - это как дополнительная карта в колоде, Бруджа держат их в запасе на случай серьезных конфликтов. Толку вряд ли будет очень много, но и бесполезной помехой назвать не получится. Это Саббат склонен совсем уж недооценивать значимость анархов. Цимитсу с Ласомбра обожаю проводить зачистки территории, натаскивая свои Стаи на такой дичи...

Неудивительно, что Родионов от моего известия подпрыгнул, будто его раскаленным железом пригладили. Излишняя возня с анархами - тот нюанс, из-за которого многие готовы чувствительно укусить его клан.

Итак, попробую вспомнить известные факты про Глебова. Обращен лет сто назад за поистине выдающиеся достижения на поприще поединков. Бескомпромиссный боец, еще при жизни разработал целую систему сабельного боя с использованием внутренних резервов организма. Энергет, после Обращения развернулся от души, совершенствуя отдельные элементы боевого транса. С переменным успехом, конечно, но само стремление к прогрессу говорит о многом. Слабо разбирается в интригах, бывает вспыльчив, но чаще всего прислушивается к разумным доводам. Беззаветно предан клану, но вместе с тем опирается на Обращенных лично им Сородичей. К нашему клану относится довольно прохладно, с удовольствием подложил бы большую свинюку, но здраво оценивает свои силы. Не ему с Черепом тягаться.

- Варианты перебираешь?

- Да, Седрик, - ответил я, стряхивая с сигары столбик пепла. - Пытаюсь просчитать поведение Глебова. Удастся - можно будет строить разговор с заранее полученной форой. Она и так есть. но хочется большего преимущества.

- Игра станет менее интересной.

- Ничуть. Сам Глебов вовсе не игрок в этом раунде. Он всего лишь внешний фон, не более. Противостоящий нам игрок пока до сих пор не определен. Мы видим только затянутую в перчатку руку, которая тянется к видимым для нас пешкам... Более же серьезные фигуры для нас скрыты. При невольной помощи Бруджа я и рассчитываю убрать завесу тумана над шахматной доской.

- Не драматизируешь ли ты ситуацию, Стилет? Да, она сложная, запутанная. Но я уверен, что мы сможем дойти до конца цепи, не прибегая к помощи собратьев из других доменов

- Никоим образом, Наставник. Вы правы, цепь мы размотать сумеем. Не моментально, но нет того пути, по которому не удалось бы пройти следом за теми, кто его собственно и проложил. Я беспокоюсь о том, какие цели у тех, кто стоит на том самом другом конце цепочки. Это не уверенность, а просто предчувствия того, кто долгое время работал в одном забавном учреждении. Надеюсь ошибиться, но...

Череп лишь неопределенно хмыкнул, после чего, погрузившись в собственные мысли, стал перебирать свои четки. Понятно, он и сам не в восторге от возможных перспектив. А куда денешься? Неучастие в игре не освобождает от последствий. Жестокая истина нашего мира. Ее невозможно отменить, можно только принять и стать собственно игроком. Ты играешь, а не тебя играют... Именно такая максима должна быть у каждого уважающего себя. Иначе... ни к чему хорошему прийти не получится.

Еще раз бросаю взгляд на находящегося в глубокой задумчивости Черепа и понимаю, что лучше всего сейчас оставить его наедине с собственными мыслями. Не хочется нарушать работу мозга этого хитрого и умудренного жизнью Сородича. Ведь вести беседу с Глебовым будет он и никто другой. С гаал-гулами другие кланы такие разговоры не ведут, воспринимая их иными, чем они есть на самом деле. Со мной? Ха. Возрастом не вышел я по их меркам. Сколько в этом правды, сколько закосневших традиций? По-разному оценить можно.

О как! Гляжу, и Седрик делает недвусмысленный жест. Дескать, надо бы нам отсюда испариться, чтобы Черепу не мешать. Совпадение мыслей, однако.

Тихо, практически неслышно просачиваюсь в коридор. Даже дверь не скрипит... Видимо, смазывают петли постоянно. Гаар-гулу же пришлось несколько потруднее, пришлось даже левитировать в паре сантиметров над полом. Не любят они это, слишком тяжело им поддерживать в воздухе собственный, очень даже немаленький вес. Тут ведь взаимосвязь между физическими возможностями и собственно массой, которая поддается телекинезу, тем более длительному.

- Долго думать будет? - спросил я, когда дверь закрылась, отрезав нас от Черепа.

- Да кто его разберет... Час, может два. Спешить ему особенно некуда, Глебов сначала должен будет поговорить с тем же твоим Родионовым и только потом придет. Вечером в лучшем случае. А может и выдержать паузу в два-три дня.

- Эт вряд ли. Бруджа, они нервные, импульсивные. Скорее всего сразу, как только переговорит с Родионовым, бросится справки об анархах наводить. Если бы был дураком - к ним бы кинулся. Но я о нем лучшего мнения... К нам придет, да и выжидать не будет. Любое промедление - увеличение шансов, что мы переправим проблему к Саббату. Методы же их относительно анархов ты знаешь...

- Много трупов и никого живого вокруг.

- Ну, Саббат никогда не истребляет всех. Только часть. Чтобы потом было за кем поохотиться. Эстеты!

- Наблюдается и такое их свойство. Что ж, я своими делами займусь, а ты можешь своих друзей уведомить о недавних событиях. Они наверное уже закончили тренировку.

Недвусмысленный намек, что и у скромного гаар-гула есть свои личные дела. Что ж, сложно спорить. Тем более, я и сам собирался сообщить новости Климу с Висельником. А после? Выжидать. Мы сделали свой ход, теперь надо воспользоваться реакцией на наши действия.

Глава 11.

Что не дано делать на высоком уровне гаар-гулу по имени Седрик? Ни за что не угадаете... Как следует играть в бридж, преферанс и им подобные карточные игры. Слишком много азарта, из-за этого он постоянно проигрывает. Вот и сейчас, глубокой ночью, мы четверо расписывали пулю. Не простую, конечно, преферансную. Гаар-гула мы за пару месяцев несколько поднатаскали, но до хорошего игрока ему еще... как до Китая пешком. Зато как забавно возмущается при проигрыше...

- Посмотри в карты противника, в свои всегда успеешь, - отшутился Клим,, только что уличенный в излишнем любопытстве.

- Тогда особо наглым не стоит забывать, что канделябр - не только для свеч, но и для массажа черепа особо непонятливых, - Висельник тоже не лез за словом в карман. - Хоть это и серебряное произведение искусства, но мне ведь для хорошего Сородича его не жалко.

Ну все, пошла перепалка! Теперь минут пять не успокоятся, это я усвоил за годы нашего знакомства. С другой стороны, пусть друг другом займутся, нам с Седриком поспокойнее будет. Гаар-гул меж тем опрокинул в свою бездонную утробу еще один бокал коньяка и с сожалением посмотрел на опустошенную бутылку.

- Ага... Сам выпил, сам и за добавкой отправишься.

- Или Тварям поручу...

- И принесут они тебе, по своей природной растяпистости, какую-нибудь бормотуху, которую Череп выставляет на стол нежеланным визитерам вроде анархов или людей. Для них она, спору нет, весьма комильфо, а вот для такого ценителя коллекционных сортов... вряд ли.

- Ты прав. Придется самому.

Упс... Не придется. На редкость противный звон свидетельствовал о том, что у входа обретается кто-то из Сородичей. Чуток магии, но весьма полезной. Если до ворот перед особняком дотрагивается рука человека - идет одна тональность звона. Если Сородич, то другая, для ликанов нечто особо предусмотрено. Ну а если предположить проявление Салюбри или вообще церковника, то раздается такой возмущенный трезвон, что впору уши затыкать.

- Да не дергайтесь вы, - лениво махнул рукой Седрик, глядя на вскочивших с мест Клима с Висельником. - Мерк на страже, он дверь пусть и открывает. Неспешно, спокойно собираемся и в зал для приема гостей.

- Разумно. Да, друг мой, давно хотел спросить... Ты гаар-гул разговорчивый, общественного склада можно сказать. А что ж твои соплеменники такие замкнутые?

Мерк с Керайной? Поверь, у них есть на то причины. Да и разница между нами в прайде была. Я по сути обычный боец, а они - Говорящие с Луной. Извини, больная тема для меня, когда вспоминаю бывший клан. Потом, если получится, у Черепа спроси.

- Хорошо. Прими извинения за плохие воспоминания.

- Ничего, мне бы давно привыкнуть. Так ведь не получается...

Не любит Седрик распространяться о своем прошлом. Точнее, о некоторых деталях. Что тут сказать, у каждого из нас есть собственный ад, куда посторонним демонам доступа нет. Покамест... Посмотрим, кто это у нас прибыл и с чем именно этот гость (или гости) пожаловали.

Осталась недоигранной партия, в пепельнице печально дымилась недокуренная сигара... Ничего, Тварям убрать все это труда не составит. Да если бы и составило - существа ведь полностью лишенные разума, так что беспокоиться об их загруженности работой не стоит. Беспокоиться всегда нужно о другом - о готовности ко всякого рода неожиданностям. Поэтому оружие всегда должно быть рядом. Сородич без оружия - то же самое, что он же в общественном месте без порток. Ну да клинки всегда при себе, даже Клим, с его не слишком уважительным отношением к холодному оружию, начал помаленьку исправляться. Ворчит, возмущается, но короткий клинок все же носит на поясе.

Только мы успели приблизиться к залу приемов, как навстречу выдвинулся Мерк и заявил:

- Глебов прибыл, ним один сопровождающий. Череп уже знает.

И утопал куда-то вдаль по коридорам. Видимо, как всегда, не испытывал желания к более развернутому общению. Мизантроп, что тут скажешь. Неразлучен с Керайной, да с Седриком общается чуть поболее, чем с другими.

- Держу пари хоть на свой фамильный перстень - этот сопровождающий точно Родионов.

- Если уж ты держишь пари, Висельник, - пророкотал гаар-гул. - Тогда и впрямь Родионов. Значит, Глебов никак не желает огласки.

Что ж, в этом было мало сомнений раньше, сейчас они и вовсе улетучились. Тихо все хочет уладить, чтобы даже соклановцы ничего не пронюхали. А какой мотив? Выясним. Точнее, выяснит Череп, мы же послушаем, понаблюдаем, подыграем при необходимости. Уверен, Череп уже восседает в одном из кресел зала для приема гостей со своим обычным отрешенно-философским видом. Серебряные четки с черепами, бритая налысо голова... Обычный образ, от которого он не отступает не первое десятилетие.

Так и есть. Завидев нас, Наставник поприветствовал всех вместе, после чего сказал:

- Начинается... Основную тему веду я, если появится необходимость, ты, Стилет, поддержишь. Клим, следи, чтобы сюрпризов не было. Висельник и Седрик - общий фон вокруг. Почувствуете неладное... сразу оборонительные чары на максимум и готовьтесь к отражению атаки.

Нам два раза повторять не требуется, мы народ тертый. В конце концов, прием видного Сородича домена по сути мало чем отличается от переговоров с авторитетным деятелем криминального мира в бытность мою жандармскую. Та же осторожность, готовность к любому повороту событий. Но и особого опасения нет. Так, будничное явление.

Клим, как и обычно в подобных случаях, выскользнул в коридор, ожидая появления гостей. Висельник, конечно, скрылся в тени, где простой человек точно его не сразу мог заметить, но даже Сородич в первое мгновение мог растеряться. Я стоял рядом и чуть позади Наставник, и только Седрик бессовестнейшим образом развлекался, подкидывая биллиардный шар из слоновой кости. И когда только успел его свистнуть? Нет, не то... Зачем? Стоп. Есть тут нечто странное, какой-то заряд магии. Поня-ятно... Хитрован заложил внутрь шара оккультную пакость и в случае необходимости готов устроить большую бяку. Помнится, один из наших клиентов тоже любил подобные фокусы. проносил бомбы в таки не предназначенных вещах, что диву давались. Апофеозом стало совсем поганое действо. Паскудник прихватил шлюху, одурманив ту опиумом, после чего присобачил бомбу под видом беременности. Результат - цель, а заодно и с пяток непричастных, порвало в клочья.

Департамент полиции так до сих пор и не выяснил, что на самом деле произошло с ублюдком. Официальная версия гласила, что он подорвался в собственной лаборатории, пытаясь замести следы. Некоторые офицеры департамента полиции подозрительно косились в нашу сторону, но сказать ничего не могли. Не верили... Оно и понятно - бомбист был слишком умелым, чтобы подорваться по собственной дури. Подрывал Висельник, я же проводил предсмертно-воспитательную работу. Один кляп, банка серной кислоты и самую малость фантазии. Всего три этих компонента, соединенные в единое целое с бомбистом, творили чудеса. Разумеется, он сдал всех своих подельников, связи, каналы поставки... Просьба была одна - скорее подохнуть. Что ж, обещания я всегда держал, поэтому Висельник бросил солидную порцию динамита в прожженное кислотой брюхо и подпалил бикфордов шнур. Какова мораль? Никогда не стоит взрывать тех, у кого могут оказаться друзья и родственники в Третьем Отделении. Пусть Клим и видел свою кузину пару раз в жизни, но кровь обязывала отомстить со всей жесткостью. Что и было сделано.

Вынырнув из омута воспоминаний, я вновь полностью переключился на происходящее вокруг. Клим уже встретил в коридоре парочку визитеров и пропустил их вперед, сам теперь замыкая процессию. В зал входит Алексей Глебов, знакомый мне только по фото, за ним Родионов. А вот и Клим, непринужденно, совершенно естественно закрывая дверь и становясь так, чтобы блокировать выход. Разумно, тем более что снаружи будут Мерк с Керайной. Не прямо за дверью, это глупо, а просто на внешнем круге. Мало ли кто там снаружи особняка проявиться вздумает?

Далек я от оптимистичного взгляда на мир. Верить Бруджа, быть может, в чем-то и реально, но кто сказал, что мы играем именно с ними? Не-ет, тут совсем иные игроки, а эти два Сородича всего лишь не слишком значимые фигуры. Их играют, только и всего.

- Мы заранее не договорились о встрече... - пробурчал Глебов, переминаясь с ноги на ногу. Но ситуация такая, я решил нанести визит. Он важен и для тебя, и для меня.

- Гость в дом - радость в дом, - вежливо откликнулся Череп, легкая ирония в его голосе могла быть заметна лишь знающим индивидам. - Давно не виделись, Глебов, а твой Обращенный и вовсе ко мне не захаживал. Так что располагайтесь, угощайтесь, чем тьма послала, а там и о деле поговорим.

Нет, Бруджа и словесные кружева - сочетание несочетаемого. Слишком этот клан прямолинеен, у всех на виду. Конечно, не буду говорить огульно, есть и среди них те еще хитрованы. Однако, эти качества клан не культивирует, не взращивает при обучении неофитов. Воины в кристальном своем воплощении - их цель, идеал. А чтобы воин стал полководцем... одним боевым мастерством не обойтись. Даже знание тактики и стратегии само по себе неполноценно. Нужно еще кое-что, а этого у Бруджа маловато будет.

Вот и сейчас, хоть Глебов с Родионовым и пытаются соответствовать светскому стилю Черепа в частности и клана Тремер в целом, но получается не слишком. Все вроде бы на уровне, оба как-никак из благородных семейств выходцы... Нет в них склонности к иезуитским и макиавеллевским штучкам, а без них... переиграет оппонентов мой Наставник. Чуют ли они это? Возможно. Аппетит отсутствует, зато Родионов сразу себе фужер коньяка набулькал и махнул залпом. Старая привычка, судя по всему. Опьянеть как следует у Сородича сроду не получится - алкоголь разлагается на составляющие почти мгновенно, как и любой другой яд. Но сам факт... Нервничает наш гость. И не факт, что только он. Глебов поопытнее, научился за много лет скрывать эмоции. По крайней мере, мне их уже с ходу не уловить, невзирая на жандармский опыт. Зато Черепу...

- И с чем же пожаловали внезапные, хотя и весьма радостные для меня гости? - прежде чем задать этот вопрос, Череп выдержал некоторую пристойную паузу, заполнив ее парой ничего не значащих фраз. - Догадываюсь, что не только оценить коллекционные коньяки.

- Спроси у своего юнца, Череп, он наверняка скажет причину нашего появления. Вы, Тремеры, очень любите сваливать на других свои проблемы. И делаете это очень умело.

- Жизнь такая, Сородич... Но скажи, неужели тебе бы больше понравилось, вынеси мы проблему на собрание кланов домена? Можешь не отвечать, это и так для всех нас очевидно. А раз так, то будет нелишним подробно разобраться с возникшим недоразумением в узком, дружеском кругу. Ведь вам не слишком жалко тех, кто, кхм, обманул ваше доверие самым пошлым образом. Кстати, так КОГО вам не жалко?

Родионов откровенно не мог совладать с эмоциями, пальцы слишком уж сильно обхватили ножку фужера. Его бы воля, высказал бы много не очень ласковых слов со всей армейской непосредственностью. Кстати, нам это пошло б на пользу - в таком потоке сознания частенько проскальзывают интересные детали. Глебов... Этот сразу включился в затеянную Наставником игру. Правильно, если не можешь навязать свои правила, то приспособься до поры до времени к иным.

- Говорим про анархов... Не стану же я скрывать от Тремера, что мы действительно протежируем их.

- Секрет полишинеля, дорогой вы мой. В домене всегда есть анархии, и почти всегда у них тесные отношения с вашим кланом. К этому все привыкли, хотя далеко не всегда относятся благосклонно. Не буду спорить, что некоторые из анархов могут подняться над тем низким уровнем бытия, что так распространен в их хаотической среде. Вот только процент крайне мал...

- Мы контролируем не всех анархов, лишь часть.

- Верно, Алексей, я и не думал приписывать Бруджа всеобъемлющий охват рыхлой и малоуправляемой анархической братии. Часть из них вовсе не склонна прислушиваться к чьим-либо советам, иная часть ценит только деньги и относительно безопасные методы их получения. Хорошо хоть откровенные безумцы долго в нашем мире не задерживаются... Но я не об этом.

- Тогда к чему эта лекция про анархов? - сверкнул глазами Глебов. - Я о них не хуже твоего знаю.

Вот это Череп понимал, посему и желал устного подтверждения компетентности. После такого высказывания как-то и не комильфо нашему гостю будет отнекиваться, ссылаться на возможные упущения, неосведомлености.

- Если мы окончательно решили не играть в прятки... То скажите, уважаемые, неужто ваши наемники потеряли разум до такой степени, что без вашего соизволения начинают следить за членами моего клана?

- Наша вина, - поморщился Глебов. - За этими вольными стрелками не уследишь. Следили несколько анархов за твоим Стилетом, было дело. Но я уже выяснил их имена и готов гарантировать, что устрою им такую взбучку... Месяц на задницу сесть не смогут. Ну и, сам понимаешь, небольшой должок за мной будет. Отплачу.

- Всегда приятно слышать от Сородича такую готовность расквитаться с мимолетными недоразумениями. Твой клан, Алексей, чем-то всегда меня привлекал. Наверное, своей прямотой, нежеланием лезть в слишком сложные интриги... - голос Черепа был столь мягок, что я уже заранее был готов пожалеть этих двух Бруджа. - Про должок, что ты упомянул, я и вовсе покамест говорить не хочу, до того это предложение меня умилило... Вот только.

- Что "только"?

Влезший со своей репликой Родионов пришелся как нельзя кстати. Череп перевел взгляд на этого относительно юного Сородича, ухмыльнулся, после чего произнес тихо так, безэмоционально, но вместе с тем крайне душевно:

- С Гангрелами тоже решили договориться, услугой очередной отделаться?

- Какое вам...

- Молчать! - рявкнул Глебов на своего помощника. Однако, было уже поздно, тот в запале выдал сам факт осведомленности Бруджа.

- Браво, браво, браво. Вот так оно и бывает - хочешь оставить что-либо за пределами разговора, а какой-то не до конца обученный сдержанности неофит р-раз, да и выдал секретик. Легко, просто, без особых сложностей. И не по причине непонимания, а исключительно из-за непривычки к тонким хитросплетениям диалога. Только не надо смотреть на Родионова, как на виновника всех бед и несчастий - его вина, конечно, присутствует, но далеко не так сильна, как может показаться. Мне хорошо известно, что анархи снюхались с кем-то из клана Гангрел. Как я теперь окончательно убедился - вам тоже это известно. Осталось только выяснить - стало известно сейчас или же изначально? Итак, я жду ответа.

Родионов сидел с таким видом, будто готов был сквозь пол провалиться или, на крайний случай, покраснеть до состояния зрелого помидора. Как первое, так и второе - чистая иллюзия. Проходить сквозь предметы нам не дано (разве что Носферату, да и то своя специфика), покраснеть же для Сородича реально лишь с помощью косметических средств.

Ладно, мелкие нюансы бытия, никто его не съест и даже не устроит серьезной выволочки - Бруджа уже несколько попривыкли, что их частенько обводят вокруг пальца иные, более ушлые в интригах кланы.

- Недавно, - выдавил из себя Глебов. - Мы только что от них. Побеседовали, да... Упирали на то, что вот вы, молодой Тремер, сильно их раздражаете. Конфликт на приеме у баронессы Зейгерс вспомнили. Недавний.

- Почтенный Сородич, я ведь проявил бы верх неуважения к вам, если б счел возможным такое развитие событий, - обратился я к Глебову, сочтя возможным вступить в беседу именно тут. Череп здесь был не в полном осведомлении, а интерес мог быть серьезным. - Болтовня анархов... она схожа с трескотней воробьев, ибо слушать ее малополезно. Любую информацию нужно вырывать с мясом. К тому же я хорошо знаю ваш клан, чтобы заподозрить в излишнем и вообще гуманизме. Уж простите, но вы однозначно вырвали из них эту информацию. просто нет особого желания встревать в дрязги между нами, Тремерами, и теми же Гангрел. К ним вы гораздо более лояльны, это не секрет.

- Послушай, ты, юнец...

- Он слушает, - усмехнулся Череп. От сей усмешки Бруджа сильно приугас в своей решительности устроить мне показательный разнос на тему малопочтительного отношения к более старшим Сородичам. - А вместе с ним и я... Со всей внимательностью, отведенной мне демонами судьбы. Мне нужны имена этих Гангрелов, с которыми связаны наследившие анархи. И сами анархи могут понадобиться. Да, могу несколько утешить - я не собираюсь устраивать им инквизиторские пытки. Просто поговорю, узнаю правду... Проблемы возникнут лишь при их категорическом нежелании сотрудничать, но ни при каком ином варианте.

- Я не могу приказывать анархам, они напрямую не подчиняются, - пытался оправдываться Глебов, тем самым априори ставя себя в уязвимую позицию. - Они прислушиваются ко мне, но могут и взбрыкнуть. И вас, Тремеров, они боятся. Подумают, что придут все, и тут их перебьют.

- Не стоит вилять... К чему мне стадо анархов в особняке? Пригонишь сюда только тех, кто напрямую контактировал с Гангрел. Что же до возможного их непослушания... Глебов, это не мои проблемы, а ТВОИ. Прикормил эту малопривлекательную компанию - вот и будь любезен отвечать за то, что они наворотили. Или мне сейчас найти твоего соклановца, Олафа? Ну так что?

Олаф... Услышав это имя, Глебов окончательно скис. Оно и неудивительно, потому как Олаф был его давним соперником в домене. Оба этих Бруджа грызлись за главенствующую роль так давно и усердно, что стали местной достопримечательностью. Только Глебов пытался усилить свои позиции, переведя группки анархов в некое околовассальное состояние, а Олаф, тот увивался вокруг Князя. А Князь у нас был из Вентру, как и в большинстве доменов Европы.

Но речь несколько не о том. Любая промашка одного из них влекла за собой укрепление позиций другого. И теперь Глебов попал в неприятную ситуацию. Лишь от Черепа зависело, выплывет ли на всеобщее обозрение сия некрасивая история с привлечением анархов к слежке за одним из кланов Камариллы. И вот какой нюанс: был бы Глебов единоличным лидером Бруджа в домене... ничего бы нам не удалось. Зато при наличии Олафа все шло по нужному нам сценарию. Сам Олаф ни за что не позволит Князю замять некрасивую историю. А коли позволит, то лишь ценой, которую Глебов платить не пожелает. Красота.

Вместе с тем, есть и одна небольшая промашка, которую Череп допустил. Маленькая, на фоне общей партии незаметная. ЗДЕСЬ нам анархи не нужны. Если за ними установлен постоянный контроль со стороны тех же Гангрел, то визит сюда может послужить сигналом тревоги. А оно нам не требуется. Лучше уж мы к ним наведаемся или перехватим нужных персон в нейтральных местах.

Тем временем, Глебов уже начал выстраивать такую линию поведения, чтобы и сохранить лицо, и в то же время предоставить нам желаемые сведения:

- Олаф очень сильно не любит Тремеров, он готов полностью подчиниться Князю за поддержку. Он никогда вам не поможет, а вот я... могу. Только хотелось бы понимания и взаимной выгоды.

- Будет тебе выгода, это я обещаю. Во-первых, твои промахи с анархами окажутся вне поля зрения остальных. А во-вторых, отношения с Гангрел.

- Череп, я тебя не понял.

- Чтобы понять полностью, расскажи о том, с кем из Гангрел контактировали анархи. Тогда и ситуация станет боле ясной, отчетливо видной. Ну же, не тяни.

- На них выходил только один известный по имени Гангрел - Георгий Саютин.

Так. Имя прозвучало, но вот к числу известных оно никоим образом не относилось. Не было такого Сородича среди постоянных обитателей домена, в этом можно было не сомневаться.

Псевдоним? Сомнительно, потому как все наши не любят скрываться под чужими именами. К тому же... Анархи, хоть и редкостные дуболомы, но порой пронырливы как крысы. Сразу бы опознали тех Гангрел, которые постоянно в нашем домене проживают. Значит, чужак нарисовался. Залетный клеврет Лунного Круга или таким образом Гангрел желают подстраховаться? Увы, но пока ничего определенного сказать не получится - копать надо. Зато есть ГДЕ копать, да и направление раскопок очевидно. Дальнейшее - работа привычная, уж я ей не один год вплотную занимался.

- Прелестно, вот и странный тип из-под мутной луны появился, - лениво перебирая четки, Череп прямо скалился от удовольствия. - Конечно, вы сами особенно не утруждались, отыскивая следы его появления и собственно личность?

- Времени не было.

- Верю. Тогда предоставь мне сюда тех анархов, которые наиболее замешаны во всем этом безобразии. Как их имена?

Глебов лишь мельком взглянул в сторону Родионова и тот сразу же оттарабанил:

- Семен Реульский, Михаил Прохоров, Александр Коренев. Остальные были на подхвате.

- Ими при необходимости можно заняться и позже. Когда сможете их доставить?

- Наставник, быть может, разрешите мне самому поговорить с Реульским? - я решил, пока это было реально, подправить изъян в общей картине. Прежде, чем Бруджа окончательно согласились бы именно доставить анархов пред злобные очи Черепа. - Заодно и я анархов проведаю в родной для тех обстановке...

Только бы понял... Точнее, понял бы правильно, быстро, не считая за малозначимую блажь. Это ведь завуалированное предостережение. Нельзя сводить все нити именно к нашему особняку, никак нельзя. Мои инстинкты жандарма протестовали против упрощения, очевидности. Чем больше тумана наведешь, тем оно и лучше. Сложнее будет противнику по разыгрываемой партии понять и осознать истинные мотивы.

- Учись, Алексей, как надо неофитов воспитывать. Сами в бой рвутся, энтузиазмом пылая, - понял, все понял старый хитрец. Сейчас же просто камедь ломает перед нашими визитерами, дабы окончательно запутать Бруджа в хитросплетениях интриг. - Придется пойти навстречу просьбе. Стилет! Возьмешь своих друзей и выяснишь что да как. Думаю, что вам выделят сопровождающего?

- Пусть Родионов с ними и катится, - проворчал Глебов, пребывая в стойкой хандре. - Он вместе со мной был, когда я с анархами разговаривал.

- Договорились.

- Тогда я пойду. Дел много и все они сегодня радости мне не доставят.

- Зачем же столь мрачно? - Череп был само благодушие, лучился доброжелательностью и гостеприимством. - Бруджа в домене ничего не потеряли, Олаф так и не получит ничего компрометирующего в свои руки, а там, глядишь, и кое-что интересное может попасться. Думаю, что ваши приближенные помогут грамотно реализовать преимущества? А если и нет, то мы поможем. Потом, когда решим собственную проблему. Так что и в ваших интересах, Глебов, постараться ускорить процесс.

Лови его, Наставник! Игра на внутриклановых противоречиях - одна из самых перспективных. Сам Глебов в общем масштабе так себе, не демон весть какая фигура, но для изначальной зацепки вполне пригоден. это если рассуждать в поле интересов всего клана Тремер. Глебов изнутри поджаривается на костерке честолюбия и жажды власти. И вот она, совсем рядом, только бы притопить Олафа. Не на ложных доносах, к таковым у Сородичей инстинктивное отвращение, а на настоящем проколе. Или, на крайний случай, самому учудить нечто сногсшибательное.

Предложи такому помощь в грызне подковерной, так семя наверняка упадет на благодатную почву. Это еще с самых первых дней моей работы в Третьем отделении усвоено намертво. Разделяй и властвуй! Простенько, зато со вкусом и срабатывает в солидной части случаев. Только сначала обнаружить трещину, которая в будущем и станет разделяющей пропастью. Так что этот Бруджа уже у Черепа на крючке. Чует он его или нет - дело десятое. Главное, что спрыгнуть то ли не может. то ли не хочет. Некоторое время будет помогать, а дальше как карта ляжет.

- До встречи, Череп. Родионов подождет снаружи, я же отправляюсь домой. Если что - ты знаешь, где меня искать.

- Бесспорно. До скорой встречи. Сородич. До скорой...

Наблюдая за Черепом, за движением его руки, перебрасывающей серебряные черепа четок, я понимал многое. Наставник решил намертво вцепиться в этого Бруджа, почуяв слабину. Да и вслед уходящим он смотрел так, как гурман взирает на поданное ему экзотическое блюдо - с подозрением, но и с ярко выраженным кулинарным интересом.

- Седрик, проводи, - подождав, пока гости, сопровождаемые гаар-гулом, выйдут, он начал давать указания. - Стилет, ты с Климом и Висельником отправляешься к анархам. Поучить уму-разуму разрешаю, но без кровавых последствий. Родионов на тебе, если начнет подозревать - заморочишь голову так, чтобы не знал какой из концов истинный.

- Сделаю, не впервой. Классический армейский человек, еще с полвека не вытравит свойственные слабости.

- Верю в твои способности. Еще... Почему не захотел сюда пригласить? Удобнее, меньше шанс на то, что вилять будут. Там они на своей территории, в окружении своих бойцов. Тут лучше.

- Наглядно все. Если их ведут - Гангрел или, что еще хуже, Лунный Круг - то наверняка догадаются о причинах столь пристального интереса. Занервничают, так еще чего доброго зачищать территорию станут, деятельность перенаправлять. Нам тогда не в пример сложнее будет выходить на кукловодов. Рано.

- Они и так догадаются... Бруджа не могли выбить сведения из анархов тихо. Наследили, нашумели.

- Стилет прав, - поддержал меня Висельник. - Если внешне не будем придавать особого значения, то контролеры вполне способны принять наши действия за пустую суету. Вроде как мы просто раздражены наглостью анархов как таковых. Вот скажите, Наставник, кто, чтящий традиции Красного Рода, пошлет на важную операцию неофитов, Обращенных без году неделя? Не принято такое ка-те-го-ри-чес-ки. Вот пускай и докладывают. Отнесутся с прохладцей, а если и начнут проверять, то чуть погодя. Успеем сыграть на опережение.

Черепу, кажется, начинал нравиться ход наших мыслей. Сразу не послал - уже благоприятный симптом.

- Добро. Делайте по своим наброскам, как-никак именно этого я от вас и ожидаю. Только на рожон сами не лезьте, вы действительно еще... дети по большому счету.

Хорошее напутствие. Вроде и удачи пожелал, но в то же время и холодным душиком спрыснул. И ведь не возразишь, прав он по большому счету. Ладненько, пора нам, а то Родионов заждался небось. А заставлять ждать - последнее дело без веской причины.

Глава 12.

Если выезд по важным делам, то в нашей системе непреклонное правило - пешие прогулки лишь при необходимости. Во всех остальных случаях рекомендуется использовать транспорт, причем отнюдь не на лошадиной тяге. Твари, однако. Без них наш клан уже давно не обходится. Вот и сейчас экипаж на всей доступной скорости несся к тому месту, где ныне находились интересующие нас личности.

Клим на сей раз работал под кучера, а на самом деле осматривался вокруг во избежание проблем. Специфика... Как только есть риск боевого столкновения с противником - в дело вступают разнообразные меры безопасности. разработанные аналитиками клана. Клан Тремер всегда ценит своих, нас и так не слишком много, а уж если не беречь ценные кадры, то и вовсе мало останется. Противостояние со всеми кланами нас многому научило, особенно параноидальной осторожности... Жаль только, что за такие знания приходится платить слишком большую цену.

- Давно хотел узнать, почему именно кабаре? - поинтересовался я у сидевшего напротив ну очень мрачного Родионова. - Вроде бы этот полубордель не самое лучшее место для базы, пусть и Сородичей-анархов.

- Нравится им. Девочки всегда рядом, музыка, веселье.

- ...и полное отсутствие нормальной обороны, грамотно выбранного места и прочих полезных мелочей, - закончил Висельник, ехидно ухмыляясь. - Отсутствие грамотного руководства и нежелание развития никогда не шло на пользу. И ведь бьют их все кому не лень, а все равно наука в голову не проникает.

- Зато дури хватает. Это ж надо - связаться со слежкой за нами!

- Глупость человеческая безгранична, Стилет. А анархи эту черту как раз и прихватили из прошлой жизни, - мой друг брезгливо поморщился. - Родионов, а ты хоть выставил там кого-то из своих клановых бойцов? Хотя бы для контроля. Анархи - народец шустрый, могут и убежать в незримые дали.

- Двое наших там. Не разбегутся, они себе не враги.

Хочется верить... Хотя, анархи не дюже талантливы, чтобы скрыться из-под пристального надзора Бруджа. Повадки Глебова известны, он не оставил бы в качестве присматривающих откровенных ротозеев. Следовательно, интересующие нас субъекты будут в целости и сохранности. Останется только разговорить их, для чего все средства хороши. Если надо, я их буду медленно на куски резать, но вытащу все, исключительно все сведения. Да, Наставник что-то упоминал о нежелательности кровавых эксцессов, но в таких обстоятельствах я могу и... немного запамятовать. Результат все спишет, особенно мелкие нестыковки с первоначальным планом.

- Подъезжаем, - раздался приглушенный голос Клима. - Вокруг все тихо, магией тоже не разит сверх обычного.

Совсем хорошо. При недавней заварушке были бы сплошные аномалии с энергетикой. Здесь же тишина, спокойствие. Конечно, это вовсе не повод расслабляться, но часть проблем снимается.

Едва экипаж остановился, я сразу выпрыгнул из него. Люблю как можно быстрее сам составить полное представление об окружающей местности. Изнутри такое сделать более сложно, как ни крути. "Огни Парижа", ну надо же какое вычурное название для отнюдь не самого фешенебельного кабаре в нашем городе. Если и есть там что из французской столицы, то разве что пара тамошних шлюх, которые давненько стали ходовым товаром во всем мире. На личико так себе, но сильно ценятся за ловкость при отплясывании канкана и за определенные навыки в делах постельных. Вот и господа анархи тоже... польстились. Девушки из тори на них не часто внимание обращают, статус не дотягивает.

- Висельник, "песиков" выпусти вокруг этого кабаре. Мало ли что.

- Не слишком ли? - отозвался тот, тем не менее, сразу же приступив к выполнению моей рекомендации. - Ты еще Клима к черному ходу поставь от излишнего усердия.

- А вот и поставлю. Клим! К черному ходу и глаз не спускать. Готовность по максимуму, если кто появится - бей от всей души, но чтоб живой остался. Родионов!

- Чего еще? - недовольно отозвался Бруджа, смотревший на нас с чувством непонятного превосходства. - Я к Тремерам в работники не нанимался.

- Никто и не приневоливает. Против воли с нами никто не связан. Лучше скажи, есть ли тут подземные ходы?

- Да нет тут ничего, на кой бес анархам такие сложности. Это надо заранее готовить, в готовности поддерживать...

Не закончив фразу, Бруджа резко отпрыгнул в сторону. Посмотрел на обеспокоившее его явление, а там и вовсе переместился в сектор чуть сзади и правее моей персоны. Видимо, сильно ему не приглянулись наши Твари в количестве четырех экземпляров, которые до сего момента находились в секциях под днищем нашего транспортного средства.

"Песики". Те самые, насчет которых я отдал распоряжение Висельнику. Внешне не слишком отличные от доберманов и прочих гончих, но боевые качества на порядок выше, к тому же и определенные качества, пригодные для противостояния мистическим существам. Вживленные серебряные клыки и просто ошейники из того же металла - это против ликанов, дабы не сочли особо легкой добычей. Перестроенный опорно-двигательный аппарат позволял Тварям прыгать так, что легкая левитация не спасла б от покусания нижних конечностей. А для вольготного форсирования высот имелись на лапах специальные присоски, так что творения наших лабораторий, карабкающиеся по стенам - дело вполне себе естественное.

Главное же у этого вида - маскировка, таких не грешно и в открытую использовать. Собаки и все тут, никаких проблем при пересечении с посторонними человека не будет. Вот и сейчас - ну увидят случайные прохожие энное количество как бы собак. И что? Те ведь будут себя вести смирно, об агрессивном поведении и речи идти не может.

- Тварей вокруг дома пустить. Клим, это тоже на тебе.

- Так точно. Все в порядке будет.

- Смотри только, в случае чего не увлекайся, нам не трупы нужны, а живые и разговорчивые пациенты. Висельник, ты со мной, на тебе прикрытие. Чуть что подозрительное увидишь - действуй по обстановке. Ну а с тобой... - посмотрел я оценивающе на Бруджа. - Своя голова на плечах есть, а я насильно уговаривать никого не намерен. Сдашь анархов с рук на руки, своих парней заберешь и тогда свободен. Все, вперед.

Не обращая внимания на ворчание Бруджа, я проверил, хорошо ли выходит клинок из ножен, а заодно и озаботился перевести в полуактивированное состояние некоторые заклятья. Анархи и сами по себе малопредсказуемы, а если учитывать шашни некоторых из них со сторонними личностями мутного содержания... Осторожность, она лишней не бывает. Самое худшее - ухмыльнутся пару раз за спиной и не более того.

Чую, Висельник не шибко меня поддерживает в мерах предосторожности, но приказ понял, перечить не намерен. Клим, тот напротив, так и мечтает с кем-то схлестнуться. Застоялся, взбодриться возжелал, оросив сапоги чьей-то кровушкой.

- Только после вас, - шутовски склонился Висельник, пропуская Родионова вперед. - Мы уж в арьергарде двинемся, вслед за доблестным воителем грозного клана.

Тот, смерив Висельника испепеляющим взором, горделиво двинулся вперед. Вот и чудненько, так оно лучше всего. Иди, родимый, иди, а то вдруг на дороге какие-то ловушки понаставить успели. Да и соваться самим в чужую обитель... неразумно без надобности.

Тихо вокруг, наплыва посетителей не наблюдается, да и музыки что-то не слышно. Разогнали персонал по углам? Похоже на то, Бруджа нехватку фантазии привыкли восполнять излишней исполнительностью. Однако, уточню:

- Вы что тут, всех поганой метлой погнали до завершения своего интереса?

- Не всех, только часть, - огрызнулся Бруджа. - Много их тут было, за всеми не уследишь, а дело важное.

С одной стороны логично, с другой же... несколько опрометчиво. Легче работать в случае неурядиц, но одновременно теряется козырь псевдонепричастности. Действуя более тонко, можно было бы держать солидную часть присутствующих тут анархов в блаженном неведении. Ну пришли Бруджа, так это дело житейское. Есть определенные претензии к кому-то, так они могут быть и вполне себе незначительные. Теперь же все очевидно - из-за мелочей не станут устраивать полувоенное положение в отдельно взятом кабаке... извиняюсь, кабаре.

Осматриваюсь... Вокруг все довольно стандартно - столики, сцена, на которой отплясывают разнообразные красотки, стойка, где обычно толпятся слуги и прочие разносчики. Ширмы, за коими кухня, лакейская, ну и, как я понимаю, еще и прочие полезные помещения вроде небольшого арсенала. Анархи, они ж не идиоты, чтобы не позаботиться хотя бы о простейших мерах безопасности. Лестница на второй этаж, куда ж без нее... Там комнаты, где можно уединиться с девочками, да и просто посидеть в тесной компании, без многолюдства. Только сейчас пустота, безлюдие. Почти... Сидят трое анархов мрачного вида, потягивают вино да зыркают в сторону Бруджа, который изображает тут из себя статую нерукотворную.

- Семен, а ну мухой сюда!

Ожила статуя, сорвалась с места и вот уже тут как тут. Дисциплина присутствует, спору нет.

- Все спокойно, никаких происшествий. Георгий на втором этаже, присматривает за тем, кто вам нужен.

- Хорошо. Проводи туда этих... Тремеров.

Не удержался, хоть интонациями, да высказал свою неприязнь. Нам, конечно, не привыкать, но иногда неприятный осадок остается. Впрочем, именно НАМ легче - и в жизни нахлебались полной ложкой этого самого высокомерного отношения к себе. Жандармов ой как сильно недолюбливали. причем, как ни странно, как раз те, кто должен был грамотно оценивать нашу работу. Я про господ в армейской форме речь веду. Знают, что чем меньше проблем со всякими революционерами-бунтовщиками, тем более крепкой становится империя.

Так нет, методы им наши... не нравятся. Дескать, в помоях возимся, не аристократичное это дело. А то, что в Третьем Отделении родовой аристократии поболее было, чем во многих армейский частях, так про это им вспоминать не хотелось. Как же, они обливают презрением жандармов из-за неблагородности, а если покопаться... Ларчик то просто открывается - мы, работники тайной полиции, очень хорошо понимали важность и необходимость такого дела. Если не мы, так кто же? И риск героически подохнуть был на порядок больше, особенно в мирное время. И враги предпочитают стрелять в спину, подрывать бомбами, да и просто оставаться в тени.

Теперь мы уже не люди, Сородичи... А все по сути осталось, только вышло на более высокий уровень. Видимо, мы действительно вечные "псы плаща и кинжала", раз наши таланты оказались нужнее именно клану Тремер. Снова интриги, ненависть и неприятие других, вечный бой и враги, скрытые за масками.

- Что-то мне перестает все это нравиться...

Ворчащий на тему опасности Висельник - это неспроста. Мы поднимались по лестнице вслед за Семеном и что-то насторожило моего друга. Что? Агнел его ведает, но если возникло подозрение, то нельзя просто так от него отмахнуться. Жест, и мы оба срываемся в иной ритм, тот самый, который только при серьезной угрозе может быть использован. Очень потом усталость донимать будет. Организм еще не полностью завершил перестройку, возможности вампирического состояния доступны, но отголоски человеческой ипостаси еще дают о себе знать. Но... поздно переигрывать.

Сопровождающий нас Бруджа еще ничего не понял, а мы уже оставили его далеко позади. Все равно... пусть хоть следом поспешает, хоть ничего не делает - нам сейчас ровным счетом никакого дела. Предчувствие опасности, это выработано еще в той, прошлой жизни, привыкли мы ему доверять. Как не доверять, коли оно жизнь многим спасало.

Изменение в энергополе... Несильное, но ощутить можно. Грубовато, зато четко свидетельствует об атакующей природе использованной магии. Все, теперь не никаких сомнений! Известно еще и куда стремиться. Коридор, чуть дальше, а вот и дверь. Крепкая, но удар ногой в замок мигом устраняет преграду. И никакого телекинеза покамест, он тут лишним будет. Висельник врывается первым, немыслимым пируэтом уклоняется от промелькнувшей в опасной близости стальной полосы... Сабельный удар, это мы проходили.

Дикий крик... Объятая пламенем фигура проносится мимо, пытаясь как-то сбить огонь. Думаю, что это реально, ведь тут обычный керосин плюс самую малость усиленный алхимической присадкой. Бруджа... Ага, тот самый, что должен был охранять анархов. Но что-то тут сильно странное творится.

Сплетенная из кровавых нитей ловчая сеть срывается с пальцев. Плевать, кто там да что, разобраться и потом можно. Пусто... Это ж надо так ловко спассировать чары! Сеть захватила в свои объятья две фигуры, но почти не задержала, не сковала, только стекла вниз, не в силах зацепиться. Скрыли "запах" текущей в жилах крови, вот и пропало заклятье, не притянулось. Ничего, мы еще повоюем!

Блокирую атаку верткого типчика с двумя длинными кинжалами. Он, не мудрствуя сверх меры, решил поработать в стиле швейной машинки, нанося множество колющих ударов. Упор на скорость, хаотическое внешне перемещение секторов атаки. Сталкивались, было дело. Итальянская манера, но вижу, что сначала он работал в паре шпага-кинжал, лишь потом переквалифицировался. На том и сыграем. Чуть позже, пока ментальную оплеуху его приятелю, что пытается меня достать сбоку банальным протягом. Ба, да это ж месье Реульский собственной персоной! А мы то уж думали, а мы то как скучали... Ничего, пострадай головной болью, пока более опытные господа отношения на клинках выясняют.

Звон клинков слева - Висельник всерьез сцепился с еще одним анархом. Его противник был большой мастак поработать с укороченной алебардой. Нерадостно, потому как против легкого меча-шпаги это оружие впечатляло. Ну да у меня пока свои проблемы... Разорвать дистанцию надо, вот только места маловато, когда рубишься внутри дома. и тела под ногами... Два тела, два! Кто они, вот в чем вопрос.

А если так... Зацепив ногой ножку стула, отправляю предмет меблировки в сторону противника. Ага, перехватил телекинезом и отклонил в сторону, ну да уже неважно. Разрыв дистанции и как бы подставиться под удар. Купится? Есть! Лезвие кинжала вспарывает воздух, но расстояние слишком большое. Не рассчитал, стервец, забылся, провел прием для меча, а не для более короткого оружия. Получи тогда подарочек. Катана, сверкнув серебрящимся в свете горящих под потолком светильников, вгрызается в локтевой сустав. Все, отмахался ты этой рукой, а времени на регенерацию тебе никто не даст.

Вздыбившийся под ногами пол, энергетический удар... Ответный удар подранка, причем сильный, какой не приходится ожидать от простого анарха. Нет, тут не до жиру, быть бы живу. Живьем гада не взять, он меня в мистическом плане превосходит. Но почему он не пытается скрыться? Все ясно! Реульский, личность нехорошая, малость оклемавшись от ментального удара, оказывается рядом с одним из недвижных тел... и взмахивает клинком. Была голова как часть тела, а вот уже и покатилась шариком.

И тут же эта троица ментулась на выход, через окна... Ясно все... Зачистка прошла успешно, больше их ничто не задерживает. А успеете ли смыться? Вряд ли. Нет для Тремера более благодатной ситуации, нежели подранок, у которого из раны хлещет кровища. Он ее уже почти затянул, но не совсем, за пару секунд это сделать сложно. Вот и получи веселенькую шуточку, сотворенную на твоей же крови. Чуть изменяется состав, и вот уже ощущения будут такие, словно в жилах смесь всех известных кислот циркулирует. Если и не смерть от болевого шока, то из стоя выведет гарантированно.

Уже летящий в низко стелящемся прыжке анарх скорчился, потерял всю целеустремленность и... тряпичной куклой вывалился на улицу через открытое окно. Иди к Климу и нашим "песикам", тварина, тебя там со всей душевностью встретят. Теперь с Реульским доразобраться надо... Не уйдет, недоносок, это я гарантирую. Пытался было последовать вслед за своим приятелем, но поймал спиной сотворенный из крови пульсар, от чего сильно загрустил и приземлился на пол. Сапогом его в висок, еще раз... Не убью, даже не покалечу, потому как череп у любого Сородича дюже твердый, удароустойчивый, а у анарха... отдельный разговор.

Что там Висельник? А уже ничего - стоит, матерится, глядя на обезглавленное тело своего противника:

- Ты гляди, какой анарх пошел, трансформациями баловаться начал...

Потом разберусь, чего там моего приятеля на философию потянуло. Живой, да и ладно. Малость помятый, подраненный, ну да это в нашем деле обычно. А вот что там с моим крестничком, из окна вывалившимся? И где эти... Бруджа? Могли бы и появиться уже, давно пора. Нет, я понимаю, что весь бой занял секунд десять или чуть поболее, но и этого достаточно.

- Клим, чтоб тебя трубой от паровоза полюбили, что там у тебя? - громко выражаюсь, выглянув из окна и наблюдая неутешительную картину стопроцентно дохлого анарха на мостовой.

Кстати, вот и он, вид виноватый, руками разводит:

- Извини, Стилет, жизнь такая сложная пошла... Сигнал подать пытался, у него амулет при себе был. Не стал я рисковать в такой ситуации.

- Ч-черт! Ладно, мы одного все же прихватили, так что расслабься. Пока оставайся там во избежание, только тело... прибери. И Черепу сигнал готовности, ситуация может пойти вразнос.

- Понял. Сделаю.

***

Состояние после боя... Из него выныриваешь постепенно, пытаясь вновь ухватиться за относительно спокойное состояние мира вокруг тебя. Большинство людей всю жизнь находятся в этом спокойно, неизмененном состоянии, не могут перейти в смещенную реальность, где есть кровь, смерть, блеск стали и ярость огненных вспышек. Для нас же, периодически появляющихся по обе стороны грани, сам процесс перехода стал настолько привычен, что порой сложно понять, где именно находишься.

Топот за дверью, но слышно, что там только двое. Сородичи... Бруджа?

- Медленно входить, - угрожающе шипит Висельник, приготовившись активировать Кровавую Росу. - Мы тут что-то нервные стали.

- Это я, Родионов. Мы к этому непричастны.

Голос относительно спокоен, да и причин подозревать именно Бруджа нет. К тому же одного из их клана тоже... подпалили не самым гуманным способом.

- Заходи, но только ты один. Приятель твой пусть обратно убегает, звучно стуча сапогами.

Выбирать слова поделикатнее как-то не особо хочется, настроение не самое лучшее, да и вообще... По-моему, кто-то вроде Родионова уверял, что тут все в порядке, все отлично. Если в понятие "отлично" входит риск лишиться головы и прочих выступающих частей тела, то... я явно чего-то недопонял.

Висельник за каким-то ангелом занимается малопонятным делом - сорвав занавески с окна, накрывает ими тело собственноручно обезглавленного анарха. Стоп. Не совсем прав я, он его закутывает в подобие савана. Зачем? Все страньше и страньше ситуация становится.

- Кто эти трупы? - спрашиваю у наконец-то проявившегося Родионова.

- Вон тот, с отрубленной головой, Прохоров, а тот, кому мозг расплавили - Коренев. Дружки Реульского закадычные.

- А остальные, что тут были?

- Ну, Семен сказал, что какие-то пришлые, они тут иногда появлялись. Имена, если что, я спрошу. Тут дело такое, я сейчас за Глебовым пошлю, он с этим Реульским разобраться должен будет. Это уже наше дело, вы тут ни при чем.

Даже так? Спасибо, такой вариант совершенно не входит в сферу пожеланий клана Тремер. Только сам предложивший об этом почему-то не догадывался, поэтому оказался в сильном изумлении, получив недвусмысленное "фу". "Фу" выражалось в приставленном к глотке Бружда клинке и вежливым напоминанием о бренности органической материи:

- Родионов, тебе что, жить надоело? Так ведь это настолько легко исправить... Не искушай меня, Бруджа, а то ведь поддамся соблазну укоротить тебя ровно на одну голову. Висельник!

- Ась...

- Бросай дохлятину свою в окошко, а потом пленника прихвати. И уходим отсюда, уходим. Меня еще маменька учила, что высшая степень хамства - задерживаться там, где тебя не желают видеть. Я не хам, ergo... Счастливо оставаться, а с Черепом ты потом поговоришь. Если захочешь.

Видно было, как Бруджа нервно сглотнул. Ему не очень то хотелось "душевно поговорить" с моим Наставником и его можно было понять. Череп даже в своем относительно мирном состоянии - тот еще "приятный" собеседник для Сородичей из недоброжелательно настроенных кланов. Ну а коли он переходит во флегматично-злобствующее состояние - многим легче самозакопаться в могилы и отсидеться там лет сто.

- Не дергайся, неродная душа, и тогда будешь жить долго и счастливо.

Никогда не полагаюсь на силу исключительно слов. Их лучше сопроводить остро отточенной сталью или же мощью магии. Сейчас больше подходила магия... Струйка крови из жилы на моем запястье скользнула по лезвию катаны, откуда перебралась поближе к горлу Бруджа. Мгновение, и вот вокруг шеи Родионова соткалось алое кольцо с шипами внутрь, слегка покалывая, не давая подумать. будто все это легкая шутка.

- Обруч Смирения? - хмыкнул Висельник, уже спровадивший за окно тело и теперь стоящий с перекинутым через плечо бесчувственным организмом Семена Реульского. - Тогда и я свою лепту внесу...

Несколько жестов и с пальцев Висельника срывается мутно-багровое облачко... Ударившись о дверной косяк, оно разворачивается в завесу из мельчайших капель, что преградят путь любому особо любопытному. Ухмылка на лице моего друга никак не соответствует внутреннему состоянию - слишком серьезные чары, от них по всему телу прокатывается волна боли. Такова судьба Тремеров - за Магию Крови мы расплачиваемся болью. Обруч на шее Родионова мне тоже не просто так дался, право слово. Просто показывать это противнику - верный путь убедить того в слабости, а слабых... не опасаются. Пусть лучше эти бесовы Бруджа думают о силе, о возможности серьезно получить по шее в любой момент. Тогда не рыпнутся.

- Главное - спокойствие. Именно так говорил один мой приятель, вынимая запал из бомбы с часовым механизмом. Вот и ты, Родионов, сейчас как на той самой бомбе - дернешься, и из тебя мигом жертва доктора Гильотена образуется. А НЕ дернешься, так моя милая магическая шутка нейтрализуется минут через десять. Могу в этом поклясться, а ты знаешь, Тремеры таким не играются. Да, и последнее. На дверном проеме тоже чары, ты это видишь, да и дружки твои тоже. Не советую их снимать, да и просто подходить к тебе ближе, чем на пару метров. Череповастенько и плоховастенько тебе от этого будет. Понял? По глазам вижу, что понял. Тогда прощай. Я надеюсь, мы долго еще не увидимся.

Прыгая в оконный проем, я слышал, как Родионов орет дурномявом, чтобы его приятель, да и никто другой также, даже не думал помыслить о приближении к нему. Я только улыбнулся. Понимаю, по такому дурному поводу помирать ему неохота. Впрочем, сам виноват в этом. Никто не заставлял так погано и примитивно опошлить вроде бы нормально сложившуюся ситуацию.

Вскакиваю на запятки экипажа. Только этого Клим и ждал, чтобы дать мысленный приказ Тварям в облике лошадей. Дикий посвист, искры из-под копыт, несущиеся по бокам "песики" - все это напоминает какую-то недавно виденную фантасмагорическую картину на вернисаже у Тори. Ну да не о том речь. Вырвались, к тому же с успехом. Что-то привычка такая сложилась у нас - всегда возвращаться. И смерть этому не помеха, и иные трудности.

Кровь бешено несется по жилам, азарт и готовность к бою заглушают боль и усталость от использования покамест слишком сильной для меня магии. Но никто не возжелал броситься вслед за нами. Испугались? Или вверх просто-напросто взял обычный здравый смысл? Наверно.

- Съели, недоноски анархические! - орет Клим, вечно слегка безумный после крови и звона клинков. - И Бруджа своим передайте, чтобы близко к нашему клану не совались!

- Уймись, к чему орать-то так громко?

- А чтоб знали, чтобы боялись.

У Клима своя логика, вполне имеющая право на существование. Методы террора, страха - их он освоил хорошо, переняв от господ революционеров. По сути они близок... даже не к Бруджа, это я в свое время погорячился. Нет, скорее к ярости дикий Стай Саббата, их бешеной энергии, что подчинена грамотно поставленной цели. Какой бы из него вышел лидер Стаи! Но... "материал", из которого саббатовцы высших рангов лепят бойцов низшего звена - мы такой получить не можем. Не хотим.

Успех. Как ни крути - успех. Добыли не только ценного пленника, но и чем-то Висельника труп анарха сильно заинтриговал. Не стал бы он его с собой тащить, да еще столь тщательно маскировать. Сидит теперь внутри, добычу сторожи.

- Висельник, жадная твоя душа, поделись важной тайной, - перекрикивая стук копыт и залихватский посвист Клима, кричу я, открыв небольшое окошко из затемненного стекла. То, что в задней стенке экипажа присобачено специально для особых ситуаций. - Не тяни, а то любопытство, оно, знаешь ли, вещь серьезная.

- Труп частично трансформирован... Как одна из начальных форм Гангрел. Но не они... анарх все же.

О как! Эт-то мы удачно зашли. Получили на свою голову новую загадку, которую также придется решать. А впрочем, не столь все печально. Есть пленник, есть Череп и Седрик с их неслабым опытом и гигантскими архивами. Пусть они и берут главную роль - мы же и так вывернулись наизнанку, сделав больше, чем просто возможное.

Глава 13.

- Вернулись... - поприветствовал нас Седрик, едва мы оказались внутри особняка. - Вид взбудораженный, на одежде кровь, классические симптомы магической усталости налицо. К тому же трофеи приволокли. Кстати, один из них могли и не тащить - он ведь дохлый. Или ты, Висельник, решил в амплуа таксидермиста себя попробовать?

- Ох, Седрик... С каким бы удовольствием я из ТЕБЯ бы чучело сделал.

- Из меня нельзя, я больше на скульптуру похож, - гаар-гул радостно включился в пикировку, до коей был большой охотник. - А вот, скажем...

- И то скажем, и это тоже, - прервал я начинающуюся словесную дуэль. - Ты лучше на тушку посмотри, а потом сам на всех парах побежишь Черепа искать. Клим, распакуй кадавр.

Тот без малейших эмоций начал освобождать тело от занавески, в которую то было запаковано. Тут все не то еще видели... Никто не собирался испытывать какие-то эмоции по поводу очередной дохлятины, которая при жизни еще и пыталась кое-кого серьезно огорчить.

- Ты гляди ж! Попытка трансформации в боевую ипостась Гангрел, - присвистнул гаар-гул. - Топорная работа, сразу видно неумение контролировать процесс. Когти на руках еще ладно, но так вульгарно пытаться перестроить суставы... они ж действительно серьезной нагрузки ни за что не выдержат. И защита от ментального воздействия отсутствует, а все Гангрел обязательно при трансформе подключают еще и звериный уровень.

- Короче, философ.

- Короче, Стилет, только на плахе становятся. Как раз на длину головы. А тут интересная штука имеется... на наши многострадальные головы.

- Поясни.

- Изволь... Боевые формы Гангрел, они ведь привязаны к определенным типам хищных зверей. Чаше всего вариации волков, но не в этом дело. Самоучка из анархов мог попытаться совершить такое преобразование, если его обратил кто-то из Гангрел, но наряду с ошибками тут есть свидетельства обучения. И обучения именно Сородичем из клана Гангрел, - прервавшись, Седрик окинул пытливым взором нас, пленника, после чего продолжил. - Само по себе это тоже ничего не значит, но учитывая вашу поездку... Анархи и Гангрел - интересное сочетание получается. Надо допрашивать ваш трофей.

Верно подмечено. Ключ к тайнам, по крайней мере, части из них - вот этот малосимпатичный анарх, пребывающий сейчас вне реальности. Не зря он вместе с двумя другими прирезал двух своих подельников, ох не зря. За здорово живешь своих подельников не режут. тут более серьезная причина. И я догадываюсь, какая именно. Паника! Увидели нас и банальным образом запаниковали. Решили, что те двое окажутся склонными к излишней болтливости или просто побегут каяться. Ведь одно дело - вяло отбрехиваться от вполне доброжелательных к анархам Бруджа, а совсем иное... попытка увильнуть от тесного и душевного разговора с Тремерами, не склонными к сантиментам и доверию.

Было чего бояться. Раз так, то не зря мы устроили кровавую баню. Реульский теперь всяко обречен. Куда ни кинь - всюду клин. Своим нанимателям однозначно не нужен спалившийся агент. Прикончат при первой возможности, даже гадать нечего. Бруджа оторвут голову за попытку убийства своего соклановца, другие кланы Камариллы в нем не заинтересованы, чтобы вставать на защиту. Про Саббат и говорить нечего...

- Тащите в лабораторию, - махнул рукой Седрик. - Там и труп подробнее исследуем, и пленника допросим.

- А переодеться? - возмутился Висельник. - Я в таком виде не чувствую себя комфортно и уютно. Дорос же - дело тонкое, его с пылу, с жару проводить не очень приятно. Разве только быстрое потрошение в полевых условиях.

- Иди уж, эстет... И ты, Стилет, тоже. Весь в кровище, хорошо хоть не в своей. А мы с Климом пока все подготовим, а там и Череп подойти должен будет. Если захочет поучаствовать.

Захочет, как я понимаю. Сам процесс допроса ему не сильно близок, но вот отследить получаемые результаты прямо на месте действия - это он со всем удовольствием. А переодеться мне и впрямь надо. Непристойно как-то - допрашивать пленника в таком непотребном виде. Прямо биндюжник с окраин, а не аристократ древнего рода. Так что в свою комнату живенько, да и по быстрому ополоснуться тоже не повредит.

Лишь когда дверь комнаты закрылась за моей спиной, отрезая на некоторое время от всего внешнего мира, получилось "вдохнуть", расслабиться на пару минут. Даже не сняв превратившуюся в откровенный хлам одежду, я рухнул на диван, больше всего желая несколько часиков не вставать. Не из-за физической усталости. а просто... Реакция достала. Бывает.

Дело знакомое, бывало многократно, так что экстренные средства лечения известны. Горячая ванна, сигара, потом холодный душ... В идеале бы еще девочка не повредила, но сейчас на это времени нет. Допрос ждет, однако.

***

Прошло всего минут двадцать, и я уже был свеж, относительно бодр и в должной мере готов к новым делам. На сей раз они предполагались не боевые, а относительно мирные. Аналитика, прогнозы, складывание мозаики с недостающими фрагментами. Обычные дела для жандарма со стажем, перекочевавшие в реальность Красного Рода.

Близится утро, скоро бархатная тьма ночи уступит место обжигающим лучам солнца... Денек к тому же ожидается жаркий, солнечный. Я такую погоду и в человеческой жизни недолюбливал, сейчас и вовсе говорить не о чем. Впрочем, внутри особняка все этим мелочи не играют никакой роли - да и климат может быть любой, по желанию хозяина. Стоп... Это меня не туда мыслями унесло, да и тело вампира к климатическим условиям ох как сильно устойчиво. Жара африканская, полярный холод - никакой разницы для нормального самочувствия, хотя о комфорте и речи не идет.

Теперь же дорога ведет... на подземный уровень. Именно там находятся лаборатории, где есть все - от полусформированных Тварей и оборудования для допросов до алхимических реактивов и конструируемых амулетов разного рода. Сюда запрещен доступ всем, кроме членов клана. Строго запрещен. Многие хотели бы наложить загребущие лапы на наши знания, а тем более на архивы. Кстати, они тоже здесь. В каждом домене имеется собрание древних документов, постоянно пополняемое. В Вене - всеобъемлющее, там хранится вся история клана в мельчайших деталях, равно как и гигантское количество иных документов. Никто не знает, что именно может понадобиться в следующую ночь.

Более полные архивы только у Носферату, Джованни, да, пожалуй, кладовые Ласомбра сопоставимы. Но Саббат склонен к эксцессам, потому кое-какие документы были уничтожены их старейшинами в припадках ярости. Знаем, наслышаны. Захваченные у Салюбри свитки по большей части отправились в огонь из-за естественного душевного порыва. да и кое-что еще не избежало такой же участи. А зря... Пусть большая часть их содержимого - откровенное вранье, но, разгребая навозные кучи, реально получить скрытое таким образом золото.

Двери... Над одними горят светильники, источающие мягкий красный свет - туда заходить нельзя, идут процессы трансформации, сложные алхимические реакции. Синий свет - заходить можно, но крайне осторожно. А что поделать, экспериментальные образчики лабораторий, могут укусить, а амулеты порой склонны взрываться или высвобождать заложенную в них энергию. Отсутствие света над дверью - помещение свободно. Так, а где нужная мне допросная комната? Ага! Бирюзовое сияние над дверью... Ну Череп, ну экспериментатор! То и дело перестраивает подземный уровень, все то ему неймется.

- Заходи, Стилет! Пациент приведен в чувство и с трепетом ожидает полного консилиума.

- Неужто еще и Мерк с Керайной придут? - изумленно спрашиваю у Седрика.

- Не-а... Такого роскошного подарка мы от них не дождемся. Тебя только и ждем.

Коли так, грешно заставлять соклановцев ждать. Захожу, причем гаар-гул ернически изображает швейцара при вхоже в гостиниц. Получается плоховато, при взгляде на эту шкафообразную фигуру и при ощущении ауры опасности... никак не верится.

Обстановка была... обычной для этого места, но с точки зрения простого человека весьма колоритно-специфической. На классическую камеру пыток а-ля инквизиция это помещение не походило вовсе. Не был ни пыточного инструмента, ни палачей грубого и неряшливого вида. Чисто, довольно эстетично, даже гостей можно было бы принимать. Только тяжелая аура смерти была неискоренима - эту секцию Череп не перемещал. Правильно делал, эманации ужаса и страха в любом другом месте были бы... неполезны. Тут - вполне пристойны, уместны, даже порой помогали. Мы, конечно, не некроманты, но и в ментальной сфере магии находится применение смерти и страданию.

Пленник, действительно уже в полном сознании, со знанием дела прикованный к стальному листу. Лист же, в свою очередь, накрепко пристыкован к полу. Так удобнее, когда допрашиваемый находится изначально в весьма ущербной позиции, некоторым на психику сильно давит. Понадобится приподнять уровень - достаточно нажать на рычаг и плита начнет подниматься верх. Еще на один - допрашиваемый примет вертикальное положение. Порой работать на таких перепадах тоже полезно, то создавая иллюзию равного (относительно) общения, то самым прямым образом роняя пациента на уровень плинтуса.

А вокруг сего механизма - кресла, в которых восседаем мы, Тремеры. Простенькие приемы? Возможно, но при таких раскладах даже ими пренебрегать не стоит. Особенно неплохо действует на церковников, они не привыкли видеть ТАКИЕ допросные помещения. Чинно, аккуратно, никакой грязи. На стенах ковры, гобелены, неяркий свет, что не раздражает глаза.

- Все заинтересованные лица в сборе, - отщелкнул Наставник череп на своих четках, когда я и Седрик заняли свои места. - Можно начинать... процедуру.

- Держись пациент, дохтур пришел, - оскалился добрый гаар-гул, после чего посмотрел на посеревшее лицо анарха и добавил. Правда, теперь обращался уже к Черепу. - Экселенц, а он, часом, не сдохнет? Я насчет того, что и без нашего вмешательства может сыграть в ящик.

- Вряд ли. У ему подобных душонка гвоздями к телу прибита, с мясом отрывать надо.

- А ежели, к примеру, от заклятий, вызывающих приступы боли, с ума сойдет? Так ведь было у нас такое. Вы, экселенц, частенько забываете своим подручным порог недопустимости указать, они и стараются.

Ну да, классический блеф для начала используется. О нас, Тремерах. и так ходит множество слухом, в том числе и о жутко ужасных методах допроса. Не спорю, Сородичи из нашего клана очень хорошо умеют допрашивать, да и применение специально разработанных болевых и подавляющих волю заклятий широко применяется. Однако!.. Частота и сила подобных воздействий сильно преувеличены. С нашей же, собственно, помощью.

Полезное добавление к моральному прессингу, психоподавлению допрашиваемого. К тому же... это не идейный боец, просто наемник. Откуда такая уверенность? В знании мной потрохов малопочтенного Семы Реульского. Да и при предпоследнем нашем столкновении, на приеме у баронессы Зейгерс, он тоже... паскудненько себя проявил. От этого и плясать будем.

- Ты прав, Седрик, - как бы принял решение Череп. - Попробуем предоставить нашему невольному гостю некий... шанс. Мсье Реульский, вы ведь не хотите стать очередным подопытным образцом для новых заклятий?

- Нет, не хочу! - взвизгнул тот. - Спрашивайте, я на все отвечу...

- Какой сговорчивый собеседник попался нам в этот раз. Седрик, может он просто усыпляет бдительность, а сам хочет скормить мне ложные сведения? Были ведь и такие прецеденты.

- Были, экселенц. Но этот анарх вряд ли похож на того, кто ценой собственной боли и мучений способен пытаться, только пытаться, обмануть нас. К тому же пробой мозга очень хорошие результаты даст.

Ох как Реульского передернуло. Есть ментальные техники, позволяющие выпотрошить сознание наизнанку, продираясь шипованными крючьями через практически любые преграды. Только пока что они не столь совершенны, как хотелось бы. Информация оказывается в руках, но объект воздействия может и окочуриться самым негероическим образом.

Ну а то, что данные угрозы - всего лишь блеф... Так того нашему "постояльцу" знать и не надо. К чему применять тяжелую артиллерию там, где она и не требуется? Достаточно привести в должный эмоциональный настрой, чтобы тот сам раскололся до самого нутра, повизгивая от желания поскорее выдать всю информацию. А тот же Седрик всего лишь малость проконтролирует правдивость слов при помощи простеньких воздействий на разум. Проверено временем, знаете ли.

- Шутки кончились, начинай, - жестяным голосом вымолвил Череп. - Почему ты убивал своих подельников?

- Я... Я испугался, что они... выдадут всех. Мне приказали быть старшим.

- Над кем?

- Над этими двумя - Прохоровым и Кореневым, - тараторил Сема, то и дело сбиваясь. - Я против Тремеров ничего, ни-ни, мне только заплатили. Хорошо, много. Сказали следить, вот мы и следили. А при опасности... приказали уходить и отлежаться на дне. Подольше. И эти, проверяющие у нас в кабаре засели, двое. Те, кого вы убили.

Поток сознания. Прерывать его не следовало, пока в нем совсем уж не прекратятся осмысленные и полезные нюансы. Зато когда все слова сведутся к голым оправданиям и нытью на свою судьбу тяжелую, вот тогда надо давить дальше. Реульский, меж тем, перечислял то, о чем мы и так знали или догадывались, то есть о странных "анархах", которые обладали некоторыми несвойственными этому забавному обществу умениями оккультного характера. Нет, он не знал, кто именно их этому научил, но определенные догадки имелись.

- Кто эти самые "они"? - не выдержав, зарычал Клим. - Отвечай, мразь из благородной семьи.

- Они мне не представлялись... Я знаю только Саютина, зовут Георгием. Но это вообще не его имя, он даже разговаривает не по-нашему. Речь другая, не все понимает сразу. Вы понимаете?

Еще бы. Русский язык - явление сложное, многоплановое. Измени лишь интонацию пары слов и сразу же вся произнесенная тобой фраза принимает совсем иной смысл. Так и сыплются многие засланные казачки, которые пытаются выдавать себя за русских. Выучить язык для Сородича дело пустяковое - имеются заклятья, улучшающие память и позволяющие уложить там все структуры чужой речи. А что с образом мышления делать? Без него не получается уловить именно суть, смысл эмоций и оттенков.

Значит, не совсем местный... И Гангрел. Да вдобавок убитая нами парочка нетипичных анархов, владеющая элементами их магии. Так и хочется спустить всех собак на сей клан, но это было бы слишком просто. Нас могут подталкивать к этому шагу, а делать то, чего желает твой противник... Чревато пагубными последствиями. Мы это понимали. У гаар-гула так вообще на физиомордии лица все отношение к подобным уловкам было на писано.

- Общался с этим С-саютиным? - отплюнулся Седрик, как будто какую-то гадость проглотил. - Тогда должен был хоть что-то узнать. Я нутро таких как ты хорошо чую, наверняка соломки подстелить на всякий случай решил. Говори все, о чем знаешь и даже только догадываешься.

- Да, я знаю. Немного, но знаю. Только... - взгляд анарха малость оживился. Видимо, проходит первый страх, а это не есть хорошо. Торговаться сейчас попытается, тут без вариантов. - Мне нужны гарантии безопасности.

- Гарантии, говоришь. Сейчас будут тебе... гарантии.

Добрый Череп на тропе войны. Очень уж он не любит, когда всякое там... свежепойманное начинает заметно наглеть и вести себя неадекватно ситуации. К тому же к этому существу не могло быть и тени уважения - урод, мимоходом зарезавший своих дружков. Просто так, на всякий случай. Вот ему и будут... случаи - те, эти и очень даже разно-своеобразные.

Легкое колебание энергий... Чувствую, что Наставник высвобождает какую-то из Тварей. Тех, которые специально выращены для вразумления особо неприятных постояльцев сей комнаты. Если честно, то творения большей частью скопированы с аморфов Цимитсу, у них искусство выбивания информации и просто пыток поставлено на высочайший уровень. Только они не любят распускать слухи об этом, считая не нужным, а вовсе даже вредным. Саббат. Свои нюансы, своя психология. Всерьез мне с ними сталкиваться не приходилось, лишь мимолетные контакты, очень мимолетные.

- Ну и ну... - присвистнул Седрик, глядя на выползающую из стенной ниши Тварь. - Экселенц, а ты не слишком жестко? Молчу-молчу.

Чудные дела твои, жизнь наша забавная. Появившаяся Тварь была мне теоретически знакома, хотя вживую я ничего такого не лицезрел. Откуда ж тогда? Из трактата "Аморфы клана Цимитсу: основные виды". Труд постоянно обновляющийся, но не о том речь. Поганая разновидность... Более всего похожа на пиявку-переростка, присасывающуюся к телу допрашиваемого. А потом... подсоединение к нервной системе и болевые импульсы переменной силы, от чего у объекта плавится мозг через полчаса-час. К тому же возможность выделения кислоты, впрыскиваемой внутрь тела микроскопическими дозами. Как раз такими, чтобы чуть повыше способностей к регенерации были.

- Знаешь, что это такое? - флегматично поинтересовался Череп. - Если нет, то я могу провести краткий курс по ознакомлению. Сейчас я прикажу этому созданию (кстати, созданному по аналогу предназначенного для пыток аморфа Цимитсу) вцепиться тебе в одно из наиболее чувствительных мест. А потом... Ты когда-нибудь принимал ванну, наполненную царской водкой? Не той, которую пьют монаршие особы, а смесью серной и азотной кислот. Нет? Ну, в таком случае у тебя есть уникальная возможность исправить сей пробел своего жизненного опыта.

Задергался... Сильно, пытаясь избавиться от цепей и заклятий, что держали в неподвижности. Ан нет, нереально, не с его скромными способностями. А ведь знает он про такое создание, слышал. Такое видно сразу, одними туманными угрозами не обошлось бы.

- Вы не можете так! Это...

- ...не по правилам чести, недостойно благородного происхождения. Так? - оскалился я, очень хорошо зная это создание. - Реульский, не неси чушь, ты от всякого благородства далек, как я от гуманизма. Или ты говоришь все и без всяких там воплей о гарантиях, или... Помирать будешь долго, но помрешь только тогда, когда станешь совсем ненужным. В общем, надоел ты мне. Давай уже, испражняйся.

- Эй, Стилет, только не надо так двусмысленно. Наложит еще тут большую кучу, неправильно твои слова восприняв.

- Да нет, Клим, он у нас мальчик неглупый. Паскуда редкостная, но не идиот. Ладно, тишина в зале, сольное выступление продолжается.

Пиявкообразное нечто влажно хлюпало совсем рядом с Реульским, напоминая о близости тесного в ним знакомства. Хороший мотиватор, душевный.

- Саютин - он так, посредник. Но не только, он еще и близок к организатору Школы.

- Какой Школы? Уж наверняка не бальных танцев, - фыркнул гаар гул. - Без иносказаний давай.

- Школа убийц... Саютин говорил, что и меня туда возьмет, если эк... экзамен сдам. Там разные, из наших, анархов то есть. Со всех доменов набраны, организация, оружие. Обучают хорошо, как основу Стаи Саббата взяли, - переведя дыхание, Реульский продолжил вываливать на нас тайны из разряда действительно интересных. - Они и наемники, и не очень... Хозяева есть, об этом там все говорят, но никто не знает. Все только через посредников, как тот же Саютин. Руководителя школы никто не видел, он весь какой-то... иллюзорный. Ходит, говорит, но не то все. Я не знаю, у меня опыта нет, вы у других спросите.

- Где она, твоя Школа? И чем последнее время занимались?

- Да не знаю, кто бы мне показывал! - взвыл в ответ на вопрос Черепа наш пленник. - Где-то на Болотном... Там что угодно спрятать можно. Занимались? Да поймите, я там на птичьих правах был, только хотел, чтоб взяли. Они серьезные, им даже местные каторжные морды зачем-то понадобились... И вот еще, я случайно услышал. Один Саютину что-то говорил... Вроде как если что с Тремерами не выйдет, то сразу террор-группы на окружение Бруджа спустят, как будто они - Стаи.

- Седрик, Клим - остаться. Продолжите допрос по всем деталям, ни одной мелочи не упуская. Запись на кристалл, я потом слушать буду. Стилет, Висельник - ноги в руки и за мной!

Череп сорвался с места, как будто под седалищем находилась вот-вот готовая взорваться бомба. В какой-то мере именно так оно и было - мимоходом произнесенные пленным анархом слова сулили серьезную бучу внутри домена. Надеюсь, у него все же будет возможность если и не полностью предотвратить, так хотя бы смягчить последствия.

Как может передвигаться разъяренный вампир? Очень быстро. Наставник же твердо вознамерился побить и эти рекорды, буквально влетев в библиотеку. Ну да, то самое устройство связи - творение из минувших эпох, которое изготавливают и сейчас, но с гораздо большими проблемами. Наставник рассказывал нам о таким артефактах, объяснял общие принципы работы, но вот секреты изготовления подобного пока что были не по зубам. И, по его искреннему мнению, еще долгое время до них не дотянуться.

Серебряная чаша с красной жидкостью внутри. Ее обвивает змея, проглатывающая свой хвост. Уроборос - символ бесконечности, широко используемый алхимиками в средние века. А все вместе - эмблема нашего клана. Пальцы Черепа порхали над панелью, касаясь то одних, то других символов. Все ясно, сначала идет настройка, потом собственно вызов. Кого? Уже давно знакомого мне Рагнара, лидера Носферату этого домена. А вот и сигнал того, что вызов дошел до адресата - появилась личина шлема с узкими прорезями для глаз, в которых полыхало алое пламя.

- Череп, сейчас ты не вовремя, я очень занят, - появились на экране слова. - Можешь позднее?

- Нет, дело не терпит отлагательств. Появились хоть и не новые игроки в домене, но старые, умело скрывающиеся. Тебя это интересует, а, Рагнар?

- Странный вопрос...

- Так вот, они ударят по зонам влияния Бруджа, скорее всего, по тем скромным финансовым потокам, что те контролируют. И, наверно, по оружейникам из простых, кто не знает про Красный род. Будут выдавать себя за Стаи.

- Поздно, Череп, это УЖЕ произошло. Глебов с Олафом рвут и мечут.

- Икрой, что ли?

- Ты что, с Ласомбра переобщался? Именно так они и сказали, когда эти два наивных попытались на них вину возложить. Послали они грубым матом и Бруджа, и Вентру, что пытались ситуацию прояснить. Теперь жди проблем - мелких, но много. А за новости спасибо, пригодятся.

- Их у меня всегда хватает. Нам бы лично поговорить, есть тема.

- Подъеду. Или лучше ты сам ко мне загляни.

- Когда? Чрез пару-тройку дней, Сейчас, сам видишь, круговорот событий.

Все, разговор окончен. Судя по выражению лица Наставника, он отнюдь не в восторге. И я его понимаю - радоваться особых причин нет. Да, мы узнали очень важные вещи. Зато и противоположная сторона хорошо обыграла нашу же победу, представив ее как часть интриги против других кланов Камариллы, особенно против Бруджа. Мда, разменялись, как фигурами в шахматах...

- Что думаешь, Стилет? Хочу мнение новой крови услышать.

- Нас хотели сыграть в качестве разменной карты, окончательно прикопав репутацию клана в клазах.. Скорее всего Вентру. Бруджа тут слева, они тоже карты. Валят на Саббат, но тем все равно, они и почесаться из-за такой мелочи не подумают. отношения с Камариллой им не стол интересны, а деловое взаимодействие с отдельными кланами никуда не исчезнет. С нами проблем нет, Носферату тоже из-за случившегося суетиться не станут. Остальных саббатовцы пошлют веселым манером. И это посылание перебросят на нас. Известно всем и каждому, что Тремеры привлекают для работы Стаи Саббата. Ну и наоборот. Как без того, они используют наши боевые группы. Необходимая взаимовыгода.

Суть точно уловлена. Теперь к перспективам.

- Перспективы и хороши, и в то же время туманны, - задумался я. - Нам попался Реульский, а это в планы нашего противника не входило. Его должны были устранить, сразу же вслед за двумя приятелями. Школа - не байка, но его туда брать не собирались. Слишком мелок, ненадежен. Там и надо копать, Наставник. Мне понравилось, что он обмолвился, будто контакты с разбойничками устанавливались. Неважно какие, раз они есть, я их из-под земли достану, связи сохранились. Веду на всякий случай. К тому же Болоте у меня особенно сильные позиции были, район такой, что никак нельзя без контроля.

- Молодец... Оперативное мышление и тактика почти на максимуме. Добавлю только насчет желательности отследить всех Сородичей, въехавших в домен. Особенно анархи и Гангрел. А теперь к стратегии, с которой у тебя не слишком радостные взаимоотношения.

- О чем это вы, Наставник?

- Сейчас поясню, - обнадежил он меня. - Прощупывания людей, связанных с нами. Разрыв связей Бруджа, теперь уже жесткий, наглый. Не удивлюсь, если они ответят тем же, хотя не моментально.

- Можно прикрыть особо важные узлы бойцами Носферату, сбросив информацию про Школу эту загадочную. Стоимости с лихвой хватит.

- Как вариант. Но это опять тактика, а со стратегией так наскоком не выйдет. Пойми, Стилет, они рвут инфраструктуру, без нее Красный Род становится более уязвим. Особенно тут, где позиции ликанов за многие века стали почти неразрушимыми. И церковники... Хоть сейчас они и не в игре, но могут воспользоваться моментом. А это плохо.

- А что делать? Разве что уже вам выходить на европейские домены, пусть группы присылают.

- Сюда?..

Каюсь, глупость сморозил. Иерархам эти районы, скажем так, задаром не сдались. Услышат про серьезные проблемы - мигов велят Черепу если и не сворачивать лавочку, то засесть в своем особняке и не особенно высовываться. У них свои заботы, грызня за влияние в скандинавских доменах. Районы интересные, к тому же есть определенные шансы выйти на интересные захоронения древних мистиков. Нет, им не до таежных областей Империи. А зря. Если внимательно присмотреться - приличное место для базирования, да и возню ликанов без контроля оставлять не рекомендуется. Упустишь конкурента в одном месте, так он и в других образуется, опираясь уже на свои цитадели.

- Выходит, самим придется работать?

- Догадливый ты у меня, Стилет. Только самим, подключая при необходимости Носферату, да и Саббат. Фердинанд на такие случаи дал добро. Сказал, что сам перебросит ответные услуги по своим резервам. Но и эти резервы транжирить не стоит. Сначала побольше выкопаем того, чем шкуру прикрыть в случае чего можно. В общем, я по стратегии работаю - буду анализировать возможные действия противника по нарушению инфраструктуры домена. А ты со своими друзьями... займешься Школой.

Глава 14.

Заняться Школой. Легко слово сказать, да только решить загадку порой непросто. Что нам было известно? Название, очень примерное место, да еще словесные описание кое-кого из тамошних созданий. А коли учитывать, что облик для Сородича - явление вполне сменяемое, то и вовсе маловато было информации. Впрочем, не все так безнадежно, зацепки наличествовали, только не явные, а косвенные.

Теоретически можно было пройти по тем следам, что оставили террор-группы той самой Школы. Однако, для этого требовалось время и большое количество агентов. Не людей, что характерно, а тех, кто хоть самую малость имеет представление об оккультных науках. Увы, но при наискуднейшем кадровом составе в домене наш клан был не в силах потянуть это направление поисков. Разве что Носферату, но к чему одалживаться, если они и сами наверняка идут по тому же пути. Больно уж он напрашивается. Мы же по другой дороге двинемся, не такой очевидной.

Можете поверить опыту сотрудника тайной полиции - связавшись с околоразбойным элементом. любой человек (и не только человек) оставит такие роскошные следы, по которым его отследить удастся просто и надежно. Очень уж своеобразная среда. Она замкнута внутри себя, наружу ничего не выйдет, вот только если ты имеешь там связи, то все секрет и ничего не тайна. У меня связи были.

Сутки, прошедшие после приснопамятных событий, мы пребывали в некоем расслаблении. Не из-за лени, просто не было смысла суетиться, когда атмосфера вокруг была слишком уж накаленной. Бруджа рвали и метали, Вентру пребывали в крайне раздраженном состоянии. Нет уж, высовываться на улицу в такой ситуации хоть и можно, но не рекомендуется. Открытых столкновений не будет, а вот мелкие пакости устроить вполне могут. Так что сидели, отдыхали, малость допрашивали пленника.

Однако, стоило только бушевавшим страстям самую малость утихнуть, как при шло время действовать. Проверять, так сказать, старые связи в незаконопослушной среде. А где лучше всего иметь подобные связи? Верно, не в низах, а на самой вершине их общества. Именно по этой причине мы и направлялись сейчас в "Неугасимое пламя" - знакомый с давних пор трактир, место сбора многих влиятельных работников ножа и топора.

- С политесом входил или так, без соблюдения правил приличия? - полюбопытствовал Клим.

- Был бы тут Висельник, он бы предложит поделикатничать, натура у него более тонкая. Я же сейчас более с тобой соглашусь. Велика честь для них, чтобы еще какие-то проблемы себе создавать. Так войдем, но без грубости.

- Устраивает... Но с черного хода пойдем, чрез общий не прельщает. Шум, гам, контингент неприятный.

Охотно верю. В "Неугасимом" кого только не встретишь: бродяги, мелкие воришки, жулики, шлюхи. Только мне они и задаром не нужны, разве что в качестве вечернего коктейля из разных типов крови. Не более. Меня интересуют здешние заправилы, которые в общих залах никогда не покажутся. Как на них выйти? Проще простого, через хозяина здешнего заведения, Фрола по кличке Дровосек. Романтик большой дороги, большой специалист по метанию топора, от чего, собственно, и получил кличку, а заодно мой давний информатор. До определенных границ информатор, следует признать. Коллег по цеху он мне не закладывал, а вот про различные околокриминальные дела поговорить никогда не отказывался. Вот и поговорим, как только повстречаемся

Хорошо иметь несколько вариантов, дабы было из чего выбирать. И далеко не всегда стоит особо изощряться. К чему? Вот и сейчас, проходя мимо сторожа у входной двери, достаточно оказалось легкого ментального импульса. Он, как я думаю, даже и не заметил нас. Или заметил, но был поражен приступом полного безразличия. Мне что-то не хотелось втолковывать сей незнакомой личности про необходимость вызвать сюда кого-то из его хозяев.

Внутренности этого трактира были, скажем так, весьма необычные. Начать с того, что на поверхности находился лишь общий зал, а все отдельные кабинеты, а в особенности личные апартаменты Фрола - все это располагалось под землей. Не любил Дровосек привлекать к своему заведению постороннее внимание. Со стороны ведь как все выглядело? Маленькое строеньице, невзрачное и совершенно обыденное. Таких питейных заведений предостаточно, особенно на городских окраинах. На самом же деле все совсем по-иному обстояло. Знающий народ был осведомлен, спору нет, но вот случайных людишек отсекало неплохо.

Что мне нравилось в подходе Дровосека - отсутствие излишней помпезности для своей клиентуры. Дескать, кому надо, тот и так появится. А для делающих пофорсить, показать свою важность немереную... есть и иные заведения с примерно тем же контингентом. Там и разгулы постоянные, и разбрасывание золотых под ноги половым, и возможность трахать шлюх прямо на столе. В "Неугасимом пламени" все было более пристойно. Тут не желание устроить заведение более приличным, вовсе нет. Просто Фролу не нужны были скандалы вокруг, они могли осложнить серьезные дела, которые тут творились.

- Вы кто? - ошалело смотрит на нас один из охранников, никак не могущий понять, как мы тут очутились. Рука на рукояти тесака, но пускать в ход как-то не торопится. Мало ли кто пожаловал. - К хозяину тока по приглашению.

- Нам можно, - улыбаюсь я. - Нам всюду и всегда можно. так что веди давай к Дровосеку. и быстро.

- Привыкаешь к магии, Стилет. Не слишком ли много ее используешь?

- Грешно не пользоваться тем, что у тебя уже никогда не отнимется. А теория без практики суха. Вот я и восполняю некоторое отсутствие опыта. Да, и не смейся... Ментальное воздействие даже на простого человека бывает разным, многогранным. Чуть изменишь и сразу же иной результат, иные последствия.

- Пожалуй, - согласился Клим. - Но тут тебе больше с Висельником говорить надо. Он тоже... ценитель особый. Правда, сейчас опять свою баронессу оценивает. Со всех сторон.

Ну да, так и есть. Висельник тоже был послан по делам. Правда, в его случае они были совмещены с развлечениями. Пусть тесно пообщается с баронессой Зейгерс. Тори, конечно, те еще бесполезные создания, но вот в плане узнать от них кучу околосветской болтовни - это всегда можно. Вдруг да проявится нечто интересное. Ну а в качестве страховки Череп приказал Седрику поработать в качестве сопровождения. Четкий приказ - при неблагоприятной атмосфере по одному нигде не показываться. И это правильно. Риск хорош только при необходимости, а работа парами всегда более эффективна.

К тому же скучать гаар-гулу в гостях у Тори точно не придется. Подружки баронессы тоже... падки на экзотику. Наверняка еще и хвастаться будет та, которой удастся обаять нашего каменного приятеля.

Нам тоже скучать не дадут, пусть и в другом плане. Разговор с Дровосеком - то еще сомнительное удовольствие. Извилист, скользок, а промывать ему мозг как-то не годится. Полезный человек, нужный, боюсь напортить. Хм, хорошо еще, что челядь этого красавца на нас никакого внимания не обращает. Идут люди, причем в сопровождении одного из холуев Фрола, так оно и надо, значит. А ежели не надо будет, то их свистнут, тогда и решать будут. Простые ребятки, ну прям как валенки. Тоже задумка Дровосека из неглупых - умные только в самом близком окружении, а в отдалении - исключительно тупое мясо. Из тех, которые не то что на воле, в жизни по несколько лет полностью лишние.

- Хозяин, к вам гости, - тусклым голосом пробормотал находящийся под моим контролем, предварительно постучав во внешне ничем не примечательную дверь.

- Пусть заходят...

Оказываться от приглашения в мои планы точно не входило. Да и заходить можно было без опасений, ибо следов магии не ощущалось, а каких-либо пакостей от Фрола ожидать - весьма маловероятно. Не идиот же он, в самом деле! И качество его, с позволения сказать, охранников, заметно уступает подготовке боевых офицеров, не то что возможностям любого, самого бесталанного Сородича.

Заходим... Все та же самая обстановка, кочующая вместе с Дровосеком из одного места в другое. Привязчив он к вещам, пусть и к небольшому количеству оных. Но тут как раз ясно - всегда готов быстро сменить место нынешнего обитания на другое во избежание попадания в одну из тюрем. А полиция по нему давно горькими слезами рыдает, только вот прихватить никак не получается. Сложно ведь поймать того, кто сам по себе давно уж ни убивает, ни грабит. даже краденое у себя не держит. Только указания, консультации, посреднические услуги. Потому и на воле бродит до сей поры. Впрочем, лукавлю, не только из-за вышеперечисленного.

- Здорово, Фрол, что-то не вижу у тебя на лице должной радости и энтузиазма. Давай уж, встречай гостей, не стой столбом.

- Чаю прикажи подать, закусок разных, - подхватил Клим, ища место поудобнее, где можно было расположиться. - Тут у тебя трактир или так, бутафория?

Радости у Дровосека не наблюдалось. Оно и понятно, слишком уж мы для него... опасные знакомства, от которых вроде и не скрыться, а все равно хочется. Если низы преступного сообщества узнают о его связи с представителями департамента полиции... плохо будет. Впрочем, о чем это я? Мы ведь уже давно не там, а вовсе в другом месте.

- Заходите, гости дорогие, - стряхнул наконец с себе некое оцепенение Дровосек. - Давно к старику не захаживали, давно... Прошка, по-господски стол накрой! Сейчас, все будет.

- Не сомневаюсь. А у нас к тебе, как сам понимаешь, разговор не праздный, а деловой. Глядишь, и нам польза, и тебе прибыток будет. Ты нас с Климом знаешь, мы слов на ветер не бросаем. К тому же и дело такое, что от тебя особых усилий не потребует. Только информация, ну и контакты с некоторыми весомыми в твоей среде людишками. Начнем, пожалуй...

- Позже, ваша милость, позже... Людишки мои верные, да только и при них не стоит. Времечко тяжелое теперь.

Вот так эдак! Дровосек всерьез обеспокоен окружающей обстановкой, давно такого не припомню. Такое только в одном случае может быть - коли его положение пошатнулось, причем это нынче явно не со стороны властей. Тут все тихо, я проверял. Остаются только происки соперников и тут надо будет выведать поподробнее.

Пока помолчим. Молчание - золото, особенно в подобных случаях. Скажешь слово, и вот уже повернул ситуацию к себе фасадной частью. Сие же, знаете ли, отнюдь не есть хорошо. Я вертел в пальцах стилет, ожидая, когда челядь Дровосека быстренько накроет на стол и уметется в дальние дали.

- А вот теперь и поговорить можно, - уселся я за небольшой стол, но так. чтобы держать дверь под наблюдением. Клим устроился рядом, выложив на стол револьвер. - Как там у тебя дела малозаконные, Фрол?

- Плохи дела, ваш благородие. У нас, сами ведаете, как у волков. Ослабел, дак сожрут. Я ведь не тот уже...

- Да ну? Лично я ничего подобного не замечаю. Заведение твое процветает, услуги посреднические оказываешь. Охрана... неплохая для вашей компании молодцев с большой дороги. Финансы хорошие, даже счетами в банке стал баловаться. Не говорю про захоронки, ты ж как хомяк запасливый. Конкурентам только завидовать остается, да головой о стену биться. Я ничего не запамятовал?

- Здоровье, вашбродь, ни за какие деньги не купишь, а от костлявой мои мальчики не огородят. Тока не о том печалюсь, отмогильное зелье и для царя не отрыли. У нас хворых не любят, сковырнуть с места горазды. Узнают про болезнь мою, так нашепчут всем вокруг. Стар стал Фрол, пора его на покой. А у нас покой и смерть близко ходят. Мне живым сложно уйти будет. не дадут.

Искренне говорит, ни капли лжи не чувствуется. Боится Дровосек, но не будущей смерти, а возможности помереть не на своем специфическом, но "трончике", а как скинутый оттуда "бывший". Забвения при жизни боится, снисходительной жалости и одновременно травли. Понимаю. Сочувствую? Ничуть, больно человек он по ту сторону грани, хотя и не худший из этого класса.

- Клим, а посмотри-ка ты на него повнимательней. Сам знаешь, я в этом не силен.

- Конечно, Стилет, тут и говорить не о чем, - мой друг пристально посмотрел на Дровосека, опешившего от полного непонимания происходящего. Пара пассов, фраза на умершем наречии, позволяющая сконцентрировать энергию должным образом. Вот и видимое лишь посвященным в мистику легкое серебристое свечение, окутавшее фигуру осматриваемого. Готово. - Что тут сказать, чахотка. Лечится травами какими-то, внешние симптомы пока не часто проявляются. Но через год, если так все и дальше пойдет, совсем сдаст.

- Откуда... вы... Дохтур сдал?

- Да уймись ты, жертва паранойи, - отмахнулся Клим от Фрола, как от надоедливой мухи. Тот, кстати от непонятного слова и вовсе заскучал. - Что делать будем?

- Договариваться, мон шер ами, что же еще. Лучше всего человек работает не за плату, а за идею. Особенно если эта идея - возможность... отсрочить переход в мир теней. Хоть на некоторое время. Так что, Дровосек, жить хочешь?

Голос, которым мы проговариваем слова, фразы - явление своеобразное. Даже обычные люди порой достигают вершин во владении словом, что уж тут говорить о несколько иных, дополненных возможностях. Голос плюс ментальное воздействие - надежный рецепт убеждения. Тем более, коли ты говоришь правду.

Дровосек жить хотел. Однако, хотеть и верить - две большие разницы, посему определенная доля скепсиса присутствовала:

- Слыхал я о знахарях, господин капитан, но не думал, что и вы этим занялись. Только... без толку все это.

- Проверим... - усмехнулся Клим, положив руку на лоб старого разбойника. - Прямо сейчас.

Ну-ну. Простейший прием - выкачать собственно из организма объекта жизненные силы и вбросить во внешний энергетический контур. Вылечить таким способом нереально, скорее только ухудшишь состояние. Не сразу, а через несколько дней. Моментальным же эффектом послужит резкое улучшение состояние. даже некоторая эйфория от куда-то схлынувшего недомогания. На время схлынувшего, ну да об этом я и так упомянул.

Фрол не оказался исключением, на него этот метод подействовал так же, как и на остальных. Глаза выкатились от изумления, руку к груди приложил, не веря во внезапно исчезнувшую пакость. О, еще и креститься начал на икону, без которой и тут, в пристанище штатного душегуба, никак не обошлось. Э, нет, мне только долгих и вдумчивых молитв с его стороны не хватало! Клим был такого же мнения, потому как вытер руку, которой дотрагивался до лба Дровосека, о салфетку, взятую со стола, после чего коротко и грязно обматерил все окружающее и глупость человеческую в частности. Загиб был хорош, с упоминанием святцев, апостолов, высоких елок и острых иголок прикорнувшего под оными деревами стада ежиков. После такого даже у самого богомольного индивида отшибло бы желание валиться на колени перед иконой.

- Лучше? По глазам вижу, что лучше. Стоп! - осадил я попытавшиеся было вырваться изо рта Дровосека благодарственные излияния. - Отрабатывать будешь, потому как это пока не лечение, а легкий аванс. Ну сам посуди, какого ангела ты мне сдался в больном виде? Здоровый ты необходим. Итак... Готов службу сослужить?

- Да что ты его спрашиваешь, - хмыкнул Клим. - Куда он денется... у него ж к шее динамит привязан и фитиль горит. А снять сам не может, зато хочет. Вот и вся простенькая мораль. Переходи давай к делу.

- К делу, так к делу, - согласился я. - Давай-ка, Дровосек, ты нам сейчас красочно и во всех подробностях изложишь про некую новообразовавшуюся организацию. Сами себя называют Школой, народ там... скажем так, для тебя и тебе подобных должен казаться очень странным. Еще. Эта самая Школа нацелена должна быть на убийства, иногда разбойные нападения. Как подсказка - они не так давно выходили на кого-то из ваших. Думай давай.

Фрол думал. Напряженно, морща лоб от усердия. Ясно было, что нечто похожее завалялось в глубинах его профессиональной памяти старого душегуба, но напрямую он с подобным дела не имел. Я и не рассчитывал, иначе было бы слишком большой удачей. Достаточно, если он сумеет вывести на других влиятельных в этом социуме людей.

- Я со Сполоха спрошу, - принял решение Фрол. - Он с живорезами больше остальных говорит.

- Не преуменьшай, старый лис. Он координатор наемных убийц города.

- Он... кто?

- Тьфу ты, Дровосек! Когда только научишься умным словам? Координатор - это как бы руководитель, который сводит заказчика и покупателя услуг. В случае необходимости обеспечит оружием, информацией, скрыться поможет. И все за определенный процент от платы. Так понятнее? Вот и ладушки. Ищи давай этого Сполоха.

- А че его искать? - пожал плечами Фрол. - Тут он, через две комнаты сидит, водку пьет да с девкой развлекается. Сейчас пойду, приглашу.

Иди, родной, иди... Понимаю, что не по правилам будет, если ты его через холуя притащишь. Не поймет-с. Тем более, если прямо со шлюхи снимать придется. тут только через такого же уважаемого вора можно. Эти ваши заморочки нам хорошо известны, в каждой среде свой этикет... или его подобие.

Сполох, он же Петр Соболев. Известная фигура, общий срок в местах, где хорошо лишь волков морозить - лет двадцать пять. Не слишком умен, скорее хитростью свое нынешнее положение в преступном мире выгрыз. Однако, на рожон не полезет, да и надоело ему по тюрьмам сидеть. Решил, что гораздо спокойнее координировать убийц и разбойников, чем самому ходить по лезвию. Вместе с тем я точно знал, что его скоро просто придавят, как надоевшего и мешающего жить клопа. Кто? Да мои недавние коллеги из Третьего Отделения.

Рассуждая циничным манером, искоренить преступность нереально, зато можно держать в строго определенных рамках. Примерно как поголовье волков в лесах. Если этих зверюг слишком много, то необходимо проводить профилактические меры, а проще говоря - отстреливать, словно бешеных собак. Иначе совсем страх потеряют, возомнят о себе демон знает что. Слишком мало окажется, так тоже не самый лучший вариант. На место волков придут шакалы или, того хуже, полчища крыс. Избавляться же от крыс... сомнительное и очень хлопотное "удовольствие". Дровосек, Сполох и им подобные - все же волки. Вычистишь город от них, на смену придет совсем наглый молодняк, не понимающий и не желающий понимать ничего. Их придется вырезать жестко и быстро, но на смену будут приходить новые и новые. Нет уж, легче держать в определенных рамках нескольких влиятельных особей, прореживая их холуев, а порой и самих лидеров, кои потеряли понятие о дозволенном поведении.

Вот Сполох действительно начинал зарываться. А раз так, то дни его были сочтены. Под экипаж на ночных улицах спьяну бросится или грибочков несвежих отведает. Все как и положено - чистенько, тихо, незаметно. Дураки в Империи покамест на ответственные должности еще не проникли. И искренне надеюсь, что не проявятся.

- Возвращается наш Дровосек, причем не один, - мимоходом заметил Клим, приканчивая очередной кусок брусничного пирога. - Да, Сполоха надо нагибать жестко, нахрапом. Он ведь варнак, приличного обращения не ценит.

- На пару поработаем, не раз ведь было.

Все было, все будет. К тому же сейчас, после знакомства с хитромудрыми Сородичами разных кланов контингент сегодняшнего дня поневоле кажется несколько упрощенным, нет того стиля, умения выскользнуть из словесных ловушек. Не зря Наставник нас гонял до полного изнеможения, заставляя состязаться в словесных поединках с Носферату, Вентру и даже безумными Малкавианами. Учил. Не зря, кстати.

Проявились, голубчики. Сначала зашел Дровосек, а уже вслед на ним весьма недовольный Сполох. Достаточно было взглянуть и сразу становилось понятным возникновение кликухи. Во-первых, пронзительно рыжий, а во-вторых, глаза бешеные, того и гляди взорвется. Психопат, мокрушник, к своим преклонным годам ничуть не утративший первоначальной агрессии.

- Вот, Сполох, это люди почтенные, им помочь надо. За мной не постоит, сам должен знать.

- Почтенные? - проскрипел тот, усаживаясь на самый край стула. - То ли армией от них несет, то ли чем похуже... И из бла-ародных, чтоб мне сдохнуть.

- Много болтать будешь, так точно сдохнешь, - ласково подтвердил Клим. - Не усугубляй свое и так не самое лучшее положение, Сполох. Ты ведь не юродивый, понимать должен. Дровосек нас тебе отрекомендовал? Отрекомендовал. А он слово не нарушает. Так что заканчивай с подозрительностью, никто тебя нив участок тащить, ни на куски резать не намерен.

- Мой друг верно говорит. Мало того, мы тебе еще и заплатим щедро. Только после консультации... совета относительно вашего брата.

- Не много ли хочешь, мил человек? - ощерился Сполох, однозначно решив, будто его подбивают сдать кого-то из воровской братии, а тем паче при свидетеле.

- Нервный разбойный люд нынче пошел. Сразу собеседника в нехороших намерениях подозревает, - посетовал я, ни к кому конкретно не обращаясь. - Ну ладно, не буду ходить вокруг да около. Слушай, Сполох, внимательно слушай. Появилось одно интересное заведение, вроде как Школа, но не обязательно ты слышал о ней именно так. Подготовка убийц, налетчиков, все на очень высоком уровне. Для вас совершенно чужой народ, к тому же непонятный, местами пугающий.

Та-ак... Сравнивая поведение Фрола, которому я совсем недавно говорил практически то же самое, и реакцию Сполоха, на ум шли четкие выводы. Сполох слышал о чем-то похожем.

- И что? - попытался взять паузу этот, как было теперь ясно, источник полезной информации.

- А то... Они нужны мне. Думаю, Дровосек объяснил тебе о печальной судьбе тех, кто пробовал бодаться даже не с нами двумя, тут присутствующими, а со стоящими за нашей спиной. Думай, Сполох, думай. Минута у тебя есть.

- Добрый ты, Стилет. Уговариваешь, время тратишь, хотя можно и ремни из спины начать резать.

- Зато ты слишком злобен бываешь. А этому работнику ножа и топора... я даже стимул дам. Соответствующий, - на стол тяжело плюхнулся кошелек с золотыми империалами. - Если с твоей помощью я Школу найду, то золото получишь. Нет - тоже получишь, но в расплавленном виде. Хочешь, в глотку вольем, а желаешь - клистир под хвост из того же металла.

Вот за что люблю откровенных уголовников - они не пытаются казаться иными, чем являются на самом деле. Золото и страх сдохнуть или же попасть за каменные охраняемые стены - вот два краеугольных камня сотрудничества с ними. У разного рода революционеров почти то же самое, плюс стремление к власти и славе, хотя бы и геростратовой, но вот виляют, прикидываются, корчат из себя невесть что. Сложнее все с ними, хотя и привычно.

- Убедили... почтенные, - лапа Сполоха, на которой мизинец был срублен почти под корень, потянулась к золоту. - Лучше я нормально деньги возьму, а не через пасть. Да, знаю я про этих, слышал немного.

- Немного - это для нас может оказаться и маловато, - скривился я. - Но выкладывай уж, но только учти. все проверено будет.

- Не дурак я, мил человек. Бывали они у моих ребяток, тоже совета спрашивали. Платили, но не щедро, в меру. Странные, да. Про купечество спрашивали, про торговцев оружием. Банки тамо ж, рестораны. Обо всех, кто богат и важен спросили. Но я никого из них не знаю, чужаки они тут. Город знают, но не как коренные. Вроде как им знающие людишки рассказали, очень схоже.

- Места, где они бывают, знаешь? - не выдержал Клим. - И если да, то что о них рассказать способен?

- Они от кого-то прячутся. Хорошо, умело. Я двух мальчиков послал проверить, так там вообще чертовы штучки. До дома дошли, потом вернулись. Я сам туда пошел, ан нет там никого... Там только могильщик с семьей и никого не было.

Ага, классика жанра. Довели наивный "хвост" до случайного дома, после чего отвели глаза и пошли себе дальше. Такое все мистики делают, если пытаются за ними следить простые люди, а убивать резона нет. Вот и Клим головой кивает. Дескать, как оно и ожидалось.

- И все равно, они рядом с лавкой Тахтыева кружат или у церквушки святого Демьяна на том же Болоте, - добавил Сполох. - Мои их несколько раз теряли, но все там, около.

- Уже достаточно. Своих ребяток пришлешь, когда мы скажем, по указанному адресу. Там их просто порасспрашивают, немного финансов за беспокойство вручат, да и отпустят подобру-поздорову. Теперь насчет тебя... Можешь предположить, сколько этих странных людей в Школе и что известно про их организацию?

- Дык мне откуда знать? Больше десятка, побожиться могу. А про Школу ихнюю ниче не известно, только название. А, еще хотят что-то серьезное сделать, кого-то подвинуть. И не сами. а для кого-то другого. Я было дернулся, а ну как на мои дела кинутся? Нет, с нами никакой вражды.

- Наемники, выходит?

- Во, так и есть. Да, тут еще закавыка... Бред, не знаю как и молвить.

- Любой бред порой таит в себе крупицу разума, - высказал я свое мнение потому как Клим несколько замялся, не зная, стоит ли выслушивать то, что Сполох обозвал "бредом". - Говори давай.

- А они, из Школы, случаем не японцы?

Вот так шуточки нашего города. Тут даже что сказать умного с ходу не придумать. Не зря прозвучало слово бред. Клим оскалился во все зубы, хорошо хоть клыки почти незаметны, находятся сейчас в джентльменском своем варианте. Дровосек чаем поперхнулся и смотрит на своего собрата по криминальной стезе с заметным осуждением.

- Не, ну я тут как-то флаг Японии видел - белый такой, а на нем кружок красный.

- Так что с того?

- А... Эти как-то про "красный круг" говорили, да так выразительно. Не по-простому, он для них значил что-то.

- Хорошо, деньги твои, заработал. Почти. Завтра приедешь по указанному тут адресу, - я бросил на стол визитку с координатами. - Там тебя будет ждать художник, опишешь ему всех, кого видел из этой самой Школы. Он будет рисовать, если что - поправишь. И вежливо себя вести будешь, а то он тебе кисть в глотку вставит и палитрой утрамбует. Пошли, Клим, нам тут пока делать больше нечего. Потом зайдем, если насчет Школы все подтвердится.

Обратно, как оно и положено, нас никто не провожал. Уходить из таких мест принято самим. Тихо пришли в "Неугасимое пламя", тихо покинули сие заведение. Почаще бы так легко и относительно успешно разрешались все вопросы. Да, именно разрешались, потому как узнали мы много нового и полезного.

- Ты резко свернул беседу, - отметил Клим, через пару минут после того, как мы вышли на свежий ночной воздух. - Какой был повод?

- Серьезный. Слова "красный круг" заставили насторожиться, подумать, а потом и понять суть. Кстати, я очень рад, что ты спросил меня об этом. Не понял ты, высок шанс, что не поймут те, кто вполне мог знать содержание нашего недавнего разговора.

- Неужели ты думаешь, что и там за нами могли следить... Впрочем, все может быть, - малость загрустил Клим. - И все таки?

- Показавшееся бредом упоминание Японии, "красный" и "круг". Мон шер, Сполох же не блещет умом, это обычных вор и убийца, пусть и не из рядовых представителей сего малопочтенного сословия. Абстрактное мышление и умение сопоставлять отдельные понятия точно не входит в сферу его умений. "Красный Род" и "Лунный Круг". Он наверняка слышал по отдельности, но два понятия перемешались в одно, потому как лишь словосочетание "красный круг" вызвало в его разуме хоть какие-то ассоциации.

- Серьезно...

- Именно! А потому быстро к Наставнику, подтверждаются опасные перспективы.

Глава 15.

Рассекающий библиотеку Череп - зрелище своеобразное, но не представляющее ничего приятного. Эмоции он вообще редко проявляет, а тут вот-не-нате! Хотя повод присутствовал, надо сей нюанс отметить. Время, время и еще раз оно же... как его не хватает порой.

На сей раз я вовсе не про минуты или часы, нам бы пригодились как минимум несколько недель на четкую, всестороннюю подготовку важной операции. Школу надо было не просто придавить, а сравнять с землей, чтобы ни одна зараза не улизнула. А как? Место известно лишь приблизительно, нужны дополнительные уточнения, корректировка. И вновь возвращаемся к тотальному дефициту времени.

- Наверное, стоило стереть и Сполоха, и Фрола, - нервно дернулся Череп. - Как только на них выйдут вплотную, сразу станут менять и место, и стиль работы.

- Или Школу частично зачистят.

- И этого нельзя исключать, - согласился Наставник с моим меланхоличным замечанием. - Выходит, что резерв времени мал, надо что-то обмыслить. Жаль все же...

- Фрол - мой человек, давний информатор. Был бы просто так, я не стал бы и слово давать. А сейчас нереально, - дождавшись понимающего кивка Черепа, я продолжил. - Как мы все понимаем, связь этой Школы и Лунного Круга становится все более отчетливой. Это уже не происки пары Сородичей из клана Гангрел, они тут всего лишь одно из звеньев цепи. Прицел на долговременные задачи в домене. От них будет кисло не только нам - всему Красному Роду в конкретной местности.

- Стилет, ну не разводи ты философию по своему обыкновению, - нетерпеливо влез в ход мыслей Клим. - Давай уже, давай...

- Дают шлюхи на панели, друг мой. Но изволь, перейду к более приземленным аспектам. Все равно нам придется играть на опережение, от этого не уйти. Не столь важно, смогут ли наши противники быстро выйти на Дровосека и Сполоха, если их Школа будет вычислена и обложена. Относительно возможности ухода части ее членов... Будем реалистами, такие операции очень редко проходят идеально, кто-то все равно ухитрится унести ноги даже при полном, казалось бы, планировании с максимальными приложенными силами.

- Последствия...

- О чем вы, Наставник? Что покровители Школы узнают о ее уничтожении и том, кто именно ее уничтожил? Они не идиоты, и так догадались бы. Зато мы получим новые источники информации. Ведь, как я понял, там есть и гули? Да и провести параллельно с этой шумной, намеренно шумной заварушкой операцию по выемке пары-тройки Мусорщиков тоже невредно.

Я знал, о чем говорил. Подобные планы неоднократно разрабатывались в третьем Отделении, да и реализованы были на высоком уровне. Использование одной операции для прикрытия другой, возможность дать уйти нескольким субъектам для дальнейшей их разработки, много иное... Наработки тайной полиции Империи всегда отличались многоходовостью и редкостным практическим цинизмом. Иначе нельзя, работа у нас была такая.

- Затея интересная, сработать может... должна. Одна проблема, нас слишком мало, - проворчал Клим. - Раньше таких проблем не возникало, можно было привлекать хоть полицию, хоть иные части. Придется где-то искать дополнительные силы. А кого? Наемничество у Красного Рода не в чести. Может только Наставник чего придумает.

- Тут и думать нечего, - мигом отозвался упомянутый. - В домене и так дикий вой по поводу ложных погромов саббатовских Стай. А они ребята бедовые, им обидно, что шум есть, но без их непосредственного участия.

- Здесь Саббат, там Саббат. Загордятся, незаменимы себя почувствуют. У них и так прогрессирующая мания величия, так еще и благодатная почва создастся при нашем непосредственном участии. Не лучше ли будет подключить Носферату? Они берут плату в том числе и информацией, которой там наверняка жуткое количество.

- Нет, Стилет, не лучше. Внешне да, все правильно ты говоришь, но надо знать Носферату именно так, как знаю я, чтобы понимать риск таких предложений. Они помогут, я не спорю, мы с ними расплатимся, тоже верно. Зато неизвестно, как именно они распорядятся увиденным и услышанным. Да, у наших кланов начинает складываться прочный союз, но ПОКА еще процесс не завершен. И даже союзнику не всегда следует узнавать все "на месте событий". Интересы клана, сам понимаешь. Разве твоя бывшая родная контора делилась всей информацией с собственно полицией? Вот так-то.

Поставил меня на место... Прямо как вышестоящие офицеры во время моего становления в тайной полиции. Один в один, даже интонации схожи! Нет, мир точно спираль, где каждый следующий виток схож с предыдущим, пусть и не полностью идентичен. Кольцо - это для тех, кто не в силах переходить на более широкие горизонты бытия...

Значит, все же Саббат в качестве вспомогательного инструмента. Однако, тут наверняка будут свои тонкости. Зная Черепа, можно быть уверенным на все сто процентов - он костьми ляжет, но не даст саббатовским бестиям никаких шансов узнать и осознать многое из маячащего на горизонте. Те же, в свою очередь, будут пытаться это разнюхать. Как? Да проще пареной репы! Откровенная пехота из Стай будет разбавлена бойцами более высокого уровня - аналитиками, не одного песика съевшими на сборе разрозненных фактов и выстраивании целой картины.

- Как разделять силы будем? - Климу вечно не давали покоя именно практические вопросы. - Саббатовских головорезов без присмотра оставлять никак нельзя.

- Не только это. Поимку ликанов мы должны произвести без их участия, это непременное условие. Мирослав, клятый Ласобмра, сразу вцепится как клещ, если только узнает о столь необычном объекте интереса. мусорщики и вдруг пристальное внимание клана Тремер

- Давайте через Ольгу тогда попробуем. Все же разные кланы, она Цимитсу, может и сработать. Вряд ли так будет стремиться доложить все Мирославу, пусть он и самый значимый саббатовец домена.

- Сравнивать Камариллу и Саббат - недальновидно по меньшей мере. Тебе, Клим, камарилловский бедлам в голову ударил, а у Саббата все по-иному. Там вообще сложно различить, где кончаются Цимитсу и начинаются Ласомбра.У них даже подход к обучению неофитов одинаков, только сами области магии разные, нестыкуемые. Цимитсу управляют материей, а Ласомбра полностью сосредоточены на работе с тонкими энергетическими потоками. Нет, она мгновенно поставит в известность Мирослава, а тебе мило улыбнется и скажет, что непременно и обязательно провернет все сама.

- Жаль.

- Ничего не поделаешь, такова реальность. Лучше воспринимать ее циничную улыбку, чем тешить себя прекрасными, но бесполезными иллюзиями. Кстати, насчет Иллюзий, точнее о владеющих ими Мусорщиках. Не вздумайте тащить живых к нам в особняк или к Джованни... Если же возьмете только трупы, то все равно - эта некромантка пусть поработает с трупами в ином месте. Никаких следов остаться не должно, ровным счетом никаких. И с магией надо осторожно обращаться, без характерных для нашего клана мощных заклятий. Только те, следы от которых легко "затереть".

Череп в роли строгого ментора. Песок есть нельзя, он несъедобный... Тьфу! Сыт по уши такими явлениями еще со времен становления в прошлой, человеческой части бытия. Было бы странно подозревать меня с друзьями в желании припереть Мусорщиков, живых или дохлых, прямо в наш уютный особняк. Это ведь идентично вывешиванию флага с фосфоресцирующей надписью: "Вот они мы, держите нас!" Обладай мы такой дуростью - года не продержались бы в тайной полиции.

И Висельник с Седриком, как назло. отсутствовать изволят. понимаю, у них тоже дела важные и нужные, но привычка обсуждать важные перспективы всем вместе никуда не исчезнет. Все мы довольно разные по складу мышления, но именно сей факт позволяет общими усилиями создавать наиболее эффективные планы.

- Отдыхать и еще раз отдыхать! - хлопнул ладонью по столу Череп. - Успеем еще набегаться, ох успеем. Как только эти донжуаны вернутся, введете в курс дела и далее по ситуации. Я же постараюсь договориться о встрече с Мирославом.

- У вас еще Рагнар в будущих встречах, имейте в виду.

- Ч-черт... Точно, он тоже. Насыщенный график, и отдыха дождаться точно не получится. Благодарю за напоминание.

Да, в общем, совершенно не за что. Помнить все невозможно. а использовать в качестве памяток всяческого рода ежедневники... дурной тон. В нашей среде точно. И чревато последствиями. Правильно предупреждали меня насчет опаски перед написанным. Начертанное пером на бумаге всегда может попасть в чужие руки, от этого никто не может гарантированно уберечься. И из Третьего Отделения пропадали порой важные документы. Кончено, не из главных хранилищ, они получше иных отделений банка охранялись, а из сейфов отдельных офицеров.

Вот нас и учили - никогда не держать текущие важные сведения, а также списки агентуры в печатном виде. Голова и все тут. Из нее, как считалось, сведения извлечь почти нереально. Конечно, теперь сие утверждение несколько трансформировалось, но все равно уровень надежности заметно выше, с какой стороны ни посмотришь.

***

Кр-р... От вонзившегося стилета по доске зазмеилась трещина. Неудивительно, ведь это был далеко не первый бросок.

- Восемь баллов, - осклабился Клим. - Сам знаешь, далеко не всегда даже свой утяжеленный стилет пробивает лобную кость. Кость, она такая, у иных особей насквозь голову проросла, выдавливая мозг куда-то на периферию.

- На каждую крепкую голову у нас свои хитрости найдутся... Метай, твой черед.

- Сейчас... - шелест распарываемого воздуха и в доску впивается охотничий нож. - Враг поражен прямо в область нижней анатомии! Девяточка, так что плюс один балл мне.

- Соглашусь. Вот только... для изображенной мишени попадание в ту самую область порой не так критично, как ты уверен.

Такой репликой мне мигом удалось ввергнуть своего друга в тяжкое, унылое недоумение. Клим посмотрел на меня, потом на собственно мишень - на досках была изображена фигура церковника, причем весьма близко к стандарту.

- Не понимаю я тебя... Им что, все мужское хозяйство не требуется? Так тут ты сильно заблуждаешься, аскетизм они убогим на голову идиотам оставляют, сами же... во всех формах.

- Так и я о том же! Как говаривали в окружении римских властителей "святого престола": "Мальчик, девочка... какая в попу разница". Между прочим, именно так и заявляли, внаглую, не особо и скрываясь. Вот и подумай, что содомитам мало яйца отрезать для прекращения бурной половой жизни. Надо еще и задницу запечатать крепко-накрепко.

Жизнерадостный хохот Клима, представившего себе подобную картину, мог, как я полагаю, даже мертвого разбудить. Хорошо хоть звукоизоляция тут хорошая, легкими чарами усиленная.

- Эт-то что за громкие звуки? - ввалился в комнату Висельник в крайне приподнятом настроении. Сзади него маячила немаленькая туша гаар-гула. - Шум есть, а драки нет. Непорядок!

- И драка тебе буде,. и все остальное вскорости подтянется. Проходи уж, располагайся, да и к Седрику все сказанное тоже относится.

Этих двух упрашивать сроду не приходилось - одного намека и то более чем достаточно. Ну а если учитывать еще и довольные физиономии, то напрашиваются определенные выводы. И дело тут отнюдь не только в хорошо проведенном времени.

- Вот, Стилет, что значит совмещение приятного с полезным. Тори, конечно, безалаберны и местами глуповаты, зато насчет околосветских сплетен им равных нет. Нужно их только разговорить, чтобы интерес почувствовали, заинтриговались. Тут больше всего даже не я, а Седрик расстарался. Одним своим видом, заметь!

- Девочки купились на экзотику, - прогудел гаар-гул. - Слышали о нас много, а вот попробовать не доводилось. А на такой крючок поймать Тори - это даже не смешно... Любой бы справился.

- Э нет, Седрик, прибедняться нехорошо. Одно дело соблазнить глупышек и совсем другое - грамотно вытащить из них все нужное, оставив в покое кучу бреда. Замучились, пока все отфильтровали. Все, умолкаю! - мигом унялся он, заметив нехороший блеск в глазах Клима. В курсе, что в таких ситуациях можно и малость по шее схлопотать за излишнее затягивание с выдачей полученных сведений. - Девушки-Тори создания ветреные, постоянно ищущие себе новых... приключений на приятные округлости тела. Обычно они до анархов не снисходят, но иногда все же случается.

- Чем соблазнились? - не мог не поинтересоваться я.

- Необычностью анархов и их россказнями о том, что в скором времени они станут более уважаемыми и влиятельными. Конечно, даже Тори не могут просто так взять и поверить чьим-то россказням, но было там некое ощущение правдивости, уверенности в собственных словах. К тому же анархи эти были опять-таки не местные. Пришлые из неизвестных краев.

- Школа?

- Она, болезная. Обмолвка тут, неосторожный намек там - вот и можно выстроить определенную картину. Они где-то на Болоте, численность пехоты до двадцати единиц. Вот насчет руководства не скажу, ибо насчет этого никто даже не упоминал. Боятся, чем угодно поклянусь. Один, пребывая в состоянии постельного расслабления, сболтнул о том, что сложная у них жизнь - чуть не так, сразу в расход пустить могут. Вроде как не ценят их всякие там... И сразу заткнулся, после чего быстро смотался. Нервишки шалят, сразу видно. Ну как успехи? По моему, очень даже. Череп уже сказал, что вы почти в том же направлении раскопали. А информация из двух источников как нельзя лучше для достоверности.

Тут Висельник прав. Один источник - велик риск намеренного вброса ложных сведений. А вот коли информация получила подтверждение из других мест, тогда и риск снижается на порядок. Хорошо...

- Если с Черепом виделись, то должны знать и о тех планах, которые постепенно обретают форму. Как отношение?

- Да, экселенц нас уведомил обо всем. И я с ним согласен. Носферату слишком много кушать в последнее время... зажрались. Их помощь может очень дорого обойтись.

- А куда без них? - пожал плечами Клим. - Почти союзники.

- Никто не говорит, что надо обходиться БЕЗ них. С ними, но в аптекарских дозах. Ничего, наш командир собирается к этим красавчикам, вот и будет повод посмотреть на них в естественной среде обитания.

- Ты только в лицо его командиром не назови... Он это очень сильно не воспримет. У каждого из нас свои больные места, у экселенца тоже имеются. Поверь, по больной мозоли потопчешься, душевно тебя предупреждаю.

Хм. Седрик слова на ветер бросать не любит, да и Черепа знает лучше всех нас, вместе взятых. Еще бы, ведь у меня серьезное подозрение, что наш гаар-гул несколько постарше упомянутого будет.

Ладно, это все цветочки, ядовитые ягодки позже будут. Зато в большом ассортименте, что характерно. Имеем Школу, руководителей ее пока что не идентифицированных. Кроме того, надо будет работать с союзниками двух видов - по Камарилле и внешними, более агрессивно настроенными - да и про проблемы с Лунным Кругом, соперничающими кланами и прочими "доброжелателями" забывать не стоит. Райская ситуация!

Мелодичный перезвон мгновенно вырвал меня из раздумий. Гости пожаловали! Кто-то из Сородичей у ворот особняка, а это в нынешних условиях может быть как рядовым визитом, так и чем угодно.

- Береженого и бог бережет... -

- ...зато небереженого конвой стережет, - закончил я начатую Климом старую присказку уголовного мира. - Посмотрим, кто это утром в гости наведаться вздумал. Настроение у меня не слишком. так что нежелательным элементам лучше будет вести себя повежливей.

Чем дальше, тем страньше. Видел я изумленного Черепа, но вот с однозначно полупохабной ухмылкой на лице еще не встречал. Тут даже Седрик несколько... онемел.

- Экселенц, у вас та-акой вид. Прямо боюсь спросить и одновременно сгораю от любопытства. Неужели загадочный визитер так изумил? Ну не может же быть, чтобы к нам делегация Салюбри с белым флагом пожаловала? Или Вентру решили принести обруч Князя на серебряном блюде с инкрустацией?

- На Салюбри звук бы другой был, почище пароходного гудка. А от Вентру титул Князя дождаться, что от наших святош - истинного аскетичного жития, согласно указанным ими же канонам. Нет, тут интереснее. Это, Стилет, к тебе. И не гость, а гостья... Близко знакомая. Сам посмотри!

- Ой мама дорогая! - в притворном ужасе схватился за голову Висельник. - Ты бы со своими пассиями поосторожнее. А то ведь мало того, что явно эксцентричная особа, так еще и с особенностями. Обычная любовница может просто скандал устроить, пусть и с применением оккультных знаний, а эта... Еще заставит трупы лежалого вида из могил самовыкапываться и к тебе под окна приходить. Амбре будет!

Ага... Или танцы полуистлевших шлюх в остатках саванов при полной луне. Красота! - подхватил Клим, но мигом переменил тон. - А если серьезно, то эта твоя Мануэлла меньше всего похожа на взбалмошную особу, что приходит скандалить по делам амурным. Что-то стряслось, у меня тоже чутье есть.

А у кого его нет, позвольте полюбопытствовать? Такие не умеющие чуять в нашем мире долго не живут. И вид у идущей к двери Мануэллы был одновременно взволнованный и обреченно-устремленный. Однако! Если такая девушка не считает нужным скрывать обуревающие ее эмоции, то дело действительно важное и спешное. Как-никак появление Джованни у Тремеров - явление не слишком часто встречающееся. Разберемся, посмотрим.

- Стилет, это твоя знакомая, ты и встречай, - махнул рукой Череп. - Хотя честно признаюсь, экзотические у тебя пристрастия насчет красоты. Джованни... со стилем, элегантны, но хлопотно с ними. И учти, ее сейчас только в общий зал, а потом еще в свою обитель можешь устроить. Любопытные Сородичи из этого клана. Вот и Седрик подтвердит...

- Ага, так и есть. Горит внутри них костер любви к чужим тайнам. Один клан они на нем точно подпалили... Монополисты, чтоб им эта монополия поперек глотки встала. Злобят они меня так, что видеть их с трудом могу. Хоть давно было, а помню этих стервятников.

Ну, с гаар-гулом как раз все ясно. Никак не может забыть тот факт, что Джованни с размахом участвовали в грызне между Лунным Кругом и остальными кланами. Эпизодами, то обслуживая одних, то оказывая столь же временные услуги другим. Круговорот разовых акций с полным отсутствием обязательств. некроманты всегда были донельзя циничны даже для Красного Рода, что уж говорить о более прямолинейных ликанах.

Тогда Джованни еще были весьма потрепаны после Войны Некромантов... Их клан был надежно скован по рукам и ногам различными обязательствами, а солидная часть опытных магов и воинов просто уничтожена. Однако, несмотря на обретенный исключительный статус, им надо было натаскивать молодняк, учить искусству не только Маги Смерти. но и более приземленным вещам. Например, умению вести себя в конфликтах между различными группами. Обособленность от остального Красного Рода была еще слишком сильна... Но подвернулись ликаны.

Многое там случалось. С тех пор почти все прайды оборотней точат зубы на некромантов. Уж очень хорошо те погрели руки на тогдашних междоусобицах. Наложили свои холодные, мертвенные руки на несколько очень интересных артефактов, прикоснулись к тайнам магии природы и переформировали отдельные элементы в силу Магии Смерти.

Было многое... Вот и Седрик тоже... не любит этот клан. Оно и понятно, память дает о себе знать. Зато мне это как-то малопечально. Собственно у клана Тремер к Джованни претензий нет. Пока нет, по крайней мере. Да и Носферату намекают, что не все там было столь однозначно, как принято считать. Хотя... Носферату тоже те еще специалисты по наведению тени на плетень. Спросишь прямо - юлить начинают. От их намеков же толку не так чтобы сильно много.

Все не то, не то... Мануэлла - для меня явление особое, пусть и знакомы всего ничего. Чем-то заинтриговала меня эта грустная, местами меланхоличная, но особая вампиресса. Вот и стук в дверь... Открываю.

- Рад видеть столь обворожительную гостью, пусть и с неожиданным визитом. Так что придется тебе простить мою неготовность принять так, как ты этого действительно заслуживаешь.

- Пустяки... Не в этом проблема, я сейчас не в том состоянии. чтобы обращать внимание на какие-то детали. У меня серьезные проблемы! - на одном дыхании выпалила некромантка. - Все рухнуло, данное мне поручение провалено... Совсем. Ты понимаешь?

- Смутно. Похоже. ты не смогла выполнить порученное тебе в нашем домене. Поверь, мне искренне жаль. Однако, у каждого из нас бывают удачи, бывают и поражения.

- Ты НЕ понимаешь! Откуда тебе знать законые нашего клана? Они... страшные для многих, особенно для женщин. Я...

О, да тут все вообще сильно запущено. Мануэлла на грани классической женской истерики. В таких случаях хорошо помогает добротная оплеуха, но... Данное средство хорошо против относительно безопасных девушек, не способных резко и жестко ответить, тем более с применением оккультных средств. Эта же ох как хорошо может. Кувшин холодной воды на голову опрокинуть? Опять же плохое решение - разъяренная от испорченной прически и с испорченной косметикой леди почище гарпии способна орать и кусается как тигр после вынужденной вегетарианской диеты.

Оставалось последнее, несколько менее рискованное и довольно приятное. Для этого достаточно крепко обнять девушку, чтоб даже не помышляла вырваться, да и поцеловать. Не мимолетно, а с чувством, с толком, с расстановкой. Понимаю, что один весьма чтимый мной писатель имел в виду нечто иное, но так на то она и жизнь, чтобы несколько все видоизменять соответственно обстановке.

- Все, отпусти уже... - оттолкнула меня некромантка... не сразу, а примерно через минуту. - Варвар северный, всю косметику только испортил, сейчас порядок наводить снова надо.

- Такова уж ваша девичья особенность - повышенное внимание уделять всяким-разным средствам, что подчеркивают красоту. Впрочем, так было, так и будет. Не нам менять такой издавна сложившийся порядок вещей. Да и незачем... Давай уж, приводи себя к полному идеалу и пойдем, побеседуем о твоей проблеме. Кстати тебе нужна только моя помощь или же еще и моих соклановцев?

- Ты сам, я боюсь, не сможешь. Это серьезно.

- Раз серьезно, тогда пошли, радость моя, к нашей дружной, а местами очень несерьезной компании. Именно при таком раскладе лучше всего разрешать ну очень сурьезные проблемы. Понимаешь логику? Не понимаешь... Но ничего, еще лет с полсотни в нашей местности поживешь - все будет понятно. Или почти понятно. И вообще, прекрасные девушки, а особенно некромантки, должны своим видом постоянно напоминать о безграничности женского очарования. И вообще...

Продолжая разговор как бы ни о чем и обо всем, банальным образом забалтывая Мануэллу, я увлекал ее прямиков в зал, где дожидались Череп и остальные. Раз уж она к нам сама пожаловала, то грешно будет не выслушать во всех подробностях. Контакты с Джованни - дело тяжкое со всех сторон, сложный они народ. Здесь же совсем иная ситуация. Не мы к ней пришли, а вовсе даже она к нам пожаловала. Не просто так, с проблемой серьезной.

- Давай, красавица ты моя нервная, сейчас присядешь в кресло, устроишься там поуютнее. Да и выпить кое-чего особенного крайне не повредит, - усадив Мануэллу в первое попавшееся на глаза кресло, я обратился к гаар-гулу. - Седрик, будь столь любезен нашего особого коктейля.

- Это "звериного", как я понимаю?

- Верно понимаешь. Тут разговор крайне серьезный намечается, а одна из сторон, скажем так, не в лучшем психологическом состоянии пребывать изволит.

Поспорить было сложно, да и не собирался этого никто делать. Напротив, Седрик мгновенно уловил ситуацию и резво так переместился к бару, откуда и извлек особой формы бутылку. Ну, это даже не совсем бутылка, а аморф, созданный Цимитсу. Тот самый, который издавна использовался ими как самое эффективное хранилище крови. Разумеется, можно и просто так, при помощи заклятий, но все же менее качественно. Тем более, коли кровь не просто так, а особая.

Мда, особая. Как в этом сосуде, увенчанном подобием волчьей морды. Тем более тут не совсем кровь, скорее экстракт из нее. Вот он вязкой струей и наполнил бокал.

- Пей, Мануэлла, смело и решительно. Травить тебя тут никто не собирается, да и вообще яд - слишком пошло и почти не действует на Сородичей. Давай, сразу и залпом. Гарантирую, что легче будет.

Хорошо пошла! Да и странно было бы иначе, ведь не абы что, а особым образом переработанная кровь ликана. Взбадривает на некоторое время, помогает выйти из стрессового состояния. Натуральный продукт, никакого эрзаца и без малейших примесей. Доставать саму кровь... не столь сложно, зато процесс очистки и концентрации редкостно муторный и надоедливый. И, что самое печальное, требуется присутствие мистика высокого уровня. А таких у нас в особняке ровно одна единица - Череп. Седрик и прочие гаар-гулы, увы, не способны к такого рода магии.

- В человеческую пору меня спаивали вином, а теперь кровью ликана, - малость взбодрилась некромантка уже через минуту после приема внутрь нашего алхимического варева на основе крови. - Простите за срыв, сейчас я почти в порядке.

- Ничего страшного, юное создание. Но если вы уже пришли в свое естественное состояние, то можно перейти к делу. Тому, что и привело вас сюда. Мы вас знаем, вы же знакомы только со Стилетом и Климом. Засим разрешите представиться самому и познакомить с остальными здесь находящимися. Я - Череп. Вон тот, с лицом, поневоле расплывающейся в ехидной ухмылке, откликнется на прозвище Висельник. Наверное, возникло оно из-за своеобразной любви к веревкам, да и еще по одному поводу.

- Наставник, ну вы совсем в краску вгоните, - ухмыльнулся новопредставленный. - Сгорю ведь от скромности.

- Это ты то и сгоришь от неведомого слова? Сомнительно. Впрочем, мы отвлеклись. Последний неизвестный вам субъект, более всего напоминающий ожившую скульптуру - Седрик. Как вы наверняка догадались, классический гаар-гул. Не советую подходить близко, очень уж он любит говорить. Много, на разные темы и совершенно не следя за временем. Так что компания небольшая, но крайне примечательная. Не буду утверждать, что костьми ляжем за интересы клана Джованни, но... Стилет наверняка сформулирует более четко

Перевел разговор на меня. Что ж, Наставник в своем репертуаре - сначала малость побалагурит, а меж тем аккуратно так подведет собеседника к должному психологическому состоянию. В данном случае умело вводил Мануэллу в некое подобие расслабления, псевдодомашней обстановки, доброжелательной и уютной. Расчетливый змей. При малейшей необходимости ужалит в самое больное место, подавляя волю к сопротивлению, срывая все защитные барьеры. Надеюсь, что до такого не дойдет.

- Мой Наставник прав. Интересы Джованни нам безразличны, и это еще в самом лучшем случае. Вместе с тем мы, клан Тремер в этом домене, уже договорились с тобой кое о чем. К тому же... - легкий, незаметный жест, напоминающий Мануэлле, что тут не только дело, но еще и моя личная симпатия в меру возможностей, не входящих в противоречие с интересами клана. - У меня стойкое убеждение, что виновники твоего плохого настроения и душевного дискомфорта отнюдь не мы и не наши союзники. А коли так, что мы наверняка в состоянии будет найти общий язык. Возможно, возникнет и совпадение интересов.

- Да... Ты прав. К моим неприятностям причастны ликаны. Прайд Моранов и их слуги.

Круг замыкается... В Лунный Круг.

Глава 16.

В совпадения как таковые я давно уже не верю. Такие случаи, как с Мануэллой, не возникают на пустом месте. Мы только начинаем подбираться к Школе, ее во многом таинственным организаторам... строим планы насчет захвата пары Мусорщиков для тщательной проработки их причастности. И вдруг известие о том, что и наша союзница в этом деле оказывается вовлеченной в конфликт с Кругом, пусть и по иному поводу.

Никаких совпадений, но и не попытка провокации, это уж точно. Джованни отнюдь не самоубийцы, чтобы влезать в тяжелые интриги против остальных кланов Красного Рода. Их терпят, в них нуждаются, но никаких положительных эмоций не испытывают. Слишком запоминающийся, неизгладимый след они оставили у верхушек кланов. Война Некромантов не способна испариться из памяти. К тому же, в отличие от Межклановых Войн, она сохранилась в летописях и воспоминаниях непосредственных участников высокого ранга. Вот и получается интересная завязка новой, а в то же время уже давно идущей игры.

Надо теперь узнать боле подробно. Об этом я и спросил:

- Давай, Мануэлла, рассказывай. Для начала о том, что же именно тебе было поручено в нашем домене? Он ведь очень далек от сферы интересов Джованни.

- Древние книги... Не спрашивай, какие именно, этого я все равно никогда не скажу. Да и не будет вам от них проку - из всех кланов Красного Рода они нужны только нам, некромантам.

- Не сходится тут что-то, - оскалился гаар-гул. - Если бы кого и послали за древними знаниями, то несколько умудренных жизненным опытом магов, а не неофитку.

- Проницательный... В это мало кто верит, идею сочли блажью пары энтузиастов. Вот и послали меня по принципу "на, и отвяжись". А я их почти нашла! Осталось только руку протянуть и взять... Не вышло, эти недоволки почуяли интерес.

- Зачем?

Я не мог не задать этот вопрос. Одно дело, если ликаны просто пакостят по мелочи и совсем иное - их действительный интерес. Впрочем, Мануэлла была готова ответить.

- Понимаешь, это не книги в прямом смысле. За городом, поблизости от одного из малозначимых для Круга кеарнов, есть древний могильник. И вот в нем надгробные плиты с очень интересными руническими надписями. К нам попал осколок плиты и... один Сородич предположил перспективную теорию. Но не это важно. Я наняла людей, чтобы те вытащили оттуда плиты, предварительно убедившись в их присутствии. Двое, что разведали обстановку, все подтвердили. А потом... вся группа была уничтожена.

- Сведения, знаешь ли, могут быть разными - проверенными и не слишком.

- Я уверена. Этой ночью в дверь моего дома позвонили. Когда слуга открыл, то там была лишь посылка. Большой деревянный ящик, похожий на гроб

- Там было тело одного из твоих наемников.

- Да, Стилет, именно так. Сам понимаешь, я немедленно... расспросила оживленный труп о произошедшем. Там были оборотни из прайда Моранов, к тому же они передали мне послание.

Щелк... Серебряный череп на четках Наставника проскользнул между пальцев.

- Вы получили простое предупреждение или это был ультиматум?

- Ультиматум. Они сказали наемнику, прежде чем убить: "Убирайся из города, иначе умрешь. Это наши знания. Там ты их больше не найдешь, только смерть". Это точные слова.

- Лично я не буду слишком сильно углубляться в ваши интересы к древним знаниям. Давно известно, что магия Лунного Круга нам недоступна. Пока... Зато это очень важно для вас. Вот ЭТО я понимаю. Возвращаться с пустыми руками не только стыдно, но и плохо повлияет на дальнейшую судьбу. Мои юные ребятки не знают определенных особенностей клана некромантов, зато мне они известны до некоторой степени. Вы ведь красивая девушка, потому и боитесь одного из наиболее жутких наказаний - перевода на определенный участок исследований Магии Смерти. Повышенная концентрация такой специфической силы способна пагубно влиять на уже не совсем живую материю, из которой, собственно, и состоят тела Сородичей.

- Да... - поникла Мануэлла. Значит, вы действительно понимаете, как это важно для меня.

- Что ж не понять. Красота для женщины очень важна, а после такой работы вы станете иным Носферату завидовать. Конечно, толстый слой косметики относительно помогает, но... Придется немного помочь, а то вон, Стилет у меня того и гляди решит в отлов волков поиграть в особо жестоком стиле. А где он, там и остальные двое. Однако... - лицо Черепа приняло особо благостное выражение. Такое у него бывало только перед особо изощренными пакостями. - Помощь от вас в заранее уговоренном деле тоже никто не отменял. Причем под нашим пристальным вниманием. Вижу, что возражений нет. На том и порешим.

Пройдоха! Надо же представить дело так, что нам и не особо важна помощь некромантки. Дескать, оно неплохо. но все же больше не по необходимости, а одолжения ради. И меня сюда же приплел как основное заинтересованное лицо. Тала-ант.

- Кстати, милочка, вам очень и настоятельно рекомендую временно побыть у нас в гостях. Ультиматум ликанов, особенно прайда Моранов - вовсе не та угроза, которую можно легко проигнорировать. Я бы мог выделить охрану, но ситуация сейчас не очень благоприятная, времени нехватка. Надеюсь, вы не будете возражать?

- Что вы... Не то у меня положение.

- Ну, это лишнее. Тут никто не намерен причинять вам беспокойства. напротив, я считаю, что гостеприимство нашего клана останется в вашей памяти как достойная страница жизни. Стилет, проводи девушку. Но не слишком долго, через пару часов у нас мероприятие.

Завуалированно выражается Наставник, называя предстоящий визит таким образом. Вот только куда именно будет нанесен визит - к Носферату или же к представителям Саббата? Впрочем, это я узнаю в самом скором времени. Сейчас же провожаю прекрасную некромантку в свою относительно нескромную обитель. Конечно, можно было б в одну из гостевых комнат, однако... так будет удобнее и приятнее лично мне. Секретов там нет, все закрытые для посторонних книги и предметы находятся в иных местах.

- Я был у тебя в гостях, теперь представился удобный повод отплатить взаимностью, - произнес я, закрывая дверь. - Чувствуй себя не только как дома, но и вообще в полной безопасности. Сильно сомневаюсь, что даже самые бешеные Мораны решатся без ну очень веских причин сунуться в резиденцию клана Тремер.

- Вас тут не очень много, - несколько рассеянно возразила Мануэлла, рассматривая небольшое собрание клинков, развешанных на стенах. - Тут хорошая магическая оборона, но ликаны тоже владеют искусными чарами.

- Поверь, радость моя, как бы ни были натянуты отношения с иными кланами. но Лунный Круг остальным гораздо более антипатичен, чем неприятные, но уже привычные мы. Так что забудь думать о разных мелочах... И о возможных опасностях тоже можешь не задумываться. Мне слишком нравится то, что я вижу перед собой. А значит, нет никакого резона позволять древним идиотам портить красоту...

- Не тебе обсуждать волю Повелителей Смерти, - попыталась было пртестовать Мануэлла, но как-то без огонька. И вообще, убери руки...

- Скорее уж не уберу, а немного перемещу. И еще немного...

***

- Отдохнул... душой и телом? - ухмыльнулся смотрящий на горящий в камине огонь Клим. - Как-никак полтора часа отсутствовал.

- Как будто завидно тебе, а?

- Да чур меня! Извини, друг, но твоей склонности к некроманткам я никогда не пойму. Мертвенные, мраморно белые, да и вообще они на постоялиц морга больше всего похожи. Но верно сказали, что у каждого свои пристрастия к женской красоте. Ты же у нас всегда был... оригинальным в этом смысле. И в прочих.

- Как и все мы, Клим. Ординарные люди так и остаются людьми, причем простыми, ничем не выделяющимися среди серой массы. Но я не о том. Что Наставник решил?

- Все уже решил... Просил передать, что бы ты, казанова новоявленный, собирался и был готовым к визиту в подземелья Носферату. Рагнар ждет в гости. Ты, да я, да наш Наставник. Висельник с Седриком, да и остальные гаар-гулы останутся тут, на хозяйстве. Присматривать за безопасностью некромантки, навязалась же на наши головы. Ну все, полчаса на сборы, и это в самом крайнем случае.

- Я ж тебе не девушка... Пять минут и все в ажуре.

Что в любом военизированном заведении, что в Красном Роде - везде ценится умение быть готовым в кратчайшие сроки. Оружие, амулеты, сконцентрированные спирали энергии. И больше ничего не требуется, тут ведь не парад. К парадам у нас, Сородичей, отношение снисходительное, потому как внешнее умение тянуться в струнку совершенно излишнее. Минимальный декорум приличия и все. Даже Бруджа, и те осознают помехи от вычурности и помпезности.

- Собственно, полностью готов к любым неожиданностям, - сказал я как раз через те самые пять минут. - Где Наставник?

- Уже вышел, будет ждать нас у мясной лавки Апфеля. Там, с черного хода, Носферату держат один из входов в свои катакомбы. Рагнар обещал выслать проводника, так что не заблудимся.

- На то и надеюсь... И что только этих "красавчиков" тянет в подземелья?

Вопрос, не требующий ответа. Его надо добиваться у самих Носферату, но они не часто готовы вразумительно отвечать на интересующие другие кланы темы.

Покидал особняк я на сей раз в спокойном состоянии духа - неожиданного налета не планировалось, да и шли мы на переговоры с дружественной силой. Это вам не с церковниками хлестаться насмерть. По пути к выходу никто не попался на глаза - Мануэлла наверняка отдыхала у меня в комнате, перелистывая одну из множества книг, хоть и не секретных, но могущих быть весьма для нее интересными. Седрик же с Висельником точно найдут чем заняться - от работы над новыми амулетами до философских бесед с некроманткой. Народ ведь крайне разносторонний.

- Проклятое солнышко, - сплюнул Клим, с ненавистью взирая на небо. - Сейчас вроде его и нет, а все равно, того и гляди через тучи проглянет. И тогда уже даже наши хламиды не сильно помогут.

- Ничего, скоро должно закончиться. Лет через десять или около того.

- Как-то спокойно ты меряешь все такими промежутками. Десять лет - это тебе не мелочь, сам понимать должен. Хотя в нашем теперешнем состоянии время меряют веками, если дожить удастся...

- А вот это, Клим, только от нас зависит. Лично я не собираюсь дать врагам повод для радости, лучше уж сам приду посидеть на их могилах. Врагов же у нас хватает: святоши, ликаны, Салюбри, да и разного рода мелочь со счетов сбрасывать не приходится.

Подумав, Клим утвердительно кивнул. Мы давно уже понимали друг друга с минимумом произносимых слов. Все наши диалоги... так, интересное времяпровождение, если дело не касалось действительно тонких интриг и запутанных планов.

Нужно было торопиться. Мало того, что погода переменчива, так еще и Череп ждать не любит. Благо, поспешать недалеко - лавка Апфеля была близко, всего в паре минут ходьбы. Вездесущие Носферату проложили подземные ходы во всех ключевых узлах города, желая всегда иметь возможность перебросить силы в нужное место. Как я это могу понимать... Наставник говорит об ином. Дескать, этим воинам подземелий более интересно просто быть в курсе, но вовсе не ломать противника грубой силой. Грубой или там не совсем грубой... не суть важно. Никто не будет копить мощь, чтобы держать в вечном полубездействии. Уверен я, что Носферату - это не просто так, их планы гораздо серьезнее.

Здесь мое мнение смыкается с мыслями некоторых личностей родом из кланов Саббата. Они, по сути своей, параноики поболее нас, Тремеров. Толика безумия, пусть и не того уровня, что у потомков Малкава, сопровождает саббатовцев с самого мига Обращения. Все Сородичи из Саббата в первый миг чувствуют либо ужас подземной могилы или же безумие в том мире вокруг, что обрушивает обративших их Сородич. Жестко, резко, с целью отсеять тех, кто не в силах будет принять новую реальность.

К чему это я? А просто все. Максимально недоверчивые, готовые к любым, самым невероятным поворотам, аналитики Саббата привыкли предугадывать самые неприятные перспективы. И они не сильно верят в отстраненность Носферату от силовых воздействий. Считают это всего лишь затянувшейся на века передышкой...

Все, дошли. Да и идти было всего ничего. Интересно все же, почему Носферату выбирают для выходов на поверхность столь разные места, но никогда не используют частные дома? Зато у каждого входа в их подземелье можно, при должной удаче, обнаружить стража. Разумеется. он или они обнаруживаются там отнюдь не постоянно, но дозоры из вампиров этого клана обходят все подземные лабиритны, проверяя не только целостность. но и отсутствие проникновения нежеланных гостей.

В десятке шагов от нас воздух пошел рябью, словно выталкивая из себя нечто постороннее. Параллельно с искажением пространства по поим ощущением ударила легкая волна знакомой энергии. Носферату...

- А вот и наш проводник, как я понимаю, - усмехнулся Клим. - Странно только, что Черепа не видно.

- Он ждет вас на заднем дворе, - глухо произнес Носферату, не открывая лица, что таилось под капюшоном. - Вы - Стилет и Клим... Меня можете называть Ставром, я провожу всех вас к Рагнару, как он и приказал.

Произнеся сие довольно короткое приветствие, Носферату развернулся и резвым шагом устремился как раз в указанном им направлении. Нелюдимое создание, что тут скажешь. Или нет. Точно! Сквозь тучи начинало проглядывать небесное светило, заставившее нас с максимальной поспешностью устремиться вслед Ставру.

Ну и аромат сомнительного пошиба! Понимаю, мясная лавка, никуда не деться. И все же, такое впечатление, что тухлятину прямо на задний двор сбрасывали. Пришлось по быстрому отключить обоняние, а то уж больно противно стало. Напомнило один случай, когда пришлось несколько часов просидеть в "приятной компании" двух трупов недельной давности, вдыхая миазмы разложения. Всякое бывало, всякое. Так что я не удивился, когда Ставр юркнул в небольшую пристройку, откуда несся совсем уж ядреный аромат.

Внутри же, на удивление, оказалось весьма чисто и пристойно. Единственной особенностью был... Череп, стоявший почти что посредине убогонького помещения. Завидев нас, он кивнул, после чего произнес:

- Рад, что все без неприятных сюрпризов обошлось. Теперь можно и внутрь, то есть вниз. Ставр?

- Конечно же, уважаемый... - отозвался Носферату, небрежно сбрасывая с головы капюшон. - Сейчас я открою проход.

Не понимаю я Носферату, которые как бы выставляют свою весьма специфическую внешность напоказ. Взглянешь разок и сразу понимаешь, почему среди этого клана почти нет женщин. Землистого цвета кожа, выступающие вены и главное - лицо. Определенная деформация черепа присутствует, да и искаженные черты лица, внушающие простому человеку страх и ужас. Нам, впрочем, к подобному не привыкать, классические гравюры древних демонов и не более того. И все равно, поневоле хочется спросить, почему они, к примеру, не носят какие-либо маски? Ведь они тоже могут быть красивы, оттеняя уродство. Хотя вру, некоторые носят, но далеко не все. Загадка и все тут.

А ведь основа их искаженного облика - используемая кланом магия. У неофитов клана изменения в облике практически незаметны, но чем более юный Сородич продвигается в изучении магии клана, тем сильнее изменение тела. Такова плата. Уродство Носферату, безумие Малкавиан, боль за применение чар у нас, Тремеров, разложение тел некромантов... За все приходится платить, пусть тип векселя для каждого различен.

Ставр открыл проход легко, небрежно - часть стены охватило неяркое свечение, и вот уже там вырисовался темный провал. Вроде бы простые открывающие заранее приготовленный ход чары, ан нет, все гораздо сложнее. Магия Носферату искажала само пространство, выворачивала его наизнанку, позволяя проникать сквозь, по краю, через него. Наставнику, к примеру, пришлось бы сильно постараться, чтобы открыть этот проход в подземелья. Нет, совладал бы, справился, но с превеликим шумом и грубо. Если же тихо... то со временем проблемы возникнут.

- Вперед, - поманил нас за собой проводник. - Через полминуты проход закроется.

Верю. А значит, зря ушами хлопать точно не стоит, тем более что Череп уже внутри. Несколько шагов, и я в подземном ходе Носферату. Клим... Тоже тут. Смотрит с заметной злостью на сомкнувшуюся стену, словно пытаясь запомнить ее "в лицо". И возмущается:

- Снаружи тухлятиной несло, тут... земля. Неприятное место. И как тут только жить можно?

- Ко всему привыкаешь, - философски пожал плечами наш проводник. - Помню парижские катакомбы... Там мы насмерть бились с Потрошителями во время Эпидемии ликанов. Их тогда развелось слишком много... Но не стоит задерживаться. Следуйте за мной.

Противоречить проводнику в такой ситуации - дело неблагодарное. Вместе с тем, мне весьма интересна показалась эта самая Эпидемия. о которой я не так много знал. Пришлось спросить у Наставника, на что он, по обыкновению своему, дал четкий ответ.

- Эпидемией называли резкое увеличение численности оборотней в Европе. Давно было, но серьезно. Но общеизвестные факты я повторять не стану. Скажу лишь, что тогда в существовании блохастой своры мог сомневаться только совсем уж тупой слепоглухонемой житель городской окраины. Слышали что-нибудь о специальный корпусах егерей, так называемой Волчьей Страже?

- Смутно, - Клим скорчил неопределенную гримасу. - Были вроде такие в Саксонии, Франции, еще где-то...

- Маловато ты знаешь. Вот и друг твой помалкивает. Эти егеря были под прямым покровительством церковных орденов, да и состояли частично из тех, кто малость понимал в делах оккультизма. Единственной целью была борьба с новосозданными оборотнями... И ради этого на эти части шли огромные ассигнования даже когда шли тяжелые войны.

- Понимаем, не дураки. Но с чего ликаны решили заполонить все вокруг своими выкидышами?

- Потому это и назвали Эпидемией. Простые люди думали о какой-то болезни, проклятии, ниспосланном за неведомые грехи. Идиоты! - усмехнулся Наставник. - Как легко лицемеры в рясах умеют внушать толпе такие простенькие мысли. Но дикий страх людей действительно помог им удержать ситуацию под контролем. Относительным... Церковники только потом поняли, что внешние проявления ярости ликанов были лишь отвлекающим маневром. Основной удар был направлен на Красный Род, особенно на Носферату. До сих пор толком неизвестно, что им надо было именно от этого клана. Может наш проводник подскажет?

- Прайд Потрошителей всегда отличался отсутствием внятных планов, - ехидно ответил Ставр. - Спрашивать о мотивах тупое боевое мясо бессмысленно, а организаторы нам не попадались.

Глядя на Черепа, наслаждавшегося ответом нашего проводника, можно было понять, что он ничуть ему не верит. неудивительно. Чтобы Носферату да не знали мотивов нападения? Просто не хотели говорить, вот и все.

- Так о чем я? Ах да, Эпидемия... Ликаны заполонили новосозданными оборотнями все вокруг, просто заметая следы, создавая хаос и безумие. Они намеренно заражали абы кого, желательно из маргинальных групп. Преступники, бродяги, темные и забиты крестьяне. Те, кто не мог осознать толком происходящее и становились обычными полуживотными с неистребимой жаждой убивать и пожирать всех вокруг. Пожалуй, это был тот недолгий период, когда мы почти не сталкивались с церковниками, слишком уж были заняты сходным делом, истребляя порождения Лунного Круга.

- А в самый разгар зачистки они и ударили? - предположил Клим. - Умно придумано, не слишком похоже на Потрошителей.

- Удивляться не стоит. Наши аналитики всегда считали Потрошителей только исполнителями чужой воли. Старейшины Лунного Круга точно знают, но вот спросить до сих пор случая не представилось. Жаль...

- Ничего, Наставник, еще успеем. Вечность длинна.

- Да ты философ, Стилет. Не раз замечал за тобой такую черту характера.

- С ней жить несколько легче, хотя многие считают наоборот. А на самом деле философия способна помочь умным индивидам лучше понять как мир вокруг, так и живущих в нем. Все особенности, порой взаимоисключающие, но все же продолжающие быть. Мотивы тех или иных поступков, прогнозы еще не случившихся событий. Многое становится если и не очевидным, то уж точно не неожиданным. А если добавить...

- Осторожно! Атака!

Вопль нашего проводника оказался как раз вовремя - ни я, ни Клим еще не успели ничего почуять, а Череп только начал подозревать нечто неправильное. Вовремя... Да и кому как не Носферату, этому аборигену подземелий, чуять нечто чужеродное в своей вотчине.

Земля осыпалась со стен подземелья, открывая доселе замаскированные ходы, ведущие на поверхность. И оттуда появлялись фигуры, что сложно с кем-то спутать. Ликаны... Полузвериное обличье, но вместе с тем эти не брезговали и острой сталью, на одном и вовсе была отнюдь не новая, но зачарованная броня. Редкость в наше время, ведь не столь часто даже зачарованный доспех лучше магической защиты.

Всего твое? Как-то даже странно, что столь удчная засада и только три ликана на нас спустили. Впрочем, уже через мгновение мне стало не до отвлеченных размышлений - оборотни спустили в цепи магию, причем совершенно мне раньше не попадавшуюся. Неудивительно, биться с ликанами как-то не доводилось. Повелевание стихиями и природой, это не дано нам, Сородичам. Зато ИМ дано...

Вихри из мельчайших частиц земли пытались облепить нас, завернуть в вязкую, лишающую подвижности сеть. Магия из разряда моментальных, не требующая приготовления и больших энергозатрат, зато действенная. И ответ против нее лишь один - телекинез. Резкие, пульсирующие импульсы, отталкивающие не все подряд, а лишь частицы определенного диапазона. У телекинеза множество вариаций, а владеть им учат всех Сородичей со всех кланах. Кому-то он дается хорошо, кому-то не совсем, но до определенного уровня доходят многие. Хватает для преодоления таких чар, если только не зевать и вовремя им противодействовать.

Ставр сводит вместе ладони и его силуэт становится прозрачным, "проваливается" внутрь самого себя... Из руки Черепа течет кровь, вся впитываясь в серебряные черепа четок. В другой руке Наставника Клинок, горящий изнутри алым пламенем, который одним своим видом вызывает ощущение смертельной угрозы. Похоже, в ход пойдут чары высокого уровня, которыми мы отнюдь не владеем. Но кое-что все же в наших с Климом силах. Например, Кровавая Сеть. Определенного жеста достаточно, чтобы Клим включился в спаренное воздействие.

Спаренный удар. Он бывает двух типов - когда идет равномерный вклад в плетение чар и иная разновидность, во время которой один работает просто как дополнительный источник силы. Именно его я сейчас и предложил, причем Климу была уготована роль резерва силы.

Да он, кстати, не особенно и расстроился, извлекая два револьвера и начиная опустошать их барабаны непосредственно в сторону ликанов. Пули, как водится, были через одну серебряные, так что игнорировать эти подарочки никак не получится. Меж тем Сеть уже сформирована и срывается у меня с руки...

Прекрасна алая смерть, разворачивающаяся в полете. Произведение искусства, которое создается лишь усилием воли. Сеть способна разрезать тело жертв на мелкие ломтики. Добро пожаловать на пикник, мясо... Вот только "мяса" здесь не обнаружилось. Окаменевшая до твердости алмаза и заостренная подобно молекулярным лезвиям Кровавая Сеть встретилась с чарами более совершенными. Эти трое явно предпочитали работу с землей, потому и магия была привязана именно к этой стихии. Вязкий, жирный грунт возникал на пути заклятия, впитывал в себя кровь, делал сеть безвредной, иллюзорной. Пули, выпущенные Климом, частью рассыпались прахом и ржавью, а серебряные... от них ликаны предпочитали уворачиваться.

Всего пара секунд прошла с начала... Или меньше? Время и схватка слабо соединимы, они абстрактны и малопредставимы, особенно участникам.

Извлеченный одним из ликанов крюк на цепи летит прямо в голову Клима, немыслимым образом меняя траекторию. Ожившая сталь, на которую не действует телекинез. Зря мой друг решил применить испытанное средство! Можно ведь избежать телекинетического воздействия, сохраняя контакт с лезвием через ту самую цепь. Немного магии, доля творческого подхода и дело в шляпе. Хм, теперь надо самому постараться, чтобы в той самой шляпе не оказалась и чья-то голова.

Разрывая свои уже неживые связки, выбрасываю руку с клинком в направлении цепи, отклоняя несущуюся по воздуху смерть. И удар по разуму метателя... Не волевое подавление, даже не волна ужаса - я понимал маловероятность успеха против опытного противника - простое замешательство, завихрение вестибулярного аппарата. Малость, но достаточная для недопущения новой коррекции полета клюка. Получилось! Не совсем...

Искривленное лезвие достало Клима, но вонзилось не в голову, а в плечо. И рванулось обратно, вырывая солидный кусок плоти, в ореоле кровавых капель. Ах так?! Кровь Тремера - сама по себе неплохое оружие. Пусть Клим взвыл от боли, хватаясь за рану и пытаясь скорее остановить кровотечение, я и сам справлюсь с ответным ударом.

Пролившаяся кровь юркой змеей обвивается вокруг лезвия-крюка, пробегает по цепи, стремясь к ликану. Перетекает на его руку и тут уже впивается острыми зубками в плоть оборотня. Единственный вариант избавиться от заклятия - бросить к ангельской матери оружие. Но пожалел... Скупость - большой порок, как говорят попики всех мастей и рангов, набивая пожертвованиями свои объемистые карманы. Впрочем, мне если что и хотелось положить в карман, то разве только отрезанные уши этого волкодлака.

Мерзкий звериный вой разрезает подземелье... Не нравится ему магия клана! Взмах рукой и пылевой смерч отбрасывает нас с Климом к противоположной стене. Если бы не примененные защитные чары, размазало бы тонким слоем. Однако, все равно голова гудит, а выпадать из схватки нельзя ни на секунду.

- Займитесь элементалями! - слышу сквозь шум в многострадальной башке голос Черепа. - Остальных мы сами упокоим.

Элементали... Только их нам для полного счастья и не хватало. Творения той или иной стихии, покорные своим создателям и несущие смерть остальным. Сейчас их сварганили на скорую руку из того, что тут имелось в избытке - земли. С неприятным шелестом и треском вязкий грунт собирался в бесформенные кучи, которые затем лепились невидимым скульптором в подобия человеческих фигур. Медлительные, но многочисленные... Привычное оружие мистика, работающего со стихиями, и в то же время каждый раз особенные.

Ничего, разберемся... Клим уже в относительно боеспособной форме, да и я готов возвернуть возомнившую о себе грязь в первозданное состояние.

Троих живых противников взяли на себя Череп и Ставр. Носферату играл с пространством, как шулер со знакомой ему колодой карт. Провал, затягивающий в себя материю, разреженное пространство, способное растянуть любую органику, непонятной природы энергетические вихри, что высасывали из попавшихся туда саму жизнь. Полуживые черепа, сотворенные Наставником из своего излюбленного украшения, с ревом проносились рядом с ликанами, норовя выгрызть кусок мяса или просто, без изысков, вцепиться в глотку. С недлинного кинжала Черепа срывались алые импульсы, обладавшие запредельным ударным действием, но все они поглощались туманными щитами, выставленными оборотнями. Пока что как Череп со Ставром, так и ликаны осторожничали, не рискуя совместить магическую дуэль и ближний бой. Но что-то подсказывало мне скорое начало и этой стадии боя.

Сражаться с элементалями мне не приходилось, но после многочисленных тренировок на Тварях всех видов это было не так и важно. Не зря Череп гонял нас до изнеможения, натаскивая на противников любых качеств и разнообразного количества. Были там и схожие по повадкам с этими творениями ликанов.

Чем "хороши" вылепленные из земли элементали, так это относительной малоподвижностью. Умелый воин может и простым клинком устроить ожившей массе грунта серьезные проблемы. Главное - обрубить конечности. Именно их, потому как критических мест у этой твари нет, даже отрубленная голова ничего не даст. Зато отсеченные куски вновь переходят в безобидное состояние.

Раз... Рука и кусок плеча ближайшего элементаля осыпаются вниз. Тот поворачивается было, пытаясь достать меня уцелевшей лапой, но Клим подрубает левую ногу и земляная глыба с хлюпающим звуком оседает. Достигнут порог фатального повреждения, магическое порождение становится бесполезным, а раз так, нечего тратить силы на его контроль.

- Они же рыхлые! - торжествующе взвыл Клим. - Резонирующей волной их...

Талант, однако. Слепленные из земли на скорую руку, элементали были рыхлые, нестабильные. И против таких волна телекинеза разной интенсивности способна была натворить дел. Выплеск силы, еще один... Неповоротливые истуканы даже не успели понять, что произошло. Вибрации расшатывали массу земли, заставляли осыпаться внешние слои и перемешивали внутренние.

Стремясь развить успех, мы попытались перейти в ближний бой с ликанами, достать хотя бы того, с серьезно поврежденной рукой. Сотворенную из крови змею он все-таки придавил, но прожженная до кости рука регенерации не поддавалась. По крайней мере, в полевых условиях.

Только у ликана не было таких планов, он и без нашего участия находился в неприятном положении. Один из его напарников попался в ловушку Носферату... Инопространственная воронка затаскивала его в иное измерение, попутно перемалывая кости и мясо в фарш. Пока он еще держался, рассчитывая на помощь своих, но кружащие вокруг три зубастых черепа не давали особого оптимизма, заставляя тратить почти все силы на защиту еще и от них.

Наставник тоже был сильно занят. Переплетя пальцы в сложную фигуру, он устроил двум оставшимся шквальный обстрел. С рук слетали подобия шаровых молний, взрывающиеся множеством кипящих кровавых капель при столкновении с любой преградой. Стены подземелья, случайно подвернувшиеся элементали, выставленные пылевые щиты - без разницы. Пусть под ногами то и дело появляются зоны зыбучего песка, таранные удары спрессованной в столбы земли пытаются размазать в блин, пылевые смерчи ищут, стремятся охватить тело в удавливающий кокон... От всего можно уйти, все сблокировать. Особенно при помощи Носферату, выныривающего из иномирья, готового двумя серповидными клинками располосовать противника на ленты.

Да, Черепом можно было просто любоваться... при наличии времени. Не давая подойти на расстояние удара клинком, ликан-подранок взрыхлил землю под ногами окованным носком сапога, подбрасывая вверх и произнеся несколько коротких слов. Черт! Пылевой клинок... Два. Управляемые волей оборотня, они метнулись к нам с Климом, показывая финты, достойные мастера фехтовальщика. Плохо дело... Подобные чары полностью отражают способности наложившего их. Следовательно, этот оборотень и есть мастер клинка, а лично моих сил едва хватает на то, чтобы только лишь отбиваться, да периодически посылать в сторону врага простенькие энергоимпульсы. На большее нет уже ни сил, ни времени.

Истошный крик... Мимолетный взгляд в ту сторону и я вижу, как единственный полностью боеспособный ликан попал под парный удар "шаровыми молниями" Черепа и в спину ему вошел клинок Ставра. Еще пара секунд - высвободившиеся черепа с четок Наставника усилили смертельный хоровод вокруг попавшегося в ловушку ликана. Сразу чувствовалось, что тот уже не жилец. Понял это и тот, с покалеченной рукой. Пылевые вихри скрыли его как от взглядов, так и для мистического поиска. Убегает? Похоже... Но вот эти клинки, что он спустил на нас, ничуть не ослабили напор. А если?..

Ускользнув от колющего выпада я ударил не по самому клинку, а в пустоту, надеясь на наличие хоть какого-то подобия управляющих нитей, по которым могла идти энергия. Бил не просто, а вложив в свое оружие изрядную долю остававшегося резерва. Еле слышный треск разрываемого канала послужил для моих чувств райской музыкой. А пылевой клинок... не исчез, но утратил изрядную долю активности, вихляясь и снижая скорость атак.

- Руби нити...

Поздно. Клим и сам понял, как найти слабое место спущенного на нас оружия. Еще секунда и удается окончательно разорвать связь, а в пылевую завесу несутся пули из наших револьверов. Бить магией... не понять куда именно, а на серьезные заклятия мы ныне точно не годимся. Однако, даже простые кусочки серебра в нужный момент могут нарушить гармонию бегства. Один из участков завесы заколебался, приоткрывая путь, чем мгновенно воспользовался череп, послав туда сплетенное из крови умирающих оборотней копье. Треск, лязг и скрежет... словно неведомые шестерни перетирали попавший меж ними камень. И вдруг все стихло, улетучились пылевые тени, исчезли последние следы магии оборотней. Только остались их трупы - исковерканные. Особенно этого, последнего. Бесформенная, перемешанная с землей каша, от которой исходил одуряюще противный запах.

Глава 17.

Носферату, который изволит корчить гримасы по поводу неэстетичного вида вокруг - то еще явление. Так и хочется дать ему в руки зеркало для начала. Впрочем... видок вокруг и в самом деле был препохабным.

- Быстро уходим, - скомандовал Череп. - Где было трое, могут и другие появиться.

- А... может есть смысл взять одно из тел? Даже мертвый может многое рассказать.

- Не валяй дурака, Стилет, это же Ульфхеднары. Быстро, не задерживаемся!

Уносить ноги, причем где... В подземельях Носферату, где, по всем прикидкам, мы должны были быть в относительной безопасности. Странно все это.

Забег на непонятную дистанцию прекратился столь же неожиданно. как и начался. Оглядевшись по сторонам, наш проводник взмахнул рукой, разрешая остановиться. А потом вновь его фигура смазалась, ныряя в иной слой пространства.

- Мы добрались до контролируемых Носферату участков, - перевел нам Череп. - Сейчас он исчезнет на пару минут, доберется до своих и расскажет о случившемся. А там уже и мы все же окажемся в гостях у Рагнара. А ты, Стилет, не делай удивленно-оскорбленное лицо по тому поводу, что не дали тебе труп ликана утащить. Не было бы нам от него толку. Да, не удивляйся, это же Ульфхеднары - наемники, которых допрашивать бесполезно. Рады бы сказать, да о нанимателе ничего не знают. Помнишь, что вам Седрик рассказывал?

Теперь вспомнил... Прайд Ульфхенднаров не входит в Лунный Круг, испокон века существуя сам по себе. Живут исключительно ради войн, нанимаясь выполнять поручения любых прайдов. Если таковых в какой-либо момент не слишком много, с чуть меньшим энтузиазмом хватают заказы от церковников и даже Красного Рода. Ветрены, непостоянны, способны действовать сообща только при угрозе собственно прайду.

А вот вытряхивать из их бойцов имя нанимателя действительно бесполезно. они его просто-напросто не ведают. Ага, именно так! Стопроцентная гарантия, что наниматель в случае провала так и останется неопознанным. Все договоры найма заключаются через посредников, причем отнюдь не в том домене, где предстоит выполнение работы. И сей факт кое-что дает... Возможно.

- Почему их было только трое? - прохрипел Клим, осматривая уже заживающую рану. - Урод с цепью... его крюк был смазан такой гадостью, которая разъедает плоть. Каким бы составом обработать...

- В твоей аптечке третий справа. Три капли, разведешь водой один к десяти. Будет сильно чесаться, но это нормально. Теперь насчет количества. Вполне достаточно для молниеносного удара. Большее количество было бы опасно... для них самих. Маскировка в подземном царстве Носферату - вещь очень сложная, даже на самой периферии. Одиночка скроется легко, пара уже будет испытывать сложности. Триада - максимум допустимого без большого риска.

- Тогда зачем мы так быстро бежали оттуда?

- Стоящие за спинами наемников могли пойти ва-банк, - меланхолично пожал плечами Череп. - Зато даже в сей досадной схватке найдется положительная сторона - Носферату теперь будут более сговорчивы в переговорах. Им достался легкий, но обидный щелчок по носу.

Народ самолюбивый, сложно поспорить. Учитывая же давнее знакомство Наставника с Рагнаром... Наверняка он выжмет максимум возможного, практически ничего ценного взамен не предоставив. Посмотрим.

- Прошу следовать за мной, - вновь возникший из ниоткуда Ставр, судя по всему, так и оставался нашим тут проводником.

Нормально. Относительно знакомая личность лучше, чем новый, совсем чужой индивид. К тому же с этим Сородичем нам волею случая довелось и сразиться бок о бок. А вот куда идти? Неужели опять придется тащиться по опостылевшим мне подземным ходам в неведомые дали... Ф-фу, пронесло. Окованная медью дверь, от которой прямо таки разило магией, явно не ради красоты тут наблюдается.

Ставр, подойдя к ней, извлек фигурный ключ и резко вставил его в невидимую замочную скважину, сопровождая коротким заклинанием. Хорошая страховка - одновременно использовать механику и магию. Возможно, стоит в будущем взять на вооружение.

Еще один жест - нам предлагали пройти первыми. Что ж, это и понятно, надо же еще и закрыть дверь, проверив все в должной мере. Несколько шагов, десяток секунд и дверь захлопывается, надежно отрезая от внешнего, как я понял, пояса подземелий.

Сородичам свет, собственно, не требуется, но его наличие позволяет сделать обстановку более приятной, дать возможность рассмотреть окружающий мир во всем богатстве красок. Здесь было на что посмотреть...

Красота и Носферату - понятие несовместные и нераздельные. Отсутствие гармонии своих тел они компенсируют потрясающим воображение убранством тех мест. в которых обитают. Двойной контраст еще и в том, что подземелья никогда и никем не использовались как место постоянного обитания при наличии иных вариантов. Даже стремящиеся зарыть как можно глубже подземные ярусы своих дворцов Цимитсу... даже они бывают и на верхних, надземных этажах. Но не Носферату, которые вечно пропадают во тьме подземелий. Подземелий, часть который заполнена произведениями искусства от и до.

Ноги чуть ли не по щиколотку утопали в ворсе персидских ковров, подвешенные под потолком светильники давали возможность разглядеть картины великих мастеров, статуи в стенных нишах, коллекционное оружие и просто множество красивых безделушек, собранных даже без особой цели и смысла. Просто так... Каждый шаг давал возможность увидеть новые и новые творения минувших эпох. Индия, Египет, Скандинавия. древнерусский период - всему тут нашлось место. И даже более того, некоторые вещицы опознать никак не получалось, тут попахивало чем-то вовсе древним, несколько чужеродным, иным.

Я шел вперед, уже не особо обращая внимание на происходящее вокруг, только отслеживал возможную опасность. А поскольку ее не было... Непривычно восхищенное лицо Клима, который тоже нашел для себя поразившие его элементы эпох минувших, также не могло быть незамеченным. Вроде бы вокруг уже не коридор, а комната, где за любой предмет меблировки многие древние аристократические рода отдали бы половину фамильных драгоценностей. Чего стоит хотя бы стол черного черева со столь изысканной резьбой, что руки человеческие не в силах выполнить ничего подобного. Да и переплетения таковы, словно сотворено нечеловеческим разумом. И мы, Сородичи, тоже вряд ли способны - как-никак те же люди, только перешедшие на более высокую ступень развития.

- Я вижу, Череп, твои мальчики неравнодушны к прекрасному? - с легким шорохом Рагнар материализовался в привычном для его клана стиле. Прямо в кресло. - Неплохо... Люблю интерес к высокому искусству у неофитов. А к столику этот, увешанный метательными ножами сверх меры, не зря присматривается. У него же на лице написано, что такого чуда в этом мире существовать не может.

- Не забивай моим бойцам голову своими байками. Я их слышал много раз, а им еще... рановато.

- Знание не бывает ранним, просто иногда опасности от его обладания перевешивают все остальное, - расплылся в улыбке Носферату. Смотрелось это... впечатляюще. - Это из давних времен, еще до Межклановых Войн. Тогда и мир был другим, и не только он один...

- Ты прямо как эти романтические безумцы из Саббата.

- Череп, не морочь мне голову. Мы оба знаем - Цимитсу жестоки, своенравны, но в уме им не откажешь. Ласомбра вообще не склонны к фантазиям, прагматизм и вера в голые факты чуть ли не основная черта Сородичей их клана. А ведь они знают о тех, давних временах меньше нас, их кланы слишком юны для этого. Мы иногда затрагиваем подобную тему с вами, Тремерами, да и то лишь по причине иных путей. Вы образовались сами собой, вне влияния и чьих-либо планов. Неучтенный фактор, возмутители спокойствия, нелепая игра случая. Джокер в непонятной даже нам колоде Основателя и Патриархов.

Я слушал диалог Наставника с лидером Носферату домена с неослабевающим интересом. Даже красоты этого места отступили на второй план.

- Патриархи. Рагнар, я знаю об их существовании, в некоторых вещах соглашусь даже с опасениями саббатовцев, но стоит ли преувеличивать их нынешнюю роль. Если они и проявят себя снова, то еще очень нескоро. Другое беспокоит: Салюбри и тесно связанные с ними церковники, Лунный Круг, да и иные, менее важные факторы.

- Увы... Похоже, обучавший тебя Фердинанд, третий Иерарх клан, так и не смог полностью передать опасения, которые сам осознавал. Надо тебе было лучше искать в архивах, особенно в тех, что касаются более древних кланов.

- Разговоров много, а сути мало. Да и кто из Красного Рода может считать себя действительно древним? О тех самых Межклановых знаете, судя по всему, только вы. Как следует, я имею в виду, а не обрывочные сведения.

- Не только. Есть Джованни, о-очень древний клан. Тот клан, что был ими уничтожен в борьбе за некромантскую монополию - только последняя громкая веха в длительной и очень неоднозначной истоии Мастеров Смерти. Они знают больше, чем вы в состоянии себе представить. Кое в чем более осведомлены, чем мы.

- И это, конечно, как огнем по ране?

- Глупо скрывать... - признался Рагнар. - Их знания сильно притягивают нас, но выйти на их источники мы не в состоянии. К сожалению, большая часть некромантов тоже не знают значительного процента истории своего же клана. Им ее выдают в аптекарских дозах, по мере продвижения в иерархии. А вот до основных крепостей клана в солнечной и жаркой Италии нам ни за что не добраться. Я не говорю про Сицилию - на острове нет никого из моего клана. Вообще. Договор не позволяет...

У меня от услышанного чуть глаза по полтиннику не стали! Целый остров не из маленьких, на котором нет ни одного из вездесущих привиденистых Носферату. Наверняка у них такое чувство, будто сидят они в комфортных креслах, но между их филейными частями и собственно мягкой мебелью расположились еще несколько маленьких, но сильно колючих ежиков. И все по договору, точнее, по одному из его пунктов. Слышал я о самом факте соглашения, даже знаком был со всеми пунктами. Оказалось, не со всеми... Видимо, помимо открытых, были и еще некоторые, сильно скрытые от большинства Сородичей.

База Джованни на Сицилии. Известно, что она есть, но я сроду не считал ее до такой степени важной и закрытой. Сородичи из многих кланов живут себе на этом острове, хотя их количество и впрямь довольно скромное. Но чтобы вот так, без Носферату. Дела, однако.

- Интересные сведения выдаешь, Сородич!

- А Иерархи твоего клана и так их знают, - оскалился в ответ Рагнар. - Удивил, да?

- Везде тайны, везде секреты, - философски пожал плечами Череп, перещелкивая черепа четок. - В любой структуре есть уровни посвященности. К тому же ты тоже просто так ничего не говоришь.

- Жизнь такая сложная, Сородич. А про некромантов сказал потому, что у вас в гостях одна интересная особа из их клана. Молодая, но очень скользкая. Как налим... Вроде в сеть его поймал, а только схватить попытается, так он из рук и вывернется. Но о личной креатуре Люциана, этого виртуоза мертвых тел, еще успеем поговорить, оно не срочно. Мы же говорили о более древних кланах, да так и остановились на Джованни.

- И на вас.

Игра двух матерых хищников была хоть и мирная, но с подтекстом. Обоим им хотелось узнать больше, но отдать меньше. Рагнар вовсе не был добреньким дарителем ценной информации. Попытка сыграть на тщеславии Наставника, на уязвленности по поводу скрываемой информации. Намеки относительно Мануэллы и ее роли во всем происходящем. Заброс удочки по поводу возможных догадок о целях Джованни в нашем домене. Клубок извивающихся змей-интриг. И Рагнар, как олицетворение заклинателя с дудочкой.

- О нас тоже... Носферату действительно древний клан. Мы помним многое, даже то, о чем хочется забыть. Есть еще Вентру, Бруджа и Малкавиане. Их кланы с того самого времени, которое сейчас скрыто и забыто во тьме не веков, тысячелетий.

- Бруджа? Теперешние Сородичи их этого клана даже магию свою толком сохранить не сумели.

- Равно как и память. Их действительно можно не принимать всерьез как источник информации о древних веках. В отличие от Вентру и потомков Малкава. Первые помнят многое, знают еще больше. Почему же, ты думаешь, они заняли место на вершине Камариллы? Они сохранили память и не только ее. Смеясь над "сказками" о Патриархах и Основателе, они смеются над верящими в их смех. Возьми клан Гангрел. Теперь это цепные псы Вентру, полностью покорные и верные. Клятва не имеет срока давности, она будет длиться веками и веками... Прервать ее очень сложно и не в силах самих Гангрел.

Бруджа? Они всегда были ведомыми, подчиненными. Самостоятельно играть ведущие роли противоречит природе их клана, все пытавшиеся идти против течения сгинули в разломе времен и событий. Про Тореадоров и говорить нечего - пешки, но и их роль прописана в тайной летописи бытия.

- Красиво вещаешь, умно и правильно, - кивнул Череп, дослушав до конца. - Только как в твою схему вписываются Малкавиане? Не похожи они на очень много знающих. Да и вообще, слишком уж безумны.

- Так не всегда они были такими. С давних пор, но не всегда. Малкавиане, с их многовариационной логикой - лучшие аналитики из всех возможных. Они просматривают все вероятности и выбирают истинное развитие событий. Потому они и стали тем, кто есть сейчас - больными провидцами. И болезнь их - это не наше безобразие тела. Мы стали такими сами. Их - сделали такими. Больше я ничего не скажу, остальное не входит в плату за союз между кланами.

- Вот как?

- Да, Сородич. Твоему патрону Фердинанду, равно как и Фридриху, удалось переубедить еще одного Иерарха. Договор хоть и не заключен, но слову Тремеров верить можно. Детали будут обговариваться долго, это дело не месяцев, а лет. Но основа заложена.

Обухом, да по голове. До чего ж все неожиданно в нашем забавном мире, в том числе и столь знаковые события. Союз между Тремерами и Носферату, давно прогнозирующийся, но постоянно откладывающийся из-за разногласий как среди нашей пятерки Иерархов, так и меж лидерами хозяев подземелий. Интересно будет узнать у Наставника, кого же Фердинанд и Фридрих - третий и пятый перетянули на свою сторону? Вряд ли Генриха, ныне первого среди равных, он слишком консервативен и подозрителен. Значит, остаются Магда и Дитрих - четвертая и второй. И вот тут можно гадать на кофейной гуще или просто подбрасывать в воздух монетку.

Разделение Камариллы. Еле заметные трещины, раньше практически ничего не значившие, стали в перспективе серьезным разломом. Но это однозначно дела отдаленного будущего. Сейчас же шел просто очередной раунд бесконечного боя за влияние и власть вот в этом домене.

***

Сложно найти союзника. Но если нашел - держи крепко, не давай уйти и изменить сложившееся преимущество. Как сейчас... Но я был на сто процентов уверен как в Черепе, так и во всем нашем клане. Слишком много усилий приложено для создания союза, очень много хитросплетений интересов завязывалось на контакте между нашими кланами. Иногда специально, порою не очень, но использовалась любая мелочь. И сдается мне, что процесс был двусторонним. Хитрые обитатели подземелий не могли этого не знать. А раз знали и не препятствовали, то это и в их интересах. Носферату подобное любят - подтолкнуть объект интереса к желаемым для себя действием. Дескать, мы тут сами ни при чем, но раз уж предлагают, то можно и согласиться, предварительно свои условия выдвинув.

А меж тем Череп с Рагнаром наконец перешли от дел глобальных к нюансам более приземленным. И тут уже тон разговора задавал Наставник, поведав кое-что о Школе и наших подозрениях. Спектр сместился по ходу дела. ТЕПЕРЬ уже Носферату становились основной союзной силой, а Саббат вспомогательной. Или... только на первый взгляд? Не взялся бы я с гарантией утверждать.

- Вот и зри в корень, Рагнар, какой гадюшник образовался у нас под носом. Лучше всего выжечь змеиное гнездо каленым железом еще до того, как эти гады разнесут свой яд по всему домену. опасны не они, а те, кто стоят за ними.

- Не ко времени сейчас война с Кругом, - длинные когти Носферату скребли подлокотник кресла. - Мои соклановцы здесь все в делах, к тому же часть я был вынужден временно отправить в один дальневосточный домен. Там интересная ситуация сложилась, нужна была быстрая реакция. И церковников без присмотра оставлять тоже не дело, тут сложные узелки начинают завязываться.

- Плохо... Ну хоть на отслеживание места специалистов хватит?

- На это найдутся, - ни мгновения не колебался Рагнар. - "Тени" есть, это с бойцами временные сложности. Тут не беспокойся, весь район Болота пройдем частым гребнем, особенно возле указанных ориентиров. Выследим, тут и времени никакого не надо будет.

- Об осторожности не забывай. Обидно будет вспугнуть пташек из-за мелочи. Школа, она же к месту не жестко привязан.

- Не учи Малка сумасшествию, а Носферату скрытности, - последовала в ответ старая поговорка Красного Рода. - Будь там хоть отщепенцы из Гангрел, хоть кто иной, все равно не почуют.

Охотничий азарт Носферату. Эх, нам бы таких топтунов в бытность мою офицером тайной полиции! Как бы здорово развернулись... А то как досадно было слушать доклады о том, что объект был потерян вследствие непригодных для слежки условий. Мортиру им в глотку! Сначала присылают желторотых агентов наружки без навыков и умений работы в большом городе, а потом удивляются не самой лучшей работе. Удивлялись... Все ведь в прошлом, хотя помнится так же ярко, красочно.

Похоже, разговор двух договаривающихся сторон подошел к концу, увенчавшись полным и взаимоприемлемым результатом. Хорошо. Но больно уж один вопрос мучает, так и оставшийся за рамками сегодняшней беседы. И не меня одного, что характерно. Клим также весь от любопытства готов лопнуть. А причина одна - Ульфхеднары. Вот только спрашивать об этом Носферату... малополезно. Один бес не скажут, а если и скажут, то наверняка не все и не сразу. Да и что тут сказать можно? Наемники и есть наемники.

- У тебя хорошо натренированные и умные воспитанники, Череп. Умеет клан Тремер поставить обучение на нужный лад. хотя и с особенностями, нам не слишком понятными.

- Это ты про что?

- Все про то же. Последнее время очень уж вы неофитов необычных набираете. Одно твое последнее приобретение чего стоит... Целый выводок из тайной полиции Империи, причем еще в той жизни сработавшийся в единую группу.

- Зато они меня полностью устраивают, к тому же клан станет сильнее, принимая в ряды перспективную поросль.

- У них могут возникнуть и... новые идеи, некие завихрения, - рассуждал Носферату, ничуть не обращая внимания на собственно наше с Климом тут пребывание. Впрочем, для многих старых вампиров кланов Красного Рода это было естественно. Неофиты для них еще как бы не совсем равные, вот лет через двадцать или около того ситуация меняется. - Создавать внутри клана ориентированные по-новому группы, опирающиеся на новую философию... Может принести много пользы, это да, но и неожиданностей избежать не получится.

- Новая кровь, Рагнар, всего лишь новая кровь. Это и просто, и в то же время очень сложно. Вот мы сейчас говорим о них... Для тебя это в порядке вещей - обсуждать неофитов в их присутствии, а в нашем клане потихоньку идет другая спираль развития. Мир меняется и мы... Нет, мы не должны меняться вместе с ним, но вот взять лучшее не повредит.

- Смутно выражаешься, Череп.

- Да вроде бы и нет, - малость изумился тот. - В более ранние времена Сородичи творили неофита как бы с нуля, не особо принимая во внимание тот багаж, который был накоплен во время человеческого бытия. И не стоит про то, что к начаткам мистических знаний относились очень внимательно! Да, это так, ведь всем нам ясно, что лучше обучать, когда есть определенный задел. Обучать, опираясь на уже имеющиеся знания.

Череп на тропе философской войны. Глаза у него тогда разгораются особым огнем, мимика становится чрезмерно выразительной, да и жестикуляция... Обычно он на нее крайне скуп, но для этого случая делается исключение.

- Хочешь добавить что-то еще к обучению... И что же?

- Не добавить, Рагнар, тут другое. Нужно просто учитывать психологию неофита, развивать существующий скелет характера, а не пытаться подавить уже сформировавшуюся инициативную личность. Да, такие Сородичи будут гораздо менее предсказуемы, для них станут малозначимыми авторитеты возраста и положения. Зато... появятся другие преимущества: дерзость в мысли, необычность принимаемых решений, доля здорового авантюризма. Все это и так есть, но почему бы не усилить еще и еще? Результат способен поразить даже видавших виды.

- Тогда они в теории смогут сбросить нынешнее руководство кланов. Самым мирным образом... Опасная перспектива для нас и тех, кто на самой вершине.

- А лично я не собираюсь держаться за положение Регента этого домена. И за другие посты тоже, если на смену придет именно моя поросль. Та самая, новая, иначе воспринимающая мир. Ты думаешь почему я, мыслящий в другом ключе относительно неофитов, веду сейчас этот разговор в их присутствии? Я учу их.

- Чему? - полюбопытствовал Носферату. - Это обычный разговор, обычная практика. Мог бы рассказать им, дать несколько трактатов почти любого клана.

- Одно дело слова мои и начертанные в книгах. Совсем иное - услышать вживую, почувствовать эмоции и колебания души. Пусть учатся, смотрят, запоминают. Они запоминают все: хорошее и плохое, важное и незначительное. Такова была их прежняя работа, этим они заняты и сейчас. А время... оно покажет правильность предположений. Такова уж его особенность - разрешать все, даже наиболее сложные споры.

- Что ж, Череп, ты заинтересовал меня своим словами. Я прослежу за этими юными Сородичами, сделаю выводы. Вдруг прав именно ты.? Тогда и мне найдется о чем подумать. Пока же... Вам пора.

- И то верно. Заговорили о времени, а оно как раз о себе и напомнило. До скорой встречи, Рагнар, нам еще много совместных дел предстоит.

Повинуясь жесту-приказу Наставника, мы с Климом направились было к выходу, но Рагнар остановил нас:

- Я сам провожу вас вместе в несколькими бойцами. Хочется лично взглянуть на место, где Ульфхеднары осмелились атаковать.

- Решил сам тряхнуть стариной, освежить память о вылазках в самое пекло? Это ты хорошо придумал.

- И это, и нежелание отпускать вас всех без сопровождения. Если пошли такие сюрпризы, то можно ожидать чего угодно. Лучше я позабочусь насчет вашей охраны, чем потом посылать проклятья на непонятно чью голову. Ждите меня у выхода, буду скоро, минут пять или десять.

О как! Решили проводить с максимальным пиететом, выражая беспокойство за наши ценные шкуры? Пожалуй. Но вот одно ли это... тут еще ба-альшой такой вопрос. Однако, сие уже не более чем нюансы. Визит наш окончился успешно, насчет Школы договорились. И кое-что еще, тоже полезное. Уже для нас - меня и моих друзей. Вряд ли Череп тут спектакль устраивал, не в его стиле, да и лидер Носферату не производил впечатление Сородича, способно участвовать в таких спектаклях без крайне веского повода. Нет уж. Похоже, это именно стечение обстоятельств, которым нам удалось воспользоваться.

- Вот так, дорогие вы мои, - усмехнулся Наставник, когда мы все миновали рубеж между просто тоннелями Носферату и их настоящим домом. Дверь, впрочем, пока оставалась открытой, тем самым демонстрируя нам определенное то ли доверие, то ли просто знак. - Это и есть Носферату в домашней обстановке. Существа своеобразные, чудные, но умные и очень хитрые. Как вам впечатления от визита?

- Все получили, все как надо прошло. Больше вроде и сказать нечего. Но Рагнар очень опасен, мороз по коже.

- Верно, он и впрямь опасен. А ты, Стилет, что скажешь?

- Много думать надо... - в отличие от не слишком склонного к интригам Клима, я чувствовал себя в хитросплетениях интриг гораздо уютнее. - Не то здесь место, чтобы говорить обо всем, потому затрону лишь отдельные вещи. На нас ему действительно по большому счету плевать, зато с вами иная картина. Виды у него серьезные, работать хочет не мимолетно, а длительно. Только вот все попытки нового стиля - это ему не очень близко. Консерватор, хотя со скрипом зубовным готов постепенно перенимать новые веяния в отношениях между Сородичами.

- Это все преамбула.

- Извольте тогда краткую основную часть, благо секретного тут ничего и нет. У вашего Рагнара губа не дура. Получив многое, уже думает, как бы ему разжиться очередной порцией вкусного десерта. Будет копать, сильно копать. И маленький вопрос уже на более отвлеченную тему... Зачем он решил идти с нами? Охрана - это очевидно, зато его присутствие тут вовсе не обязательно. А в байку о желании размяться я не верю. Этот Носферату и месяца не просидел на чисто бумажной работе.

Я знал о чем говорил. Таких как Рагнар всегда выдает одна особенность - они смотрят на всех появляющихся как на мишень. Прямо промеж глаз, слвно хотят вогнать тебе в мозг хороший заряд энергии. Привычка воина, трансформировавшаяся в инстинкт мистика-боевика. Место пули или арбалетного болта заняли чары, только и всего. Суть же так и осталась в первозданной простоте. Взгляд убийцы, причем не мрачного живореза, а веселого и жизнерадостного трамбовщика трупов в неаккуратные поленницы. Знаю, сам такой, да и окружение из подобных уникумов состоит. И после этого верить в заявления, что хочет "проветриться"? Ха!

- Молодец, заметил эту особенность моего старинного приятеля, - благожелательно вымолвил Наставник. - А хочет он понаблюдать за нами. Да, Стилет, именно за нами. Очень уж ему неймется узнать все и сразу, если ты понимаешь, о чем я... Знаю, понимаешь. Кстати, вот и он, легок на помине.

Да... К тому же не один, а в сопровождении пятерки внушающих серьезное уважение бойцов. Лица блистают стандартной для Носферату внешностью, которая в больших количествах становится даже менее броской. Или я просто привыкаю с подобным колоритным персонажам нашего мира, что нельзя исключать. Одно радует - с таким эскортом риск нарваться на неприятности снижается почти до нуля. Тоннели Носферату - это их территория, а сейчас они еще и сильно раздражены нахальным вторжением сюда троицы наемников-ликанов. Чувствую, что руки так и чешутся.

Жаль, что разговор на обратном пути как-то не клеился. Видимо, Череп с Рагнаром уже обсудили все действительно интересные темы и теперь перебрасывались лишь отвлеченными светскими фразами. Чуть ли не о погоде и характеристиках отдельно взятых сговорчивых девушек-Тори.

Давно интересовался нюансом: Каким образом Сородичи из Носферату затаскивают к себе девочек отнюдь не низкого пошиба? Оставляем ментальное воздействие за скобками, потому как это относится лишь к простым, человеческим девушкам. А вот гули и полноправные Сородичи - тут иная ситуация. Загадка! А ведь судя по разговору, который я в настоящий момент слышу, все обстоит вполне неплохо для того же самого Рагнара.

Вот в таких ничего не значащих разговорах и пролетело время... Уже стоя рядом с выходом из подземелий, мы собрались было распрощаться с Рагнаром, как вдруг тот смог малость удивить. Лично меня:

- Небольшой подарок для вас... Можете задать один вопрос. Конечно, если он будет запретным, то я на него не отвечу. Заодно узнаю, можете ли вы различить проходящую черту.

- То есть если мы зададим не тот вопрос, то не получим вообще никакого ответа? - уточнил Клим.

- Верно.

- Тогда пусть лучше Стилет спросит, у него наверняка лучше получится.

Приятно чувствовать доверие со стороны друга. Впрочем, Клим в таких случаях всегда отходил в сторону, уступая первую роль мне или Висельнику. Постараюсь оправдать доверие... Итак, о чем же его спросить? Мысли проносятся со скоростью курьерского поезда, сменяя одна другую. Тайны магии, секреты древних договоров, хитросплетения в нынешнем взаимоотношении кланов - все это хорошо, но велик риск не получить ответа в принципе. Клятва Гангрел, которую они дали Вентру? Это уж и вовсе не смешно. Отсутствие номальной магии у Тори? Мелковато будет, а более серьезные сведения точно не датут. Скажет Рагнар, что профукали они свои знания и все. Нет, тоже плохой вариант. А если...

- Рагнар, вы говорили о более древних кланах... А что можно сказать про Саббат и причину раскола? Они, как я понял, значительно моложе по сравнению с теми же Вентру?

- Да, моложе, - кивнул Носферату, после чего ненадолго задумался. - Хорошо вопрос задан... Не "что знаете", а "что можете сказать". Могу немного, но это скажу. Заслужил. Цимитсу и Ласобра - самые молодые кланы, появившиеся почти одновременно. Их планировали использовать... для особых целей. Впрочем, как и всех остальных. Вот только просчитались, создавая первых Сородичей. Не ожидали, что этот контингент окажется своевольным, да еще и передаст некоторые запретные знания своим Обращенным. Было... Верхушку уничтожили, да поздно было. Ядовитое для них знание пошло гулять по кланам, хотя в значительно усеченном, неполном варианте.

- Оттуда и ненависть к Патриархам?

- Да, неофит, оттуда. Ненависть есть, а понимание ее обрублено. А теперь... не говорю прощай, тут все зависит от моего интереса. Будет он - еще поговорим.

И исчез. Не один, а вместе с пятеркой воинов, что послужили не то эскортом, не то почетным конвоем.

Глава 18.

Выходя из той самой пристройки на заднем дворе лавки Апфеля, я с удовольствием посмотрел на небо. Тучи, моросящий дождь, явно зарядивший надолго - какая же прекрасная погода. Можно не набрасывать осточертевший капюшон, убрать с глаз затемненные очки и чувствовать себя вполне комфортно. А стремительно намокающие волосы, капли дождя на лице... в этом есть своя прелесть, надо только почувствовать ее.

- А теперь давай погорим насчет того о чем ты умолчал там, в подземельях, - нарушил возникшую было отрешенность Череп. - Для начала же уйдем с этого не самого пристойного места и по направлению к дому. Но медленно, не торопясь.

- Не вопрос... Если же насчет того, о чем я умолчал, то извольте. Больше всего Рагнар делал охотничью стойку как раз на Мануэллу. Сказать, что она ему интересна - ничего не сказать. Он же прямо из штанов выпрыгивал, только очень грамотно скрывал как голосом, так и вазомоторикой. Умело, качественно, я аж залюбовался его талантами.

- Тогда как удалось узнать?

- Глаза, Наставник. Они ведь зеркало души, а следовательно посмотреть в них - святая обязанность любого любителя чужих тайн. Блестели они слишком специфически.

- Один блеск глаз... Маловато.

- Ничуть, - вмешался Клим. - В этом Стилету всегда верить можно. Он таким образом на допросах многих хитрованов уличил. Смотрит себе, вроде как верит, а потом начинает копать там, где другие и не затрагивали. просто так, по велению души.

- Спасибо, Клим. Так что придется нам, Наставник, некромантку под постоянным плотным наблюдением держать, отсекая от нее любопытных Носферату.

Череп ухмыльнулся, но возражать не стал. Насколько я успел разобраться в его ухмылках - принял во внимание мое мнение, причем собираясь серьезно рассмотреть, не гнушаясь никакими мелочами. Уже хорошо. Но до чего ж меня смущает предстоящая деятельность по ликвидации школы. Что-то мы все же не до конца продумали, хотя вроде все в порядке, все по плану идет. Ворочается нечто такое на краю сознания, никак не оформится в нужную картину. Спросить напрямую? Пожалуй.

- Клим, друже, а скажи, что меня изнутри грызет насчет будушего погрома Школы? А то сам никак в себе разобраться не могу. Какая-то мелкая, но пакостная деталь. Только ты сразу скажи, не задумываясь, так у тебя порой лучше выходит.

- Параллеьное нападение на Школу и ликанов тебя беспокоит. А все из-за Ульфхеднаров. Не, Стилет, тут все хорошо идет. Главное, чтобы еще и с Саббатом договориться удалось, тогда точно все получится.

- Успеете вы саббатовцев повидать на своем веку... Ох успеете. Сложные создания, если не брать в расчет полуозверевших бойцов из Стай. Те да, зачастую просто малоадекватны. И к тому же... Давайте-ка мы домой побыстрее. Сигнал от Седрика пришел, - Череп показал нам перстень, рубин в котором несколько раз мигнул насыщенно алым. - Тревога, но не срочная, прямой угрозы нет.

Дважды нам говорить не надо - рванули вперед, словно наперегонки с молнией. И все-таки не на максимуме возможностей, а то мало ли какие ситуации могут быть. Выматываться прежде срока крайне глупо, неосмотрительно. Зато до дверей особняка добрались крайне быстро - какая там неспешная прогулка ко всем ангелам.

А вот и Седрик... Стоит себе у открытой двери, выражение на каменноподобной физиономии насквозь задумчивое и в то же время загадочное. Ну, если он таким образом шутки шутить вздумал, то я ему не завидую. Череп к подобному юмору не склонен, может устроить такую показательную порку, что приказ драить шлифовальным камнем ближайший храм на виду у десятка Салюбри благодатью покажется.

- Экселенц, а у нас тут совсем идиотизм в цвете, - осклабился гаар-гул, приветственно взмахнув лапой. - Так и знал, что от некромантов одна головная боль в особо циничной форме.

- Сбежала?

- Да какое там... Сидит сейчас в зале, с Висельником в карты перекидывается. Но зла-ая! Того и гляди всех перекусает, как ликан в брачный период. Хотя причина серьезная - в ее дом кто-то вломился. Не шушера всякая, а те, кто ее зомби на кусочки гнилого мяса настрогал и всюду внутри нос любопытный сунул. И вообще, почему об этом я говорить должен? Пусть сама и выкладывает свои мертвые секреты!

- А ты не кипятись, тут не мелочи происходят. Серьезные дела, между прочим. Активируй защиту на максимальный уровень, теперь всего можно ожидать. И присоединяйся без промедлений. Разговор говорить будем.

***

Злобная растерянность на лице Мануэллы. Висельник, пытающийся балагурить, но в то же время яростно прокачивающий возможные расклады, что привели к такой ситуации. Знаю, ему бы сейчас сосредоточиться, поработать со своей любимой колодой Таро египетского происхождения, вот только не судьба. Приходилось внимательно, крайне внимательно отслеживать состояние Мануэллы. Это ведь не Сородич из своего клана, а по сути своей чужак, доверять которому... Ну, тут все понятно.

А тут еще мы вваливаемся. Мы - это я и Клим, потому как Череп решил вместе с Седриком направиться в средоточие магической сети этого дома. Но и нашего вида вполне хватило. Сразу видно, что после хар-рошего такого боя. У меня одежда в откровенный хлам превратилась. Клим и вовсе... щеголяет видом недавней раны. Конечно, сам давно восстановился, но следы крови и пробой в энергетике организма еще никто не отменял. Восстановить тело довольно просто, а вот чтобы полностью привести в норму потоки энергии, что идут через организм - это посложнее будет. Сразу видно, что были недавно нарушения, довольно серьезные. Это вам не простая сталь, а самая что ни на есть прошедшая мистическую обработку. Да и остатки магии ликанов при должном усердии почуять можно.

- С кем сцепились?

- С наемниками! - рявкнул Клим в ответ на вопрос Висельника. - Ульфхеднары, чтоб им пусто было. Прямо в подземелье накинулись, хотя и на периферии этого носфератовского феода. Мы их, конечно, угробили, но само нападение уже плохой знак.

- Печально, но предсказуемо. Теперь на нас будут со всех сторон давить, опасность почувствовав. Про Лунный Круг и говорить не стоит - тут все как на ладони - зато и другие силы могут попытаться урвать свой кусок пирога. Первым звонком можно было считать ту заварушку с псевдоанархами, связанными со Школой. Вторым... нападение на дом Мануэллы и то, что попытались устранить вас. Кстати, как я понял, довольно топорным образом. Вот скажи, Стилет, шансы высокие были на успех?

- Так на эдак... Если бы мы были без Черепа, то сам понимаешь, тяжелая ситуация, критическая. Ну а учитывая его присутствие - ровно наоборот. Или наемников послали на убой, или были плохо осведомлены о возможностях Наставника.

- Вот-вот, я тоже про это. Остается выяснить, ЗАЧЕМ послали на убой ликанов? Заодно и причины нападения на дом твоей подруги. И вообще, пусть лучше она сама расскажет.

Некромантке явно не слишком хотелось поднимать тему, но было очевидно, что разговора один бес не избежать. Она уже приготовилась начать разъяснения на тему произошедшего, как в библиотеку вошли Череп с Седриком.

- А стоило ли максимально усилять оборонительные конструкции, экселенц?

- Стоило. Видишь ли, пусть лучше считают, что мы будем концентрироваться на обороне. Чего, кстати, делать никоим образом не рекомендую. Нам сейчас более пригодно будет разобраться в происходящем. Особенно в том, кто это решил проявить пристальный интерес к клану Джованни. Или это не ко всему клану, а именно к нашей гостье?

- Это вопрос в никуда или мне ответить?

- Отвечайте, Мануэлла, это был именно вопрос, - уточнил Череп, понимая, что разобраться в интонациях великого и могучего языка уроженка знойной Испании пока что не в состоянии.

- Я пока немного могу сказать... Кто-то проник в мой дом и сделал это, совершенно не пытаясь замаскировать проникновение. Все стражи уничтожены, защитные чары дезактивированы. Если бы я держала там что-то действительно ценное, то оно попало бы в руки к этим неизвестным.

- И это все?

- Почти... Нападающих наверняка было несколько, и подготовлены неплохо. Но чтобы сказать более точно, мне надо видеть все своими глазами.

Дилемма. С одной стороны, оказаться на месте происшествия - весьма правильное решение. Многое можно обнаружить по горячим следам, определить хотя бы первоначальные версии о причастности той или иной группы к учиненному безобразию. Опять же выяснить уровень этих типов крайне невредно. С другой же... Лично я не мог исключать ловушку, специальное выманивание Мануэллы на место, где ее более реально прихватить. Убить там или захватить - это дело десятое.

Мысли Клима и Висельника однозначно шли в схожем направлении. Как-никак, имелся длительный опыт работы, а подобные ситуации там встречались через раз. Провокации классические, что тут скажешь. Их использовали мы, не гнушались и существа революционного склада характера. Основной проблемой было вычленить истинную цель провокации. В нашей теперешней ситуации их имелось несколько.

- Давай, Стилет, излагай свою теорию, - кивнул Череп. - Вижу, что тебя изнутри разрывает на несколько гипотез.

- Да все ж на поверхности, эти самые несколько вариантов так и тянут в разные стороны. Итак, первое, самое банальное... Некто устроил хороший погром, чтобы вытащить Мануэллу туда и, смотря по ситуации, прикончить или захватить. Саму же акцию свалить на наиболее мешающую группировку. Просто, примитивно, но частенько срабатывает именно за счет своей топорной простоты.

Второй вариант более интересен. Хотят именно запугать, чтобы мы сидели себе тут и не высовывались. То есть держат подальше от дома Мануэллы, тем самым выигрывая время. Для чего? Тут я пас, это к прекрасной некромантке. Она, если так и есть, при определенных усилиях наверняка сможет выдвинуть парочку гипотез.

- А ты про блеф не забыл? - прищелкнул пальцами Висельник. - Самое то, если обводишь противника вокруг пальца, выигрывая время или бросая ложный след.

- Да помню... Это и есть третий вариант. Вполне могут отвлечь нас на как бы важное событие, в то время сами занимаясь совсем иными делами. Только не слишком вероятно. Мы ведь способны докопаться до исполнителей, выйти через них на нанимателей. А это для тех хуже всего будет. Раскрывать свое инкогнито - далеко не самая лучшая позиция, особенно в нынешнем раскладе. Вот, пожалуй, и все, остальные варианты кажутся или слишком надуманными, или и вовсе бессмысленными. Лично я склоняюсь ко второму варианту.

- Понимаю. То есть ты предполагаешь, будто нас хотят временно нейтрализовать такой угрозой? Занятно... - Наставник напряженно перебирал все предложенные варианты, раздумывая относительно их практической реализации. - Ты прав, при втором варианте наш визит туда - лучшая реакция. При третьем он тоже лишним не будет. Но что будет при истинности первого? Меня не обрадует наткнуться на грамотно организованную засаду, из которой придется вырываться с большим риском Конечно, усилив группу тварями в должном количестве и будучи готовыми к любой ситуации, степень риска удастся значительно понизить...

- Позволю себе вмешаться. Я не столь умудрен жизненным опытом и наблюдением за всеми нюансами политики Красного Рода, но сдается мне, что все несколько более радостно, - витиевато начал Висельник, играясь с колодой карт. - Убить кого-либо из Джованни... на такое решаются крайне редко без крайне веских причин. Мигом ведь закружатся представители всех кланов Красного Рода, начнут рыть землю клыками, выяснять суть произошедшего. Неприятная ситуация для наших противников, не так ли?

И это еще не все. Самим фактом этой самой засады в доме Джованни они активизируют поиски тех же Носферату. да, они знают мало, но тогда точно начнут действовать с полной выкладкой. Вместо ожидаемой грызни и хаоса случится прямо противоположное - пусть и временная, зато консолидация кланов для выполнения конкретной задачи. А чувствовать свои головы как эту самую "задачу" у них вряд ли желание появится.

Молодец, Висельник! Разложил все по полочкам, да к тому же изъяны в его выступлении обнаружить сложновато будет. Теперь осталось лишь понять, воспринял ли Череп данные факты в необходимом ключе... Зато Седрик, кажется, воспринял:

- Шум никому не нужен, экселенц. Им тоже. Кроме того, мы упустили из виду мнение главного специалиста - Мануэллы.

- Не думал, что ты это признаешь.

- Да, я не испытываю симпатии к этому клану, - поморщился Седрик, но тут же убрал гримасу. - Однако, экселенц, что ж поделать, если она действительно сейчас более осведомлена, чем все мы?

Некромантка учтиво кивнула, как бы признавая свои возможности в сем вопросе, и лишь после этого заговорила:

- В мой дом можно проникнуть, можно взломать все пояса защиты, но для того, чтобы остаться незамеченными, находясь внутри... Пока там есть хоть остатки магии моего клана, чужаки будут как на ладони.

- И без вариантов? - уточнил я. - Здесь ведь обсуждаем ВСЕ ситуации, которые теоретически допустимы.

- Ну, если в теории, настойчивый ты мой Тремер, то только если там будет мистик уровня значительно выше присутствующего здесь Черепа. Найдутся такие? - обвела она торжествующим взглядом всех находящихся вокруг. - Не найдутся. Есть такие же, возможно, немного сильнее. Не более... Домен у вас периферийный. Без обиды, но тут же не Вена, не Мадрид и не Петербург.

- Какая же обида при хорошей новости, - расцвел Череп. - Вы, Мануэлла, нам просто жизнь облегчили, да и себе тоже. Кстати, ПОКА я бы не рекомендовал вам сообщать своему клану об этом прискорбном инциденте. Понимаете, почему? - прервавшись на пару секунд, он дождался подтверждения, после чего продолжил. - И еще... эти неизвестные "гости", они точно ничего не смогли найти из действительно важного? Поверьте, лучше сказать сразу, чем потом лихорадочно пытаться самой восстановить ситуацию.

- Нет, совсем ничего. Здесь чужой домен, нам не разрешают оставлять без присмотра любые серьезные амулеты. И вообще не разрешают их брать.

А вот тут девушка точно лукавит. Голос изменился самую малость, да и глаза вильнули. Сдается мне, что какие-то из многочисленных украшений как раз и являются тем, что могло бы заинтересовать некоторых специалистов-артефакторов. Ну да мы не за этим налаживаем отношения, чтобы так пошло и примитивно их обрушить. Идиотизм - тяжкий грех, наказание за него следует неотвратимо и весьма быстро.

- Раз так, то и рассиживаться особенно нечего. Седрик!

- Здесь, экселенц...

- Все мои инструменты для поиска отпечатков аур приготовь. Все алхимические составы, что позволяют идентифицировать людей, ликанов, Сородичей... Чтоб ничего не забыть, а то помнишь тот казус?

- Конечно же, - мечтательно закатил глаза к потолку гаар-гул. - Как хорошо тогда Мерк сел в лужу, приняв собственные следы трехдневной давности за нечто нам нужное... Я ему до сих пор это припоминаю.

- Тогда бегом, а то я ТЕБЕ что-нибудь из многочисленных казусов припомню. Клим, Висельник... Подготовите Тварей и транспорт. Боевой вариант, учтите!

- Каких именно Тварей?

- Пятый набор, - ответ на вопрос Клима был дан незамедлительно. - Ты, Стилет, занимаешься одним - охраной нашей гостьи при любых ситуациях. Будешь персональным демоном-хранителем. Ну и для всех сразу - высшая боевая готовность, вас ничего не должно застать врасплох. Усилить долю серебра в амуниции - присутствие ликанов в свете последних событий маловероятным не назвать. Да... а почему вы еще здесь? Бегом марш!

Деланно гневный рык начальства - явления для меня привычное. Просто нужно уметь различать обертоны голоса и тому подобные мелочи. Сейчас Череп был вполне доволен происходящим, да и оценка предстоящего мероприятия варьировалась от приемлемой до весьма перспективной.

- Вот что, Мануэлла, а пошли-ка мы лучше отсюда. Мне тоже кое-какие вещицы полезные взять не повредит, да и просто находиться тут было бы...

- Небезопасно для морального здоровья?

- В точку!

Эх, вечная суета в такие моменты, она сильно раздражает. Ведь ни отдохнуть как следует, ни расслабиться не получится при всем на то искреннем желании. Что ж, на вой не как на войне... И безразлично, что официального объявления той самой войны нет. Точнее, она идет испокон веков, не прекращаясь ни на секунду. просто есть периоды, когда ее проявления практически незаметны, а иногда она вспыхивает как костер. в который щедрой рукой плеснули добрую толику керосина. Периоды же затишья варьируются очень широко - от дней до лет.

- Твой Череп всегда такой? - полюбопытствовала некромантка как раз во время того, как я менял продранный плащ на новый. - У нас совсем иные Наставники...

- Разные кланы, разные методы. А Череп - это явление уникальное, подобные ему встречаются крайне редко. А жаль. Впрочем, ты сама убедишься в его особенностях, время и случаи у тебя будут в избытке. Да, имей в виду, Череп ОЧЕНЬ не любит ликанов из Лунного Круга, тем более Потрошителей и Моранов. Учитывая твой конфликт как раз с одним из этих прайдов, можешь быть спокойной.

- И что это за "пятый набор"?

- Сама увидишь, если доведется. Но лучше бы не довелось...

Добавления излишни. Увидеть Тварей в действии Сородичи, не входящие в наш клан, могут в качестве объекта атаки или просто со стороны. И так, и эдак понять полную картину работы Тварей довольно сложно, тем более разобраться в запутанных комбинациях. Тех самых, согласно которым специалисты вычисляют оптимальные состав и количество единиц для выполнения тех или иных задач. Вот это и есть тот самый "набор". Пятый же предназначен для прикрытия группы, работающей в замкнутом пространстве городских строений.

Мимикрия на фоне камня, способность бегать по стенам, гибкость тел и относительная компактность - вот основные характеристики. Действительно, глупо был бы использовать при бое в доме громоздких, тяжелобронированных монстров, которым в данных условиях и развернуться толком негде. Да и способность плавать применения не найдет.

- Почему вы все... такие?

- Поясни, красавица, - попросил я некромантку, потому как действительно не совсем вник в суть заданного вопроса. - Лично я такой, каким был всегда, да и останусь, смею надеяться.

- Вы иные, отличающиеся от остальных Сородичей. Несильно, большинство этого не сумет ощутить. Сначала я думала это всего лишь влияние страны. Ошиблась. Другие Сородичи тоже отличаются от вас.

- Тремеров?

- Возможно, да. А может и нет, - Мануэлла поежилась, словно бы ее засунули к пингвинам в ну очень южные места. - Здесь не чувствуется разделения на старших и младших, есть только более опытные и те, кто еще не достиг этого. Посмотрю на вашего гаар-гула и вообще ничего не понимаю. Всего лишь очередной продукт ваших лабораторий, переделка из какого-то анарха или Тори, если я правильно понимаю, натасканная и обученная. А Череп его ценит, общается как с ближайшим тут сподвижником. Не понимаю...

Теперь я понял. Вот что ей покоя не дает, равно как и тому же самому Рагнару. Только Носферату больше знает, он с ходу выстроил четкую логическую цепь, приведшую к верным выводам. У некромантки не было такой возможности, но ощущение неправильности, несоответствия обычным нормам ее достало. Почувствовала и прочувствовала новый психологический фон, так бережно поддерживаемый Наставником. Ну а насчет феномена нашего гаар-гула... Ни к чему ей знать его истинное происхождение. Следовательно, оно так и останется в тайне.

- Женская проницательность, как оказалось, далеко не миф, - улыбнулся я. - Времена меняются и мы должны...

- Меняться вместе с ними?

- Не совсем. Отслеживать изменения, но не подстраиваться под них, а просто внимательно отслеживать все нужное, опасаясь потерять старое и упустить новое. Как раз то, чего столь не хватает всем нам, кланам Красного Рода. В особенности Камарилле... Саббат тут оказался поумнее, хотя ум проявился очень жестоким образом.

- Ты наешь, дорогой, - призадумалась некромантка. - У меня дьявольское искушение сообщить об этом разговоре своему Наставнику.

- Люциану? Да на здоровье. Хоть ему, хоть и всем остальным, вместе и по отдельности. Ничего секретного тут нет и быть не может. Только тебя за подобное не похвалят. В лучшем случае отмахнутся, словно от надоедливой мухи, или поднимут на смех, не поверив сказанному. Зато в худшем мигом зашлют каких-нибудь древних зомби караулить или что там у вас в качестве ссылки применяется. Нет, ма шери, к таким выводам любой Сородич должен прийти сам и вовсе не спешить докладывать наверх. Это ведь ничего не изменит, право слово. Зато можно при обучении собственных неофитов воспользоваться тем самым, отличным от прежнего подходом. Тогда и только тогда есть шанс либо доказать остальным действенность иной концепции обучения, или же поступить иначе.

Цепкий, ощупывающий взгляд некромантки... Оно и понятно, она не думала, что я знаю имя ее Наставника. Однако, сей факт был аккуратно положен в ячейку разума, а мои слова обдумывались и осмысливались.

- Зачем тебе все это нужно? Никогда не поверю во всеобъемлющую любовь, которая вдруг в тебе вспыхнула. Не тот ты Сородич, совсем не тот. И все же я слышу такое, что не принято говорить любовнице из другого клана. Открыто, не скрывая... Ты не можешь не понимать, что никаких гарантий нет, ничего вообще нет. Мой к тебе интерес - мелкий груз на весах в общей картине.

- Джованни... - в одно слово я постарался вложить максимум эмоций. - Но кое-что ты верно подметила. Вечная любовь с первого взгляда - это фикция, выдумка для скорбных на голову романтиков-идеалистов. Я же, много лет отдавший тайной полиции, смотрю на мир гораздо более цинично. Обращение лишь добавило некоторые аспекты к уже сложившемуся характеру, только и всего. Насчет моей открытости более сложная ситуация. Предпочитаю различать действительно тайные вещи от тех, которыми можно делиться с союзниками. А ты, Мануэлла - мой союзник здесь, сейчас, да и в перспективе. Что самое интересное, ты сама это прекрасно осознаешь. Наш теперешний разговор по сути своей близок к расстановке акцентов, шагу вперед во взаимопонимании. Первый... нет, все-таки второй шаг.

- Первый был во время нашего знакомства?

- Отнюдь. Знакомство, оно знакомство и есть. К тому же тогда создавались исключительно предпосылки для сотрудничества, а оно несколько отлично от союза. Иное дело - твое тут появление. Ты понимаешь, о чем я, но затрагивать сию тему не стоит. Как никак тут серьезную роль играет моя к тебе симпатия именно как к очаровательной девушке. Давай пока отбросим тему и перейдем к иной. У тебя есть хоть какие-то предположения насчет произошедшего. Вдруг не захотелось говорить тогда и всем, а тут можно, я к ехидству не склонен в отличие от некоторых своих друзей?

- Ты и не склонен?

- Ну, скажем так, в данной ситуации и по твоему адресу. Думай...

Мануэлла думала. Я меж тем собирал кое какие вещи из стенной ниши, защищенной хар-рошим таким заклятием. Любой посторонний провозился бы с ним долгое время, да и результат был бы... неожиданным. Сработавший сигнал тревоги, мощный выплеск энергии, что способен превратить в горстку пепла среднестатистического любопытствующего, да и еще некоторые сюрпризы летального характера. В любом случае, пробивать защиту сложно и малоперспективно.

- Сколько думаю, только одно в голову приходит - те самые ликаны, которые уже проявили себя.

- Если так, то все идет в нужном нам направлении, - отмахнулся я, перегружая в карманы плаща полезную в хозяйстве мелочь вроде отмычек, парочки накопителей энергии и доработанных в алхимической лаборатории боеприпасов. - Главное, чтобы всякие посторонние силы не подключились.

- Посторонние?

- Салюбри, церковники, козни других кланов (правда, в этой ситуации почти нереальные), ликаны вне Лунного Круга в конце концов. А вообще... Пора, - вновь перескочил я на другую грань интереса. - Надеюсь, ты готова?

- Все свое ношу с собой.

- Велика мудрость навеки сгинувшего Рима... Хотя бы краткие, но верные изречения остались. Тогда... милости просим. Вперед, на очередную прогулку с неизвестными достижениями и туманными результатами.

Пропуская вперед Мануэллу, я думал... О том, что за столь короткое время можно узнать много интересных фактов. Правда, теперь нужно их обработать внутри своего разума, а потом уже и использовать. Когда "потом"? Ну уж точно не в ближайшие несколько лег, тут счет идет в лучшем случае на десятилетия. Мда... Два высказывания, к тому же от столь разных Сородичей - Рагнара и Мануэллы, Носферату и Джованни. Но именно в совпадении столь отличных друг от друга полюсов силы и может получить подтверждение задумка Черепа. Кстати, ему про свой разговор с некроманткой я говорить как раз не собираюсь. Не полезно это будет.

Глава 19.

Старый, знакомый адрес - Сретенский переулок, дом под номером пять. Место, которое было избрано Мануэллой как временный дом. Только теперь я шел сюда с гораздо большей опаской по вполне уважительным причинам... И не только я - сама хозяйка не горела особым желанием сунуться в свой как бы дом без надежной охраны. Охраной же в данном случае выступала вся наша веселая компания - Череп, я, да и Клим с Висельником.

В отличие от предыдущих вылазок по делам важным, сейчас мы никуда особенно не торопились. Главное в этом случае не время, а расчет и максимальная осторожность. Ночь, прикрытие Тварей, целый веер поисковых заклятий, да и солидный набор отслеживающих следы чужого присутствия артефактов тоже не просто так с собой прихватили.

Да уж... Помню изумление некромантки, когда она оказалась в том месте, где находился наш транспорт и Твари, выполненные в виде лошадей. Конечно, подобные создания ни для кого из Красного Рода не в диковинку, но вот определенные нюансы вполне способны поразить довольно юную по меркам Красного Рода Джованни. Думаю, она не сильно верила, что все используемые нашим кланом экипажи предусматривают место для размещения доброй толики Тварей. Любые... Что уж тут говорить о самом громоздком из них, тем не менее, при необходимости способном развить приличную скорость.

Ну а потом... Потом она увидела Тварей, тот самый "пятый набор". В них уже не было ничего схожего с привычной для людей живностью - исключительно функциональность и эффективность действия в жестко заданных рамках. Такие существа вовсе не предназначены для всеобщего обозрения, крайне редко попадаясь на глаза простым людям. Те же, которые попадались... именно оттуда ползли слухи и сплетни об исчадиях ада и прочая дребедень.

Неторопливое путешествие по улицам ночного города... Спешка сейчас была недопустима, потому как Череп успешно изображал каменного истукана, исследуя все вокруг при помощи поисковых чар. Тому сильно способствовал ограненный кристалл горного хрусталя нескольких веков от роду. Время... Оно не щадит ничего, даже камень. поэтому некогда четкие грани начали стираться и еще через пару веков кристалл наверняка станет сильно смахивать на обычный шар. Впрочем, это уже ничего не значащие мелочи - работать он будет точно так же, без малейших сбоев.

- Почему мы не подъехали поближе? - возмутилась некромантка, поняв, что остановившийся на некотором расстоянии от ее дома экипаж не собирается двигаться дальше. - Я опять уверяю, тут никого нет.

- Допустим. Но ты говоришь о самом доме, но не о его окрестностях. Так что посидим, поразмыслим о возможных тайнах бытия или еще о чем-то отвлеченном. Ну а Наставник, как ты видишь, занят важным делом.

Против этого моего высказывания возразить было сложновато. Некромантка попыталась было обиженно надуться, но сразу же передумала. Чай, не дурочка, понимает необходимость.

- Все вокруг чисто... - изрек наконец Череп, убирая кристалл в карман плаща. - Выходим. Тварей вперед пустить, дозором.

Это не я, это исключительно Висельник. Дернув рычаг, он тем самым првел в действие механизмы, открывающие доселе замаскированные отсеки нашего экипажа. И сразу же, повинуясь мысленным командам, оттуда полезли Твари. Юркие, шустрые, более всего напоминающие ящеров времен давно минувших. Что поделать, мы, равно как и Цимитсу, давно поняли - лучшие боевые формы получаются из ящеро- и инсектоподобных вариантов. Так что о какой-либо красоте тут говорить не приходилось. Мы ж не на параде, где важен внешний вид. Тут вам не там...

- Клим, ты на прикрытии. Висельник - за мной. Стилет, на тебе охрана некромантки.

Раздав всем сестрам по серьгам... то бишь каждому из нас по указанию, Череп обратил внимание на дверь. Тут стоило посмотреть. Для обычного человека там не было ничего особо интересного - никаких следов взлома, попыток вандализма или чего-то похожего. Зато при попытке посмотреть иным взором ситуация кардинально менялась.

Защитные заклятья, когда-то в избытке вплетенные в вычурную конструкцию, были грубо и безжалостно разорваны. В клочья, в пыль... А вот следы своего присутствия неведомые индивидуумы убрать не удосужились. Все верно, плевать им было на скрытность, работали, так сказать, "с открытым забралом". Относительно, конечно. Явного указания на принадлежность побывавших тут с ходу найти не получится. Что ж, не стоило надеяться на обратное, это было бы слишком шикарно. Или напротив, показывало бы желание проложить ложный след.

Нахмурившийся Висельник, которому увиденное явно удовольствия не доставило, погнал вперед парочку наиболее шустрых Тварей. Разведка, однако. Зацепить дверь телекинезом и открыть - дело секундное, ну а резкий бросок уродливых созданий и вовсе несложен. Три секунды, пять...

- Пусто, Наставник.

- Везде?

- Ну... в холле точно, а дальше я сейчас сам войду. Под прикрытием, само собой.

- Все то вам, молодым, объяснять надо, - притворно вздохнул Череп. Ясненько, грядет очередной урок в полевых условиях. И я, кажется, догадываюсь о его направленности. - Попробуй увидеть мир глазами одной из тварей, управляй ей не просто командами, а как марионеткой. Возьми ее под полный, всеобъемлющий контроль. Что, пока не получается? Тогда смотри еще раз, запоминай.

Все, установился канал, связавший на некоторое время Черепа и Висельника. А Тварь, которую Наставник выбрал для управления - это уже нюанс. Лично мне и простой контроль за порождениями лабораторий клана не особенно давался. Каждому свое... Предпочитаю собственно боевую магию, хотя и склоняюсь к наиболее тонким, изощренным заклятиям. Грубая сила никогда не была в числе любимых средств достижения цели.

- Вроде все действительно спокойно, - встряхнулся Висельник. - Но как же голова болит и все плывет перед глазами.

- Побочные эффекты. Ты только что смотрел глазами существа, которое несколько иначе воспринимает мир. Сложно перестроиться так сразу. Привычка нужна. Клим! - Слушаю, Наставник.

- Входишь в дом последним, но остаешься рядом с входной дверью. Половина Тварей под твоим контролем. Остальные - со мной.

Ну и погром... Такое впечатление, будто неведомые гости поставили в качестве цели устроить хаос в отдельно взятом доме. Опрокинутая мебель, содранные со стен гобелены, опрокинутые статуи и вскрытые панели. Бардак и бедлам, лившиеся в едином порыве! И посреди - голова зомби на подносе.

- Ликаны, - отплюнулся Висельник. - Сородичи голов не режут, это забава исключительно блохастых тварей. Вот ведь замшелые ретрограды, даже мертвяку голову отчекрыжили а на блюде преподнесли!

- Символ... Они так уже не первое тысячелетие забавляются. Пошли дальше.

- Слушаюсь, Наставник.

- Вообще-то, это мой дом... - напомнила о себе некромантка. - Вы тут не слишком ориентируетесь. Разве что Стилет, но он был тут только единожды и вряд ли обратил сильное внимание на мелочи вроде расположения комнат и архитектурных особенностей.

- Тут ты права, меня занимали гораздо более серьезные и интересные дела...

Быстрый, но довольно чувствительный тычок сложенными пальцами под ребра - вот единственное, что я дождался в данный момент от девушки. Ах да, еще ухмылки на лицах Клима и Висельника. Череп же... сохранял полностью бесстрастный вид. Видимо, считал проявление эмоций во время работы ненужным, тем более по столь малозначимому поводу. Зато по делу всегда был готов высказать свое крайне авторитетное мнение:

- Вы еще шекспировскими сонетами обменяйтесь... А если серьезно, то вам, Мануэлла, лучше поостеречься. Оккультного рода ловушки очень неприятны, а ставить их ликаны умеют. Опять же, если это действительно они. Ведь сработать под них довольно легко. Так что держимся все вместе, единой группой. Договорились? Хорошо... Тогда спрошу, куда ведет эта дверь?

- Мой рабочий кабинет, - ответила Мануэлла, проследив за указующим перстом Черепа. - Там эти вандалы тоже были, порушили все защитные барьеры. Но сейчас я ничего такого не чувствую, остатки чар пока работают, пусть и в беспорядочном режиме.

- Посмотрим...

С этими словами Череп сделал несколько шагов и оказался на территории кабинета. Твари, повинуясь приказам, частью остались на месте, то три из них скользнули вперед, прикрывая его от возможного нападения. Нет, все было спокойно. Вроде бы. Один ангел на душу давило смутное предчувствие чего-то неприятного, затаившегося. И видимо, не мне одному. Хмурая физиономия Висельника, ощупывающий пространство взгляд Черепа... Только Мануэлла была в какой-то мере спокойна. Зато злобствовала по поводу варварства тех, кто превратил ее кабинет в непотребное место.

- Нет, ну зачем?! Зачем надо было раскидывать книги, бить статуэтки. которым пару веков уже исполнилось? Изверги... Никакого чувства красоты, одно хамство и убожество. И мое любимое зеркало изуродовали... - Мануэлла с негодованием приблизилась к упомянутому, изучая какие-то повреждения. Оно, бедное, все трещинами пошло, и раму поцарапали.

- Стоять!

Некромантка даже пискнуть не успела, как Череп буквально смел ее в сторону. Одновременно все три Твари бросились к отражающей поверхности, телами закрывая путь. Чему? Тому, что рвануло оттуда, почуяв близость цели. Туманное щупальце проявилось с той стороны, из зазеркалья, а намерения у него были... недружелюбные. Конечно, можно было предположить, что порождение тени хочет поздороваться, почесать за ухом одну из наших Тварей или просто желает выхватить из кармана у Висельника фляжку с коньяком... Вот только нам в это совсем не верилось. Особенно той Твари, которая оказалась на пути щупальца и теперь походила на кусок мяса на вертеле.

- Ш-шарг! - выдохнул Череп, иногда предпочитающий словесную форму заклятий вдобавок к жесту и мысли.

Несколько капель крови, исторгнутых их вены на левой руке, мигом трансформировались в Щит Крови. Им Наставник владел виртуозно! Вот и сейчас он играючи отбил удар и контратаковал, ударив клинком прямо в зеркало. Ожидаемого звона осыпающегося стекла не получилось - острие вошло внутрь с неохотой, как в мягкую, но не слишком податливую органику. Простейшие энергоимпульсы, выданные мною и Висельником, также не особо хорошо помогли.

- Сеундо...

Очередное слово-ключ и двух оставшихся Тварей скручивает, выжимает из них всю кровь до последней капли. Понятно, вот и понадобились они как простые резервуары силы, то есть крови. Для нас, Тремеров, кровь и сила - понятия нераздельные.

Горящий, источающий громадную силу энергопульсар врезался прямо в стык между нашим миром и зазеркальем, выжигая любые связи, все без исключения возможности для враждебной магии задержаться тут. Ставка была сделана исключительно на грубую силу, что вообще-то для наставника не слишком характерно. Однако, успешно. Созданная из теней конструкция потеряла стабильность, распадаясь на отдельные клочья, исчезая без накачки силой с той стороны. Все, конец...

- Это была магия Ласомбра!

- Верно, уважаемая Мануэлла, - слегка склонил голову Череп. - Это была магия, свойственная именно этому клану. Однако, стоит заметить, что самих Ласомбра тут не было, а наличествовала лишь ловушка, основанная, кстати, на одном независимом амулете.

- Провокация?

- Верно, Стилет, она самая, столь хорошо знакомая тебе еще по человеческой жизни. Тут ведь вот какое дело - рассчитана она не столько на Мануэллу, сколько на нас, Тремеров. Расчет на тот самый наш конфликт с Саббатом, бывший пару веков назад. Будь на моем месте кто-то более косно мыслящий, задумка увенчалась бы успехом с большой долей вероятности. Посмотрите внимательней, - тут он указал на остатки зеркальной рамы. - Не ощущается ни малейшего признака управления ударом. А Ласомбра я знаю... Не в их правилах оставлять такие серьезные засады без подстраховки. Ну что стоило Сородичу из их клана сесть перед зеркалом у себя в доме, да и внимательно проконтролировать ход атаки? Отвечаю - ни-че-го! Такой вариант был бы единственно возможен и разумен для мало-мальски серьезного мистика. А несерьезным... им такие амулеты и не снились.

В результате имеем высококачественный амулет, использованный крайне бездарным образом. И это говорит нам о многом. Голова твоего зомби на блюде, амулет Ласомбра... Противоположные факторы, как быдто над нами специально издеваются. Или не издеваются, а запутывают, с целью отвлечь от истинных "виновников торжества".

- И что имеем в остатке? - не смог сдержаться я. - Множество вариантов, и все они ложные...

- Не множество, а только два. Пока два. Но если это ликаны, пытающиеся отвести от себя подозрения, то они сильно просчитались.

Та-ак... Кажется, я знаю, что Наставник понимает под тем самым просчетом. Рискну предположить:

- Они подставили под удар Саббат, как я понимаю. И тому же Мирославу это ОЧЕНЬ не понравится. Но все же странно... Налет Ульфхеднаров в подземельях Носферату, амулет Ласомбра тут - эти два фактора словно специально предоставляют нам неплохие козыри в планируемой операции. Неужто у местных заправил Круга совсем с головй проблемы?

- Смотря у кого... Если взять Потрошителей, то там мозгов нет почти совсем. Разве что у их Старейшин, но и они в припадке ненависти порой редкостную чушь учинить способны. Мораны тоже порой... отличаются. У остальных получше, но звериная часть их рассудка иногда заставляет их совершать не совсем логичные в нашей точки зрения поступки. А пока помолчи, я попробую кое-что проанализировать.

Тут и впрямь лучше было закрыть рот и не встревать - из карманов Черепа стали появляться различные приспособления. Те самые, специально разработанные для обнаружения малейших следов чужого проникновения. Ониксовая пирамида на серебряной цепочке - незаменимое средство для фильтрации магии именно нашего клана. Она как бы вбирала в себя эманации, нейтрализуя их на время. Три смотрящих друг на друга медных зеркальца, начищенных почти до идеала... Эта система исполняла роль концентратора магии ликанов. Если она тут есть, то ее след должен был хоть немного, но проявиться. Волчок, украшенный необработанными кристаллами изумруда и аквамарина... Подсвечник с четырьмя свечами, сделанными из какого-то сложнейшего алхимического состава. Эти два устройства должны были изолировать пространство от посторонних веяний, отбрасывать помехи.

И, разумеется, полная концентрация. Молчание, отрешенность от остального мира - Череп это делать умел. Становилось даже немного завидно, потому как мне это толком не удавалось. Молчать и находиться в полной неподвижности - это сколько угодно. В мою бытность офицером Третьего отделения приходилось часами сидеть тише мыша под метлой. А вот не думать ни чем, кроме одной единственной цели - это гораздо сложнее. Камень преткновения, однако. Параллельно обдумывать несколько ситуаций - всегда и без проблем, тут Наставник меня весьма одобрял. Что же до полной концентрации и отрешенности от всего остального... тут мне пока не удавалось похвастаться серьезными достижениями.

Летели мысли, тянулось время, но недолго. Всего минут через десять Череп взмахом руки загасил свечи и стал собирать инструментарий. Закончив, он наконец соизволил поделиться узнанной информацией:

- Как и ожидалось. Попытка впутать сюда Ласомбра - она и есть попытка. Саббат ни при чем, тут нет ни малейших следов присутствия Красного Рода. Только ликаны и та магия, которую они вытащили из амулетов, неведомо где украденных. Ты прав, Стилет, Мирослав будет просто "счастлив" узнать, как собиратели блох попытались вывалять в грязи честь его клана.

- А бойцов для ликвидации Школы под это дело выбить удастся? - свернул Висельник на сугубо практическую тематику. - И там ликаны, и тут они же. Саббату ведь невелика разница должна быть.

- Попробую. Тут многое зависит от степени злобности Мирослава после такой новости. Если рядом с ним не будет этой клятой Цимитсу, Ольги, то в ярости он может просто так, по душевному порыву, пообещать стереть паразитов с лица земли. Но вот Ольга... она всегда сочетает выгоду с эмоциональными порывами. Опасная парочка, взаимодополняющая друг друга. И договариваться с Саббатом придется мне лично - вас на этом мероприятии не будет. И не возражать, - добавил металла в голос Череп. - Это очень уж особенные существа, а не рядовые бойцы Стай. Я еще смогу удерживать их от эксцессов, но ваше присутствие будет воспринято как лишний раздражитель. Лучше не рисковать.

- Не больно и нужно... Еще успею их повидать.

- Успеешь, - согласился с ним Наставник. - Мало не покажется, это я обещаю. Теперь мы уходим, больше тут делать нечего.

- Как нечего?! А мой дом?? Все разрушено, жить невозможно, надо все восстанавливать.

- Вам, Мануэлла, сюда еще некоторое время возвращаться не стоит. И ремонт сейчас начинать тоже нельзя. Сначала пусть саббатовцы посмотрят на произошедшее здесь, оценят масштаб разрушений и то, как их намеревались сделать виновниками всего безобразия. Да и после... Сомневаюсь, что тут есть действительно нужные вам вещи. Ну а если есть - можете временно забрать их и перевезти в мой особняк, - тут Наставник развел руками. - Извините, но пока не прояснится с той же Школой, да и с этими вашими Моранами, под защитой клана Тремер будет безопасно.

- Я понимаю. Великие силы, ну за что меня сюда послали? - не дождавшись ответа на сей вопрос, Джованни сменила тон и обратилась уже ко мне. - Пошли, любовничек, поможешь девушке собрать... остатки роскоши.

Конечно помогу, как же иначе? Положение обязывает, да и приказ Черепа до сих пор в силе. Оставлять некромантку без присмотра в этом доме, как выяснилось, богатом на неприятные сюрпризы, было точно нельзя. А собирать пришлось довольно много: косметику, несколько оставшихся целыми платьев, кое-какие книги из библиотеки. К книгам я попытался было присмотреться, но к своему глубокому разочарованию, ничего необычного не обнаружил. Зато удостоился язвительного замечания Мануэллы:

- Тайн здесь нет. Они все надежно припрятан от любопытных глаз.

- И в каком месте, позволь полюбопытствовать?

- Точно не в том, на которое ты смотришь, - сверкнула глазами некромантка, увидев, что я с интересом изучаю ее глубокое декольте и, естественно, находящееся внутри. - ТАМ ничего секретного нет, а все остальное ты уже успел увидеть. И не в последний раз, так что притормози свои эротические поползновения до более подходящей обстановки.

- Зато тут весьма оригинально... Все, молчу, а то разъяренная девушка-некромантка - это почище стихийного бедствия.

И что у меня за характер такой? Вечно проскальзывают то ехидство, то юмор черных оттенков. Причем вокруг именно те люди, которые это вполне нормально воспринимают. Потому как сами такие...

- Стилет! - раздался рык Наставника. - Я, конечно, понимаю, что тебе в этой девушкой даже в этом бедламе относительно уютно, но лично я намерен побыстрее вернуться в более приличные условия. И твои друзья, кстати, тоже со мной солидарны.

Ну вот, как раз об этом я и говорю. Сборище эстетствующих циников в рамках одного клана. Хотя все правильно и логично - пребывать тут, в совсем еще недавно уютном месте, нет ни малейшего желания. Тем более и Мануэлла собрала то, что хотела. Много собрала. Пришлось мигом высвистать одну из Тварей, чтобы нагрузить на нее получившийся увесистый тюк поклажи. Мда, еще немного и от творения лаборатории Черепа осталось бы мокрое место. А так... пошатывается, но все таки идет.

- Ну наконец. Сколько можно... - начал было Череп очередную тираду, наверняка намереваясь вернуть туда парочку не дюже лестных сравнений, но осекся. - Претензии снимаются на месяц вперед. Извини, Стилет, я и забыл, что такое сборы настоящей благородной испанки. Прошу вас, Мануэлла, экипаж к вашим услугам.

- Благодарю, - кивнула некромантка, величественно шествуя вслед за Тварью, изнемогающей от тяжести поклажи.

Дождавшись, когда Джованни пройдет мимо столь же остолбеневшего Висельника и выждав еще некоторое время (в холле послышался придушенный стон Клима. Бедняга однозначно пытался подавить приступ смеха), Череп изрек:

- Испанские гранды неисправимы... Что сотню лет назад, что теперь. Имей в виду, эта дама еще доставит тебе массу хлопот. Дело не в том, что она из клана Джованни, хотя и это существенно, а просто в особенностях психологии. Если она задержится возле тебя надолго - а, судя по тебе, так оно и будет - хлебнешь впечатлений полной ложкой. Но скучать не будешь, это я могу обещать.

- Ладно, тут время покажет, - не стал я заострять поднятую тему. - Но теперь, когда Мануэлла со своими вещами возится, может тут надо что-то сделать?

- Тут ничего. Все нужное уже произошло. Единственное - попрошу ее вновь поставить защиту на двери и окна, но чтобы снималась не ей лично, а определенным амулетом или ключ-словом. Не хочется, чтобы сюда ввалился еще кто-то.

- Так мы можем и сами поставить защиту...

- Не можем, Стилет, совсем не можем, - вздохнул Наставник. - Это территория Джованни, наша магия тут на птичьих правах. Владения этого клана экстерриториальны, так гласит договор. Договор же всегда соблюдается, как ими, так и другой стороной. Кстати, мы еще можем находить определенные лазейки. Почему?

Экзаменует. Это у него в крови - начать отвечать на вопрос или просто рассказывать что-либо интересное, а потом р-раз... Дескать, давай, вспоминай прочитанное или рассказанное ранее. Между прочим, правильный подход, таким еще в Третьем Отделении пользовались, молодежь обучая. Так что ответим, ведь это совсем не есть сложно:

- Война Некромантов закончилась еще ДО образования нашего клана. Так что наше присоединение к договору наверняка было... общим, не затрагивая мельчайших нюансов. Наши Иерархи слишком умны, чтобы не воспользоваться столь выгодной оказией. Думаю, именно поэтому вы и рискнули начать игру с Мануэллой. Крупную игру.

- Да. Но и у лазеек есть свои пределы, потому мы и не будем лишний раз испытывать договор с некромантами на прочность. Сородичи из многих кланов будут очень рады разнюхать что-то подобное и мигом поднять бурю в стакане воды.

- Оставим рискованные ходы для более серьезных целей. Я правильно понимаю вас?

- Что-то вроде того. И вот еще... Не форсируй события, пытаясь узнать что-то важное у своей некромантки. Дай ей определенное время почувствовать себя полностью свободной. Поверь, надо лишь немного времени, тогда она сама запутается в паутине нашего клана - медленно, незаметно, надежно. Такие объекты разрабатываются не за месяцы и даже не за годы. Тут сроки на порядок выше.

- И не только сроки, но и цена... Можете не беспокоиться, Наставник. Вреда ей я точно не причиню, больно уж девушка интересная. А насчет остального... вы же знаете место прошлого приложения моих сил. Так что не извольте беспокоиться, все будет.

Вот она, межклановая грызня в своем вечном воплощении. Некромантка пытается прокрутить какую-то интригу в отношении нашего клана. Мы - использовать ее знания и возможности. А учитывая факт, что Джованни и вовсе клан особый, к коему относятся с заслуженным подозрением... Выходит, меня угораздило вляпаться по самые уши в многоходовую интригу Черепа. Кончено, об этом я догадался гораздо раньше, но сейчас получил очередное подтверждение. Забавно.

Зато и сам я потихоньку начинаю налаживать свою партию. Пунктиром, легкими штрихами, но тем не менее. Верность клану - без сомнений. Но одно другому не мешает, ведь общую линию можно проводить множеством способов. Уверен, что среди них обязательно найдутся те самые, способные дать пару лишних козырей. Знакомство с Мануэлой - как раз самый сильный на этот момент времени. А принимая во внимания взаимную симпатию и общие интересы. Есть что развить, право слово.

Под аккомпанемент этих мыслей я и оказался на улице, где собралась вся веселая компания. Мануэлла закончила разбираться с вещами и теперь не без раздражения взирала на дом. Видимо, прикидывала тот срок, который понадобится для приведения жилища в полный порядок.

- Уважаемая, будьте любезны как следует запечатать дверь, да и окна за компанию, - предложил некромантке Череп. - Мы ведь не хотим, чтобы сюда вторглись озабоченные поживой воришки или стая Мусорщиков, особо склонных к мародерству и грабежам? К тому же сделайте так, чтобы войти мог любой, кто произнесет ключевое слово или воспользуется каким-то амулетом.

Крыть было нечем, потому Мануэлла начала накладывать чары, ничуть не прекословя. Ощущения, доложу я вам, странноватые. Как будто ты находился на улице, а через пару секунд кто-то подтащил поближе городское кладбище. Запахи сырой земли, легкого тлена. Промозглый ветерок, налетевший ниоткуда, неестественная тишина, даже спящие в гнездах птицы спешат убраться подальше. Только вороны продолжают все так же беззаботно дрыхнуть. Кладбища им сроду не вредили, особенности этих птичек всем мистикам хорошо известны.

- Теперь войти сюда будет сложно, - выдохнула малость подуставшая некромантка. - Надеюсь...

Мы тоже надеялись. А помимо той самой надежды, рассчитывали убраться отсюда поскорее. Пребывание тут сверх меры не вызывало никаких положительных эмоций. Да и вообще... Домой хотелось.

Глава 20.

Пребывая за пределами дома, хочется в него вернуться. Но и внутри знакомых стен в некоторые периоды становится... не то чтобы тоскливо, но душа рвется на просторы. Какие? Те самые, на которых того и гляди начнется новый раунд бесконечного поединка.

Такое состояние было не только у меня - Клим и Висельник были как на иголках, Седрик болтал больше обычного, но весь словесный поток был направлен исключительно на будущие перспективы. О состоянии остальных гаар-гулов я сказать толком ничего не мог по причине крайне слабых контактов, зато Мануэлла... Тут ситуация вовсе сложная. С одной стороны, в нашей своеобразной обители ей нравилось - солидная библиотека, возможность увидеть изнутри жизнь иного клана, столь отличного от Джованни, общество интересных Сородичей. Ах да, еще вполне гармонично развивающиеся тесные отношения с одним из Тремеров. Пальцем на себя показывать как-то не комильфо, да это и так очевидно.

С другой стороны, некромантка тяготилась бездействием. Относительным, конечно, потому как дел всегда хватало, особенно при умении их отыскать. Но все они были не из той оперы. Основной интересующий и ее и нас объект - ликаны, патронируемая ими Школа, а также те субъекты, что собственно напакостили самой некромантке. Всем было ясно, что распутывать клубок лучше всего с начала. А "начало" у нас что? Верно, как раз та самая Школа. Уж больно они подставились, на свою голову.

Достанем Школу, будет возможность двигаться дальше. Как нам нужно, так и ей жизненно необходимо. А за возможность выполнить задание, данное более значимыми в клане Сородичами, некромантка из кожи вон вылезет. Уж слишком ей не хочется на своем организме почувствовать всю пакостность особенности клана Джованни.

Да... Дела идут, но не слишком быстро. Три дня прошло, а Носферату пока не дали точного описания Школы, ее защиты и уровня опасности для штурмовых групп. Есть лишь примерные прикидки. Зато выслежены многие ее члены, известны пути, по которым они туда добираются. Кстати, всего несколько часов назад от нас ушла делегация Саббата, прибывшая лично к Черепу договариваться о совместных действиях.

Договорились. Причем так, что Наставник выглядел как кошак, обожравшийся сметаны с осетриной одновременно. Довольная физиономия у Черепа - явление крайне редкое, тем более в канун новых серьезных операций. Но повод того стоил - местные саббатовцы приняли план действия, устраивавший нас чуть более, чем полностью. Причина? хитромудрый Тремер сразу после возвращения из разгромленного дома Мануэллы вызвал на связь Мирослава и ехидным голосом уведомил о произошедшем конфузе. Том самом, насчет применения магии Ласомбра и попытки подставить его клан под серьезное подозрение. К сожалению, магическое устройство не передавало звук, но появляющиеся строки были наполнены изощреннейшим матом на смеси нескольких языков. Ласомбра был взбешен таким несносным поведением неизвестных личностей и обещал лично утрамбовать их под землю кувалдой. Шипованной... Как только убедится в полной достоверности сведений. А убедится немедленно, вот только личную Стаю вызовет и сразу метнется проверять.

Умчался он действительно быстро, Череп едва успел передать ему ключевое слово, без которого он бы просто не смог тихо и мирно проникнуть внутрь дома некромантки. И столь же быстро разъяренный Ласомбра примчался обратно. Ругательств было вдвое больше, вовсе уж похабные обещания неведомым и не пойманным покамест ликанам... впечатляли. Крест с главного городского собора, срифмованный с разорвавшейся пачкой динамита и головой вымершего зверя-мамонта и вовсе оставили серьезный след в моей памяти.

Правильно говорил Череп о шибко взрывчатом характере главного Ласомбра в домене. Чем и ухитрился самым циничным образом воспользоваться. Увидев воочию использование амулета, способного породить серьезное заклятье Магии Теней, да к тому же с использованием зеркала - еще одной козырной карты клана - Ласомбра клятвенно пообещал предоставить бойцов Саббата, а именно пару-тройку Стай. Немного помялся и добавил возможное присутствие еще нескольких мистиков, специализирующихся на боевых заклятьях.

Уж очень сильно ему хотелось отомстить. Потому и обошлось без какого-либо торга. Однако, всего через пару часов на связь вышла совсем иная персона - Ольга из клана Цимитсу, заместительница этого вспыльчивого Сородича и по совместительству давняя пассия.

Она как раз излишними эмоциями не страдала. Их в ее изменчивом теле вообще было... почти не было. По крайней мере, так сказал Наставник со всей убежденностью, а Седрик, в свою очередь, подтвердил. Жесткая, холодная, циничная и о-очень жестокая вампиресса.

Естественно, ни малейшего восторга по поводу опрометчиво заключенного ее кавалером соглашения она не высказала, но и отступить уже не получалось. Осталось лишь максимально согласовать действия и попробовать выторговать какие-то преимущества как для себя лично, так и для Саббата в целом. Как раз с этой целью и была назначена встреча. В особняке Черепа, само собой. Что так? Отношение Цимитсу к собственному укрывищу - тема сложная и запутанная. Дом как бы является частью силы Сородича из этого клана. Вне стен дома они чувствуют себя не очень уютно и такое ощущение увеличивается при увеличении расстояния.

Что уж тут говорить, коли Цимитсу по каким-либо причинам требуется сменить место обитания... Тут целая проблема получается, решаемая довольно сложно. Сородичи этого клана перетаскивают на новое место почти всю обстановку, мда... И ведь все не просто так, какой-то серьезный мистический смысл скрыт во внешней несерьезности этих действий. Кто понаивнее, те просто ухмыляются, зато более умные пытаются понять. Увы, пока ничего толком не получается. А жаль. Ведь внутри собственного дома Цимитсу на порядок сильнее, их энергетические резервы не просто возрастают, а становятся сильнее на порядок.

Впрочем, речь не о том. Появившись, Ольга быстро показала, что такое хитрость и изворотливость в одном человеке. Мирослав на ее фоне явно был... не лишним, но очевидно в тени. Сам я это не видел, но добрый и ласковый Седрик доложил в подробностях со всем доступным ехидством. Ласомбра был хорош как тактик, мистик, но в делах политических был довольно средних способностей. Зато его дуумвират с девушкой-Цимитсу поневоле выводил этот домен в число весьма перспективных для Саббата. Не удивлюсь, если в скором времени их или переведут в европейские дали, или же позволят серьезно, очень серьезно нарастить уровень сил здесь. Такими кадрами не разбрасываются, это уж я точно знаю.

Цимитсу сумела сделать многое, выправляя неосторожно допущенную ощибку своего сердечного друга-дуумвира... Вопрос ответных услуг со стороны нашего клана подниматься уже не мог, зато оставался открытым вопрос трофеев после разгрома Школы. И здесь дипломатические таланты Ольги проявились в полной мере.

Дипломатия и интриги... Неразрывные понятия, равно необходимые и важные. Прямолинейный и бесхитростный дипломат подобен палачу гуманисту - проку ноль, а хлопот не оберешься. При малейших признаках подобного недостатка юные дипломаты быстро вылетали с оглушительным треском, отправляясь искать иное призвание. Так вот, эта... Цимитсу точно была большой поклонницей Макиавелли, Борджиа и им подобных личностей. Умело играя на уровне планируемой помощи, механизмах взаимодействия, необходимости проведения и дальнейших совместных операций, она вырвала обещание совместного изучения трофеев и особенно участия в дальнейших "карательных акциях". Кстати, была умело обыграна карта малочисленности в домене клана Тремер.

Итог... Мы имеем хорошую боевую силу. Ну а Саббату остается удовольствоваться трофеями и общением дальнейшего сотрудничества относительно захвата тех, кто сделал им действительно серьезную гадость. Точнее, попытался сделать. Последнее, кстати, больше на руку нам, нежели им. Хотя тут все очень относительно - мне неизвестны приоритеты тех же Мирослава с Ольгой.

Ну а пока нам оставалось только ждать сигнала от Носферату. Сигнала, который позволит начать ту самую, сложную и многоплановую операцию. Разгром Школы? Да, дело важно и нужное, но отнюдь не главное. Там будет присутствовать Череп, как уважаемая в домене личность, символ мощи клана. Седрик не сможет внушить уважение тем же саббатовцам просто как гаар-гул, вне зависимости от остальных качеств, нас же и вовсе всерьез никто воспринимать не будет. Печально, но факт.

Зато истинное направление главного удара достанется как раз нам. Задача, кстати, не самая сложная - захватить одного или нескольких пленников-ликанов. Тех самых, из прайда Мусорщиков. Никто не собирался предавать забвению ту самую атаку, где исполнителей подготовил кто-то из этой братии. Да и к Школе они наверняка имели отношение. Впрочем, тут пока еще гипотезы, а подтверждать их будут как раз пленники. Неважно, живые... или мертвые. На то у нас некромантия и придумана. А к некромантии имеется и одна очаровательная личность по имени Мануэлла. Вот такой секретный козырь. Не в том смысле, что есть возможность попользоваться Магией Смерти - это Джованни много веков предоставляют за определенную плату. Иное дело, совсем иное. Совпадение интересов, повязанность общими целями, пусть и в разных интерпретациях.

Вот и получилось, что я сейчас одновременно и бездельничаю, и работаю. Оригинально, правда, так и что с того? К тому же работа приятная, интересная, а это уже большой плюс.

- Странный у вас клан, - задумчиво изрекает некромантка, возлежащая на кровати. Смуглое тело очень хорошо гармонирует с черным шелком простыней. - А вы все особенно странные.

- Ничто не ново в нашем мире... Ты это уже говорила.

- И еще раз повторю. Я знаю тебя всего ничего, тем более по меркам красного Рода, но ты ухитрился перевернуть мои представления о клане Тремер вверх дном. Сделал это в такой своеобразной манере, что мне и сказать особо нечего. Замкнутые и мрачные даже внутри своего клана Тремеры? Да, вы не большие любители разных карнавалов и пышных приемов, подобно Тореадорам, но порой и там встречаются Сородичи из твоего клана. Скорее мой клан можно считать замкнутым и оторванным от жизни.

Чуждые Камарилле, почти что изгои внутри этой организации? Чужаки не стали бы находиться в столь тесных отношениях с Носферату. Хотя... с другими кланами все сложнее. Но и тогда можно говорить не про изоляцию, а про расхождение мнений кланов. Конфликты с Бруджа, Гангрел и Вентру - это вовсе не проблемы со всей Камариллой. Малкавиане на вас не ополчились, они нейтральны. Как же много тут нового, малопонятного...

- Вся жизнь полна неизведанного, - улыбнулся я, услышав такое несколько наивное высказывание, совсем не подходящее некромантке. - Но заметь, мы не держим в особой тайне наш мир, наши желания и образ жизни. Просто многие не хотят его видеть. А глядя на одних, другие перенимают их видение, не стараясь разобраться. Что поделать, наследие человеческой сути, от него мы вряд ли полностью освободимся. Но я не думаю, что увиденное тут тебе столь сильно не пришлось по душе.

- Издеваться изволишь... Мне тут даже нравится. Интересно, воспримут ли мои слова серьезно так, у нас?

Мануэлла затронула тему, которая, как бы это помягче сказать, неоднозначна. Но коли уж само собой вышло, то придется ответить. Нет, я мог бы обойти ее, замять, вот только смысла в том маловато. Черепу, да и всему клану. нужны были знания. Знания о некромантах. А они подбираются по отдельным фрагментам, шаг за шагом. Выпытывать у Мануэллы? Пардон муа, это противоречило бы моим принципам. Зато если девушка сама поднимает столь скользкие, неоднозначные темы... грешно будет пропустить шанс.

- Воспримут, прелесть моя... Да так, что мало тебе не покажется, - уловив недоумение в глазах некромантки, я поспешил прояснить ситуацию. - Видишь ли, из нас давно и успешно вылепили образ некоего внутреннего врага. Ну не врага, это я погорячился, но некое ненадежное звено внутри Камариллы. Тут и совсем недавнее время зарождения клана, и факт, что мы возникли не милостью Основателя и Патриархов, а сами, собственной волей. Да и факт уничтожения нашими основателями самого Патриарха Салюбри.

- Салюбри же все... не любят.

- Да, есть такое. Но одно дело не любить и даже воевать с ними, и совсем иное - уничтожение самой их основы - Патриарха. Мы подтвердили часть мифов, и разрушили иную часть, да еще потоптались по незыблемым вроде бы традициям коваными сапогами. Раскладывать по полочкам не буду, сама поразмыслишь на досуге.

- Это я тебе обещаю, - серьезно, без тени иронии, ответила Мануэлла. - Но ведь мой клан не в Камарилле, у нас с этой структурой... свои отношения.

- Сей факт мало что значит. Ваш клан также создан Патриархом, есть свои незыблемые традиции, впитанные за тысячелетия существования. Да и ваши лидеры, уж не знаю точно иерархию Мастеров смерти, они также скованы общими для многих кланов цепями. А что до знания... Поверь, прекрасное создание, твое начальство наверняка знает истинное положение дел в нашем клане. Вот только говорить все и сразу юной поросли... считает преждевременным.

Джованни нахмурилась, но обрывать разговор или же негодовать как-то не пыталась. Хорошо... Значит, не зря все это всплыло на поверхность, девушка помаленьку вырастает из изначальных иллюзий.

- Наверное, ты удивлена моими словами, словами такого же по сути неофита, даже младше по сроку перехода в вампирическое состояние. Что ж, вполне естественно. Но есть тут один маленький нюанс, который если и не ставит ситуацию с ног на голову, то уж точно делает более сложной. Мы, Сородичи, всего лишь люди, но сумевшие подняться на следующую ступень.

- И что ты этим хочешь сказать? Да, мы взяли с собой многие черты человека, но тут все естественно.

- Факт. Просто я и в человеческой своей жизни насмотрелся... всякого. Мир Красного Рода, мой мир, он просто более сложен, интеллектуален, изощрен... Вот только суть практически та же. Интриги, борьба за власть, кровь и смерть. А мой Наставник, он понял и принял вроде бы простую вещь - сложившуюся личность не нужно переделывать с нуля, как полного и законченного неофита. Надо лишь надстроить на существующий базис новые понятия и философию. Но об этом ты уже слышала. Вот тебе и тема для размышления... Сравни подходы, стили воспитания неофитов, их преимущества и недостатки. А потом, только потом задай себе вопрос... Или вопросы, ведь их наверняка будет много.

Посмотреть со стороны, так может показаться неверным, что я как бы рассказываю некромантке о клане, его философии, а также о новых веяниях. Ан нет, тут совсем иная ситуация. Я изучаю ее - представительницу клана Джованни, ее мышление, привычки, образ жизни. Конечно, я могу и ошибаться, но за последнее время очень немногим удавалось настолько близко подобраться к столь подозрительным и обособленным Сородичам.

Симпатия к этой оригинальной девушке? Без сомнения. Но одно другому не мешает, тем более если мы сбираемся помочь ей в определенных делах. А попутно уж и изучить, понять, прочувствовать. И оценить... задел на будущее. Последнее, кстати, исключительно моя мысль, которой я не счел возможным поделиться с Наставником. Череп стремится изучить Джованни, я же хочу большего. Нет, ни о каком союзе и речи не идет - клан слишком особый, да и польза... сомнительна. Коварство и беспринципность некромантов вошли в легенды. Сколько там правды а сколько вымысла - пусть спецы-аналитики гадают. Мне недосуг. Целый клан, ну его в далекие азиатские просторы. Зато отдельная представительница - совсем другое дело. Не стоит ломиться в крепостные ворота, когда в арсенале лишь небольшая лопатка. Это ж не таран, двери не выбьешь, разве что поцарапаешь. Народу на смех и себе в позорище.

Неспешный ход мыслей, да и вообще довольно идиллический отдых нарушил стук в дверь и голос Висельник, крайне возбужденный:

- Стилет! Хватит отдыхать, да и своей даме сердца то же самое посоветуй. Носферату дали сигнал - все теперь ясно с этой паршивой Школой. Через десять минут, где и обычно.

- Все ясно. Будем.

Вроде бы простой ответ, но у девушки он вызвал очевидное недовольство, пусть и в легкой форме. Да, десять минут на одеться, собраться, накраситься - уже тяжкое испытание. А для девушки-Джованни и тем более. Пришлось тщательнейшим образов следить за собой, чтобы и тени улыбки на лице не отразилось.

***

- Вот и последний из нашей маленькой, но дружной компании, - поприветствовал Череп задержавшегося Висельника. - Теперь можно и поговорить, если, конечно, никто из присутствующий не против.

- Экселенц, ну что ты так сразу... Сам же Висельнику поручение давал. Вот он и выяснял, как так с нашими блохастенькими Мусорщиками дела обстоят. И выяснил неплохо, заметь это.

- Хорошо, допустим. Но про ликанов после, сейчас о только что узнанном и тоже весьма важном. Носферату обнаружили школу. Со мной связался Рагнар и все расписал в мельчайших подробностях. Есть место, которое, кстати, оказалось довольно оригинальным. Если помните, то на Болоте есть ночлежка Сени Кривого, совмещенная с низкопробнейшим борделем.

- Редкая помойка даже для того района, - скривился Клим. - В ночлежке даже тараканы кажутся симпатичнее постояльцев, а девочки в борделе... при одном взгляде на них временная импотенция гарантирована. Некоторые говорят, что нет некрасивых женщин, бывает лишь мало водки. Так вот, СТОЛЬКО никто из разумного народа не выпьет.

Дружный хохот малость разрядил напряженную обстановку, только некромантка покривилась. Ее знойная кастильская натура не слишком поняла суть, да и шуточка наверняка грубоватой показалась.

- Спокойно, Мануэлла... Тебе может показаться грубоватым, но не видя источника черного юмора моих друзей, не стоит преждевременно давать оценки, - переключив внимание на Черепа, я задал вопрос. - Наставник, а как они ухитрились оставаться незамеченными и при этом не быть стесненными?

- Подвалы. Большие, многоуровневые, оснащенные всем необходимым.

- Но каким образом? Если исключить Тварей и аморфов Цимитсу, остальные кланы не владеют подходящим инструментарием. Только купленные у нас или у Саббата экземпляры, а их присутствие мы вполне можем отследить.

- Хороший вопрос, Висельник. Но ответ очень прост. Кто у нас владеет силой стихий? Правильно, ликаны. А подземные уровни и земля - они очень хорошо сочетаются. Вот и еще одно доказательство для нас - связь Школы с ликанами приобретает все более и более явственный облик.

Хищное выражение на лице Черепа говорило о многом. Он хотел не только разгромить Школу, не только сесть на хвост Лунному Кругу, но еще и получить доказательную базу нерасторопности других кланов Камариллы. Не для себя, ему это было почти безразлично... Зато нашим Иерархам подобные сведения вполне годились для вечной, непрекращающейся войны интриг и компроматов. Не явное противостояние (пока), а почти бесконечный замороженный конфликт с кланами, цепляющимися за древность и косность.

- Да бес с ними, с этими теориями, экселенц, - прогудел гаар-гул. - У нас и без теорий хлопот полон рот. Школу с землей сравнять требуется, а одновременно и Мусорщиков наловить. Не, я понимаю, что Школа - это больше проблема Саббата, им все шишки получать, а вы только скоординируете действия. Давай лучше погром среди Мусорщиков обсудим, оно полезнее будет.

- Давай обсудим. Мы с тобой, Седрик, очень хорошо представляем особенности представителей этого прайда, кое-что, пусть не воочию, а по твоим рассказам и книгам, знают наши юные бойцы. А что насчет присутствующей здесь дамы? Мануэлла, вы хорошо представляете себе особенности данного прайда Лунного Круга?

- Признаться, не слишком. Только общие черты.

Честный ответ некромантки был воспринят как должное. Никто не ожидал, что она очень уж хорошо осведомлена о столь своеобразных созданиях как Мусорщики. Ликаны то они ликаны, но специфика ой какая присутствует. К тому же Джованни редко сталкивались с этими полупризнанными созданиями, к которым остальные прайды относились с варьируемой степенью пренебрежения и брезгливости. Кстати. вполне заслуженно.

Конечно, кое-какие книги по данной тематике она читала, в том числе и из нашей библиотеки, но там было отнюдь не все. А рассказ тех, кто знал про этих существ чуть менее, чем все... отказываться мог только идиот, она же к сей малопочтенной популяции не относилась.

- Считаю, что лично вам этого вполне хватит, потому как, в отличие от прочих участников рейда, будете находиться здесь, в безопасности. И не только по причине той самой безопасности. - Череп одним жестом остановил возникшие было возражения. - Потрошить трупы прямо на месте боя будет не слишком эффективно. Я знаю, что для качественного обряда подъятия трупа как источника информации нужен покой, относительно немалое время, да к тому же и инструментарий. А я хочу, чтобы все было сделано на высоком уровне. Как-никак это ликаны - существа мистические - а не простые люди, пусть и обученные кое-чему как те же самые церковники.

Некромантка кивнула, соглашаясь с Черепом.

- Хорошо. Я все подготовлю. Инструментарий с собой, проблем не возникнет. но нужна отдельная комната, пустая. Стены желательно из камня. Камень, в отличие от дерева, не был частью живого, с ним легче.

- Предоставим. Теперь дальше... Сами Мусорщики не представляют из себя особой угрозы - ни как бойцы, ни как мистики. Если сравнивать с кланами Красного Рода, то ближе всего окажутся Тори.

- Слышали бы они вас, Наставник, - голос Клима сейчас походил на сдавленное хрюканье от подавляемого смеха. - Такие изысканно-манерные, утонченные... И вдруг их сравнивают с вечно грязными, заросшими, неряшливыми ликанами.

- Я и сравнивал. Давно правда, лет шестьдесят назад. Шуму было... Но, заметь, ни одного оскорбления. А я бы с удовольствием воспользовался поводом, чтобы проверить умение Тори владеть клинком. Увы... Но ближе к делу. Самая большая опасность, когда имеешь дело с Мусорщиками - получить неожиданный удар в спину. Иллюзии и маскировка как раз их излюбленные области. И единственные, в которых они действительно соображают. Жаль, что мне не довелось за прошедшее время поднатаскать вас именно на такую дичь.

- Не стоит жалеть о нереальном, экселенц. Пусть ты будешь контролировать разгром Школы, но я уж точно никуда не денусь. А опыт у меня очень большой, любой позавидовать может.

Судя по заинтересованному виду, наставнику идея Седрика пришлась если и не по душе, то и отторжения не вызвала.

- Хочешь поддержать молодняк? Возражения отсутствуют, это может быть полезно.

- Это и будет полезно.

- Что я хочу сказать о самой операции. Нам не нужно похитить одного или нескольких ликанов, живых там или мертвых. Сразу возникнут вопросы, которые могут привести к ответам раньше, чем хотелось бы. Поэтому мы прикроем исчезновение парочки ликанов десятком трупов. Будет больше, так невелика проблема, это добро плодится быстрее крыс на помойке, - Череп немного задумался. Потянувшись к стоящей на столе бутылке, плеснул в бокал коньяку, тем самым выдавая некоторую нервозность. Пил он не то чтобы редко, но вот во время инструктажа где-то один раз из трех. Как раз в случаях повышенной сложности. - Лучше будет, если удар нанесем по нескольким местам, создавая вид того же тренировочного рейда саббатовцев. Они порой чистят городскую часть домена от ликанов, хотя и гораздо реже, чем в Европейских регионах.

- Это значит, что специфическая магия... нежелательна.

- Зришь в корень, - одобрил мое предположение Череп. - Обычные ментальные атаки, которыми владеют все кланы, стрелковое и холодное оружие, взрывчатка. Тогда получится создать приемлемую иллюзию работы молодняка из Стай, который выпустили поразвлечься и заодно потренироваться на ликанах.

- Под это дело нам и исчезновение трупов списать удастся. Саббатовцы те еще эстеты, - проворчал Клим. - Любят делать из ликанов чучела или просто скелеты в своих укрывищах ставить.

- Методы ясны, задача тоже. Что еще?

- Места скопления Мусорщиков, экселенц. Шляться по всем трущобам и грязным кабакам города не доставит удовольствия, да и времени займет слишком много. Так что лучше послушаем Висельника, он наверняка принес интересные сведения.

Висельник посмотрел на Черепа, дождался разрешения и лишь после этого начал говорить.

- Мест, где суетятся ликаны из этого прайда действительно много. Но вот интересных для нас гораздо меньше. Малоинтересны те, где бывают лишь два или три мусорщика, тем более из очень уж простых. Их ценность как источника информации близка к нулю.

- Предлагаешь замахнуться на серьезных? - ухмыльнулся Седрик. - Я понимаю, что слово "серьезные" относительно Мусорщиков звучит странновато, но все же... Драться они будут лишь если загонят в угол, но вот смыться под покровом маскирующей магии способны легко.

- Все серьезные собираются в как бы ресторане "Медный соболь", но я еще не сошел с ума, чтобы лезть туда в скромной компании. Хоть и Мусорщики, но все же это их главное место сбора в домене. Лучше сыграем на том, что представители этого прайда трусоваты и никогда не встречаются с заказчиками там. Для этого есть несколько других мест. Например, меблированные комнаты Ставрогина или бордель Максимовой. Сами понимаете, заведения на окраине города, весьма низкого сорта, но для Мусорщиков любой отброс пойдет. Им там уютно, знаете ли.

Оба заведения не то чтобы ими контролируются, но находятся под присмотром. А значит мы тоже можем нанести туда визит. Шум, паника, показательный разгром - как можно ближе к действиям развлекающейся Стаи. Ну а при благоприятном стечении обстоятельств еще и по окрестным распивочным пройтись можно. По тем, где эти ликаны тоже встречаются. Создадим, так сказать, эффект массовости.

Череп выслушал мнение моего друга, после чего на пару минут впал в глубоко задумчивое состояние, перебирая свои любимые четки. Остальным-то все нравилось, сразу видно. У Клима все его эмоции на лице, гаар-гул радостно скалится, потирая каменные лапы в предвкушении хорошей драки... Мануэлла в ЭТИ детали и вовсе внимать не стремится, у нее своя, особая задача.

- Хорошо. Так и сделаем, - вышел из состояния глубоких раздумий Наставник. - Штурм Школы состоится сегодня, в десять вечера. Где-то за полчаса до этого времени начнете вы...

- Но почему не одновременно?

- Головой подумай, а потом уже говори, - осадил Череп не в меру инициативного Висельника. - Мусорщики впрямую со Школой не связаны, но много интересного знают. А вот если мы сначала Школу раздраконим, а потом уже ликанов... Есть вероятность, что сигнал тревоги дойдет до всех оборотней домена. Городских, я имею в виду. Одновременно же работать тоже не очень удобно. Объект ведь у вас не один, а несколько. Временная фора в полчаса - этого достаточно для зачистки одного из пунктов, возможно, подхода ко второму. Ясно?

Висельнику было понятно. Лопухнулся, однако... Ну да ладно, это со всеми бывает, а тут еще и горячка, вызванная тем, что он сам достал важные сведения и желал действовать. Излишние же эмоции, они могут и сбить сосредоточенность, подпортить логическое мышление на некоторое время.

Итак, план составлен, осталось его реализовать. Сложно? Да. Будет еще сложнее? Тоже верно. Но если не мы, то кто?

Глава 21.

Какое направление более важно? Этот вопрос однозначно засел в голове не у меня одного, вот только конкретного ответа на него покамест не существовало. Есть Школа, которую надо нагло, показательно разгромить, не считаясь с возможными жертвами. Тем более жертвы один ангел будут не среди нашего клана. Пусть кровью платит оскорбленный в лучших чувствах Саббат, им не впервой гнать Стаи в самоубийственные атаки. А тут и особыми угрозами не пахнет - обычная боевая операция, каких пруд пруди в любом домене. К тому же не просто так стараются, а стремясь наложить лапу на трофеи школы.

Что там можно найти? Право слово, не имею ни малейшего представления. Разве что документы, отчеты, списки агентуры и связи с покровителями. Вот ЭТО действительно будет большой ценностью как для нас, так и для саббатовцев. Мирослав хоть и импульсивен, но отнюдь не дурак, ну а его пассия та еще интриганка и стерва. Ох, сдается мне, Череп решил из имеющегося материала сварганить еще одну интригу с неизвестными мне целями. У него это давнее увлечение.

Ладно... Там будет происходить явная часть операции, а на нас возложена тайная. В Школе ведь кто? Анархи, самые обычные, пусть и малость выдрессированные. Тупое мясо, ничего особенного не знающее и знать не могущее. Вот тот же Реульский Сема, который покамест так и сидит в отдельной камере в подземелье нашего особняка... Что он знает-то? Да ничего особенного. Вряд ли большая часть обитающих в Школе знает больше. Конечно есть шанс наложить лапы загребущие на кураторов сего заведения, но тут вилами по воде. Нам ведь интересны не Сородичи-ренегаты, скорее всего из клана Гангрел, нам требуются именно руководители. Ага, то есть ликаны. Скажете, что это еще не факт? Ошибетесь, судари мои, уж больно много ниточек к ним ведет.

И опять черные экипажи, и опять копыта Тварей в лошадином обличье пожирают расстояние, высекая искры из булыжной мостовой. Два экипажа, по два бойца в каждом. Четверо нас, всего четверо: Клим, Висельник, я, да гаар-гул Седрик. Последний, кстати, редкий участник любых атакующих операций. Не из-за неумения или осторожности, просто магия гаар-гулов, она дюже специфическая, да и ближе к оборонительной. Есть у них власть над камнем, спору нет, но на порядок лучше, если это уже изученный ими камень, расположенный в знакомой местности. Впрочем, все в нашем мире относительно. По сравнению с нашими весьма скромными мистическими знаниями, таланты Седрика в применении атакующих чар могут показаться идеальными.

Впрочем, опять-таки нюанс - на сей раз мы все надеемся, что применить си атакующие заклятье не доведется никому из нас. Легкий след магии клана Тремер и выигрыш времени, столь необходимый, окажется лишь не исполнившейся мечтой.

- Ну как настроение, Стилет? Нервничаешь?

- Не сказал бы. Обычное состояние перед боем. Я к нему уже много лет как привык и даже научился находить некоторое удовольствие. Иначе сложно было б.

Услышав такое мнение, гаар-гул довольно оскалился. Видно, что-то из своего богатого жизненного опыта вспомнил. Кстати, насчет опыта...

- Седрик, раз уж мы тут пока ничем не заняты еще несколько минут... Что еще нужного и важного про бои с Мусорщиками сказать в состоянии? Ты ведь у нас главный специалист по этой братии.

- Почти нечего сказать. Плохие бойцы, скверные мистики, трусливые твари. Потому и в город подались. что на природе их гоняли с места на место. Думаешь, здесь их сильно гоняют? Нет, юный друг мой, здесь им почти что хорошо. Вот только рейды Саббата их беспокоят, это да. В остальном же... Все задворки и окраины в их полном распоряжении. Мы, Сородичи, туда без необходимости не сунемся, разве что сеть информаторов держим. Единственный прайд ликанов, давно живущий в городе - Дети Камня - ценят комфорт и стиль. Нет конкурентов, пусть и на помойке... Аристократия выгребных ям!

- И как может нравиться такая жизнь...

- Они не столько волки, сколько шакалы. Падальщики, стервятники среди ликанов. Умеют лишь прятаться и отхватывать куски, которыми другие просто брезгуют. Но это неотъемлемая часть Круга, не забывай. Ты думаешь они по собственной инициативе наемничают по мелочи, подвизаются на подхвате у всех и каждого. Нет, тут идет сбор информации. По мелочи, по крупинке, дети грязи несут добычу к Старейшинам, раболепно виляя хвостом.

- Сложно было бы удивиться.

Гаар-гул потянулся, разминая каменноподобные суставы. Скрип, скрежет. Не совсем приятные звуки, но ставшие привычными за последнее время.

- Вот такая картина. Все знают про них, но все же используют. На самых черных и малоквалифицированных работах, иных они и не осилят. Плодятся они как крысы, так что регулируется численность только рейдами Саббата, да отдельными группами Сородичей. Да и сами они... друг друга сожрать готовы, никакой прайдовой солидарности и в помине нет.

И вот что, Стилет. Запомни одну очень важную вещь - у Мусорщиков отсутствует понятие гордости и чести. Полностью. Они могут вылизывать тебе сапоги, пресмыкаться, уверяя в вечной преданности, но все это лишь слова. Точно так же дети помойки будут раболепствовать перед ликаном из других прайдов Лунного Круга и точно так же вопьются в подранка или просто ослабевшего. Большая часть из них продаст все, что знает о Круге, но никто не купит эту информацию.

- Поскольку толком и не знают ничего.

- Так и есть, - согласился гаар-гул. - Именно потому нам вряд ли пригодятся совсем уж рядовые Мусорщики. Не знают они ни черта и все тут. Нужны те, кто получает инструкции от хозяев из круга, связующие звенья между Кругом и копошащейся блохастой сворой. Эти несколько иные по характеру. Продать всех и вся хотят, но боятся. Да и магия... тоже играет свою роль. Прайд Жрецов очень хорошо наловчился ставить Печати Скорби. Это, знаешь ли, хорошая гарантия. Проболтаешься кому-то из чужаков - Сородичам или людям - получи бесконечные муки еще до того, как успеешь договорить хотя бы несколько слов. Не спрашивай, как это обходится и что лежит в основе чар. С Кругом у нас никогда не было хороших отношений, а уж во время моей жизни и вовсе... НЕ угадаешь, на кого эту Печать навесили от щедрот своих. Но! На мертвых она не действует, вот "незадача".

Хорошо время летит за разговором, вот и бордель мадам Максимовой недалече будет. В меблирашки Ставрогина решили опосля наведаться. Почему? Да ангел его ведает, потому как места равноинтересные для нас. Или просто глубинный рефлекс сработал, что в борделе малость поинтереснее будет, нежели в обычных меблированных комнатах, которые сдаются внаем всем и каждому, у кого на кармане хоть малость монет завалялось.

Приехали... Первым делом простенький поисковый импульс, а то мало ли какие сюрпризы вокруг бывают. Ан нет, все в порядке, чего и дальше нам желаю. Непривычно даже... Чувствую себя немного не в своей тарелке по очень простой причине - больше всего на свете не выношу ограничивать свои боевые возможности. А ведь без этого сейчас точно никак. Из магии удастся воспользоваться лишь ментальными атаками стандартного пошиба да телекинезом, общим по принципу действия для всех кланов, ну и насчет оружия свои заморочки из бочки.

Оружие... однотипное, специально для подобных ситуаций. Клинки, конечно, по вкусу, но из простых, не отмеченных вплетенными в сталь чарами. Так что, как ни печально, родную катану пришлось оставить в особняке, взяв другую, магией не отмеченную. Зато с огнестрельным все было более чем, Клим аж светился от счастья. Вот, кстати, и он. Мрачно-радостная физиономия, ну а под плащом укрывается старый добрый Винчестер, того самого, 73-го года создания. Эстет, нечего сказать. Я уж как-нибудь двумя револьверами Гассера обойдусь. Они надежные, более удобны при работе в помещениях, нежели длинноствол Клима, да и вообще. Такого же мнения придерживались и остальные. К тому же привычка знаете ли... Как привыкли эти австрийские игрушки использовать, так и сейчас с ними не разлей вода. И гаар-гула к тому же самому склонили, он у нас личность в этом плане доверчивая, ибо не слишком привык к такому оружию. Ну не считать же за привычку фитильный мушкет далекого лохматого года создания? Вот и я о том же.

- Клим, Висельник! К черному ходу, а заодно следите, чтобы из окон ликаны не посыпались.

- А если эта, клиентура обычная из окон и дверей рванет?

- Клим, ну что ты как дитятко неразумное... Простейшие гипноимпульсы еще никто не отменял, так что крепкий сон гарантирован. Если же кто особо приглянется или НЕ приглянется - можешь в качестве будущего блюда зарезервировать. Еще вопросы есть? Вопросов нет.

- Атака точно в срок?

- Именно. Сейчас аккуратно ждете. готовитесь. Ну а мы с Седриком с главного хода, в основной связке поработаем.

Бросаю взгляд на часы. Та-ак, еще семь минут до назначенного времени и не скажу, что я сильно рад этому событию. Ждать - дело привычное, но ждать в опасении неожиданного поворота событий как-то грустновато. Кто их знает этих Мусорщиков, вдруг да ухитрятся почуять наше присутствие и сделать определенные выводы.

- Стилет, да ты не нервничай так, - почуял мое состояние гаар-гул. - Мусорщики это тебе не Мораны. Те да, на безопасности не одну собаку до костей обглодали, к любой странности прицепятся и мигом проверку начтун. Вот поверь, через пару десятков лет вы все опыта наберетесь, все повадки прайдов знать будете, а то и предсказывать. А то ж мне забавно, - махнул он рукой в сторону удаляющихся в направлении черного хода борделя Клима с Висельником. - Стерегутся, словно логово тех же Моранов или Потрошителей штурмовать будем.

- Осторожность лишней не бывает.

- Неправда твоя, еще как бывает. Переосторожничаешь, а вот уже и время потеряно или энергии на защитно-маскировочные чары слишком много потрачено, на атаку не останется. Везде разумные пропорции искать надо...

Тут Седрик осекся, внимательно посмотрел на меня, оценил выражение глаз и ухмыльнулся, на сей раз без ехидства, добродушно.

- Поймал старого гаар-гула, на простачка сыграл. Вот ведь ищейка полицейская.

- И вовсе даже не ищейка, это несколько не моя стезя. Я ликвидатор. аналитик, но насчет выискивания это тебе больше к Висельнику, он у нас по данной части. Хотя... Время.

Время чего? Начала операции. Ровно девять часов и тридцать минут - естественно, вечера - полчаса до момента, когда ревущая от безумия и ненависти Стая Саббата рванет в авангарде на штурм Школы. Ну а мы тут... малость покуролесим.

Бордель. Одно только название, а так просто развалюха обыкновенная. Вроде как два этажа у этого деревянного строения, но на втором этаже ангел знает что творится. И снаружи видно - гнилье, ветхость полная, о любом ремонте тут даже и мечтать не собираются. Дескать, шлюхи работают, деньги приносят, а на остальное им чихать с высокой колокольни. Разве что у так называемого парадного входа хоть какая-то иллюзия порядка присутствует. Аж целый привратник стоит, фингалом под левым глазом отсвечивает, качаясь, аки камыш на ветру. И сдается мне, что неустойчивость корнями упирается в зеленого змия.

Охрана? Наверняка что-то наподобие имеется, Мусорщики же не полные идиоты. Должен на входе один из них сидеть, без этого никак. Даже простой Мусорщик способен без особых проблем, не переходя в звериную ипостась, раскидать с десяток местных буянов.

Подходим ближе, еще ближе... эх, больно уж любопытствующие взгляды мы к себе притягиваем. Мой промах, чего уж тут скрывать! Приличная одежда, перстни на пальцах, клинки под плащами, которые мы как-то и не стремились маскировать - все это в местном квартале бросается в глаза своей чужеродностью. Здесь в ходу или лохмотья, или же разномастная, явно снятая с чужого плеча одежка, ну и уж точно длинные клинки не используют. Максимум мясницкий тесак. И порода, аристократичность... Переход в вампирическое состояние еще больше подчеркивает наше отличие от окружающего плебса и вот с этим уже очень сложно что-либо сделать. Можно, но сложно.

Да, мы тут чужаки, а к чужакам отношение может быть двойственным: страх или готовность разорвать на куски. Но последнее лишь в случае уверенности в безопасности, что их будет больше и чужаки не огрызнутся сталью и горячим свинцом. Нас же было видно - смерть идет рядом, только и ожидая очередной поживы. Чутье у местных на эти нюансы звериное... почти.

- Не...

Загадка, что именно хотел высказать этим этот, с позволения сказать, страж дверей, но оратор из него был заведомо никудышный. Так думал я, аналогичное мнение оказалось и у гаар-гула, который легко, но душевно отвесил бедолаге оплеуху. Если окажется везучим, то очухается через часок другой. Нет? ну, тогда позже или вообще не будет больше небо коптить. Гаар-гулы существа вроде африканского носорога - с их массой и вспыльчивым характером чаще всего оставляют на своем пути массу трупов, не особенно разбирая степень необходимости столь широкого их производства. Боевая операция - эти два слова переводят Седрика в состояние тяжелого и надежного механизма, сеющего смерть и страх.

Чую где-то рядом ауру существа, отличную от простой человеческой. Мистическое начало присутствует, но развито слабо, как бы пунктиром. И тает, исчезает... Что за напасть?

Бросок вперед, вслед за Седриком, уже врывающимся внутрь борделя. Обычное местечко, пестрый ковер весьма потоптанного вида, оклеенные какой-то разноцветной мишурой стены, пара продавленных диванчиков... Девица крайне потасканного вида. Не то, все пустое. Вот! Трое молодцев, отнюдь не добрых, единственное предназначения которых состоит в вышибании из заведения наглых, неплатежеспособных и особо буянистых гостей. Инвентаризация оружия, ну так. на всякий случай. Имеет дубинку, наверняка залитую свинцом, ножище вида "смерть кустарнику" и цепь с грузом на конце. Цепь, такое впечатление, снята с могучей шеи какого-то безвременно отбросившего ноги бобика.

Лица у всей троицы крайне неодухотворенные, но очень упертые, словно готовы встать на защиту родного борделя до последней капли крови. Ну, это мы всегда и сколько угодно! Метательный нож со свистом рассекает воздух, вонзаясь прямо в сердце любителю с ножичком побаловаться. И...

Говорил ли я, что при необходимости могучая тушка Седрика может перемещаться быстро, плавно и практически неслышно? Если и нет, то скажу сейчас. Он это умеет, хотя и не любит. Больно уж ему сие утомительно выходит. Зато если надо, то такие чудеса показывает, я аж диву даюсь.

И не только ему, но и выбранной цели. Треск, сдавленный вопль и в руках у этой полукаменной глыбы оказывается с корнем выдранная голова той самой потасканной шлюхи. Сразу же исчезает ощущение близости того самого ощущения близости мистического оттенка чьей-то ауры, есть лишь ветерок смерти. Он есть всегда, где проходят дороги Красного Рода или Лунного руга. Все мы оставляем за собой мертвецов, в том числе и тех, отмеченных мистическими знаниями. Смерть простого человека менее ощущаешь, она почти не сопровождается выбросом энергии.

Гаар-гул закидывает первый трофей в заплечный мешок, а я тем временем стараюсь побыстрее добить двух оставшихся бордельных охранников. То, что надо именно добить - очевидно. Легкое, но достаточное для них ментальное воздействие, а ломать его... не в стиле Стай Саббата. они просто убьют, быстро и кроваво. Шорох извлекаемого из ножен клинка, отточенная катана хочет крови, много крови.

Чувствую оружие, оно не обманет. Не сумеешь, тогда на всю жизнь останешься подмастерьем, не способным уловить песню стали и крови, которую поет каждый клинок в руке воина. Услышал? Так не теряй ее никогда, песня сама поведет тебя сквозь лабиринт мозаики боя, показывая возможные варианты, давая множество выбора. Неважно, мастер стоит перед тобой или же бездарь с дубиной, песне боя все равно. Ее дело всего лишь дать слышащему веер схватки, выковать незримое лезвие, по которому так хорошо бежать над бездонной пропастью. Любой бой должен быть искусством, пусть его оценят. Хотя бы тот, кто падет жертвой жаждущего крови и смерти клинка и его хозяина.

Что рубит катана? Все и всех. Как? С изяществом. Вот и сейчас, разрубив наискось человека с цепью, клинок изменил направление и впился в живот оставшегося. Замер там на долю секунды, после чего рванулся вправо-вверх. Кровь на клинке, трупы, падающие на пол, четкое понимание необходимости двигаться дальше. Это не бой, просто казнь марионеток. Даже не казнь, выведение из строя корявеньких инструментов. Хвалиться нечем, на врага тут никто не тянет.

- Где?

- На втором вряд ли кто есть. Все на первом. Работаем парно, - скороговоркой выпаливает Седрик. - Сильноват контроль. Странно...

- Совместный?

- Одиночный. Но для Мусорщиков странно.

Разговор на бегу. Хорошо, что Сородичам дышать практически и не требуется, достаточно порами кожи брать самую малость кислорода из воздуха. Иначе... сбивать дыхание невелика радость.

Сильный контроль значит был на этой троицей. И уж точно не от той шлюхи, оказавшейся ликаном из прайда Мусорщиков. Гаар-гул настолько быстро ее вычислил, сорвал башку голыми руками и упрятал трофей в мешок, что я аж диву даюсь. Хотя зря. Многовековой опыт, он ведь не просто так. Там, где подобные мне неофиты подозревают неладное, он четко знает и быстро действует. Не грех у такого поучиться. И, что самое главное, никогда соклановцам не откажет, нужно только уметь подобрать рассыпанные по столу жизни знания.

Седрик неся по коридору подобно ожившей каменной статуе, отшвыривая случайно попадающихся людей, как кегли. Мне же оставалось прикрывать спину, да усыплять детей рода человеческого, попадающихся на дороге. Они только помеха, способная поднять шум, а от помех избавляются, так или иначе. Но кровавая баня тут никому не нужна, этим никто из Сородичей мараться не станет. Мы ж не ликаны. Остальные дела... нынче стезя самого гаар-гула. Он более четко ощущает присутствие Мусорщиков.

Приоткрывшаяся дверь, чей-то пристальный взгляд... Мягкий ментальный импульс, предназначенный только для усыпления. Кто бы ты ни был, спи-усни, гадость моя, пусть тебе приснится хороший сон, только не мешай нормальным вампирам делом заниматься.

- Вправо!

И одновременно с этим возгласом жесты, показывающие совершено иной расклад. Напротив, поворачивать влево, аккурат через две двери.

Выплеск энергии и под ударом телекинеза источенная жуками-короедами деревянная дверь слетает с проржавевших петель. Та-ак... Два ликана в промежуточной форме, едва успевшие малость отвлечься от увлекательнейшего для них дела - затрахивания до полусмерти грудастенькой толстушки. Та, болезная, мало того что под зеленым змием, так еще и одурманенная ментальным воздействием. Кровавые разводы на теле, следы зубов, пока еще не калечащие. Почему "пока" Так известно, что дальше будет. Извините, было бы... Сожрали б девку, как пить дать сожрали бы.

Один из ликанов кидается на Седрика, явно будучи не в себе. ему бы в окно, удирать подобру-поздорову. так нет же, полез за каким-то ангелом, непонятно на что рассчитывая. но причина понятна - от крови некоторые оборотни просто дуреют. Бросаются на любого, отвлекающего от начинающейся трапезы, а тут еще трапеза плинировалась совмещенная с интимными утехами.

Гаар-гул блокирует хлещущий удар когтистой лапой. Жестко, так, что у ликана в суставе резкой болью отдает. Вон, даже лицо сморщилось от такого неприятного ощущения... И встречный удар поддых. Раскрывшийся от безмолвного крика рот, попытка вдохнуть, совершенно инстинктивная, ибо оборотень без особых проблем может не дышать минут восемь. Седрику же достаточно и секунды. Смещение, захват, и позвоночник ликана перегибается через колено. Давление, еще... сухой хруст свидетельствует - крепость хребта у ликанов хоть и высока, но вполне реально ее забороть, особенно таким мощным тварям как гаар-гулы.

А вот второй оказался более интересен как враг. В прыжке ухитрился разделиться на две копии. И как выбирать прикажете? Удар ногой в сторону одного и протяг катаной другого. Спасибо хоть не сразу три копии, а то пришлось бы выкручиваться более сложными способами.

Отточенное стальное жало проваливается в пустоту, в ничто. Значит, пустышка, не угадал... Зато пинок подкованным с носка сапогом приходится ликану как раз по ребрам. Возмущенный вой, шипение от боли, и грязно матерящееся тело отлетает в сторону. Предварительно успев располосовать когтями плащ и даже малость оцарапать предплечье. Ничего, когти не ядовитые, разве что сроду не чищенные, ну да мелочь. Добить! Отвожу слабую, наивную для Тремера ментальную атаку, после чего клинок аккуратно отделяет голову от остального тела. Упс, уже неаккуратно. Хотел малость пошиковать, сделав разрез поровнее, ан нет. В результате имеем просто наискось снесенную половину черепа.

- Не изощряйся, Стилет. Полуголовые ликаны тоже дохнут.

- Зато допросить их уже никак.

- Ну и херувимам его в задницу, - отмахнулся Седрик. - Сейчас выпотрошим недобитка...

Раздавшаяся где-то со стороны черного хода пальба мигом изменила намерения Седрика. Оно и понятно, раз пошел шум, то не до изысков, работать надо исключительно на скорость.

С самого начала расчет был на что. что уж в борделе такого низкого пошиба не в диковинку шум, гам, треск выбиваемых дверей вопли и крики. Да к тому же, почуяв угрозу, Мусорщики привыкли не разбегаться поодиночке, а собираться в стаю и лишь потом идти на прорыв, если получится опять же. Скажете, что не сочетается с их повадками? В какой-то мере да, но тут им поневоле приходится собирать рудиментарные остатки храбрости. Саббатовцы их давно обучили, что во время налета Стаи на здание убегать поодиночке - самый верный путь в могилы. Шансов ноль. Полубезумные головорезы Саббата давно наловчились перекрывать все ходы-выходы. В нашем домене особенно. Мирослав вообще большой ценитель тактики боя малых групп, то и дело выдает новые рекомендации и руководства для действия в тех или иных условиях. Любит порой и сам на практике проверить какое-то из них. Выработал условный рефлекс у городских ликанов, вот мы им и воспользуемся.

Шелест за дверью... Словно крыса пробежала, таящаяся от десятка разномастных кошаков... Это мне не слишком нравится. А если мы в ту сторону шквальный огонь из револьверов? Бесшумный вариант действий уже приказал долго жить, так что все нормально.

- Все сюда!

Крик гаар-гула вонзился в мои уши, как клещи палача в открытую рану. Нет, ну надо же так ОРАТЬ! Громко, противно, назойливо. Короткий вопль, но услышать его можно, как я думаю, ой как далеко. И спутать сложно... Это не луженая глотка, это каменная она же. Теперь я начинаю понимать, почему как грохочут сходящие с гор лавины и камнепады. Наверняка у гаар-гудов учились.

Одновременно балагурить (пусть мысленно) и действовать - занятие полезное. Отвлекает от сознания риска вокруг и ветерок смертельной опасности также перестает быть таким уж леденящим. Ведь только успев выскочить в коридор, мы с Седриком оказались в крайне экстравагантной компании. Группа ликанов таки да пошла на прорыв. Семеро...Казалось бы, что тут так переживать и тем более орать громче духового оркестра? А вот гляди ж ты, стоило!

Седрик учуял серьезную проблему еще тогда, когда я только начал опустошать барабаны револьверов сквозь деревянную стену номера. Сам в прошлом ликан, он нутром учуял отличие одного из идущих на прорыв. Учуял и сразу же, несильным, но выверенным ментальным ударом сорвал ложную ауру. Открывшееся зрелище удручало... Моран! Каким ветром занесло сюда повелителя льда и вечной мерзлоты? Наверное, только он и знал, остальным же оставалось только догадываться.

Глава 22.

Бой с Моранами - штука сложная, неприятная и рискованная. Хотя бы потому, что в их долбаном прайде юнцов практически никуда не посылают, пока не натаскают до приемлемого уровня. Древний прайд, серьезно подходящий как к магическим поединкам, так и к ближнему бою. Вот только от огнестрельного оружия брезгливо отворачиваются. По их консервативно-ретроградскому мнению, оно есть деталь прогресса, а следовательно, подлежит забвению и игнорированию. Единственная, пожалуй, намеренно допускаемая ими слабость в бою. Жаль не критичная.

И ладно бы Моран был один. Так нет, у него имелась шакалья свита из шести Мусорщиков, чьи слабенькие боевые качества сейчас получили хороший стимулятор из страха и ужаса. Не перед нами, а со стороны оборотня, чье положение в Лунном Круге было неизмеримо выше. Крысы, загнанные в угол, очень опасны... Нам предстояло убедиться в этом на своей шкуре.

Впрочем, кое-какое психологическое преимущество оставалось за нами. Неожиданность нападения, несколько уже навороченных ликанских трупов, ну и как самое свежее и наглядное пособие - простреленный серебряными пулями Мусорщик, бьющийся в агонии под ногами остальных. Да и из оставшейся шестерки его соплеменников двое были задеты серебром, столь вредным для деликатного организма оборотней. У одного прострелена ляжка, другой и вовсе получил пулю в плечо, отчего чувствует себя наверняка погано. Пуля в кости, так е просто так не вытащишь, нужен или хирург, или же специальные заклятья, которые Мусорщики не дюже ведают. А Моран что-то помогать не стремится.

Воевать с катаной, тем более обычной, против оборотней - дело реальное, но не самое лучшее. Серебра в ней нет, магии тоже, так что лучше уж сменить от греха подалее. Длинный обоюдоострый кинжал и револьвер - само то для боя в замкнутом пространстве, да еще против откровенной толпы.

Вижу жест со стороны Седрика, показывающий, что Моран - его клиентура, ну а мне надлежит заняться Мусорщиками и заодно прикрывать могучую спину гаар-гула. Тоже дело. Лучшая защита есть нападение, потому и бросаюсь в атаку, навязывая встречный бой, не давая прорваться мимо нас. Выпад кинжалом, но он встречается с когтями ликана, что отводят лезвие в сторону. А, да ты ж у нас подранок, вторая рука почти не действует! Ну, здесь у нас не благородный поединок, получи выстрелом прямо в морду!

Не успеваю даже посмотреть на результат,, кидаясь под ноги другому и уходя от удара тесаком третьего. Уф-ф, удалось уйти, а то была бы в спине хорошая такая рана, обширная и наверняка плохо излечимая. Ведь в воздухе закружился хоровод мелких ледышек - лучшее свидетельство пробудившейся магии Моранов. Но это покамест дело Седрика. сам взялся. вот пусть теперь и разбирается. Хотя сложновато ему без обращения к силам камня и крови будет. Сочувствую, но не очень сильно, у самого проблем выше горла прибывает. Сбить с ног оборотня удалось, но обвалился он не совсем удачно, то ли случайно, то ли намеренно припечатывая меня к полу.

Нет, все же намеренно. Зато глупо... Ну кто ж устраивает сеансы греко-римской борьбы, когда у противника кинжал и револьвер, а у тебя лишь глупость несусветная? Напоролся на серебряное острие, лапками засучил, завыл, аки сука на морозе. Глупость наказуема, труп ты мой блохастый.

Уй-е-е! А забывчивость и неаккуратность тем более. Удар ногой в бок сам по себе болезненен, а тут еще и магия Морана частью по мне прошлась. Множество ледяных игл превратило помирающего оборотня в подушечку для иголок, а заодно и меня задела. Успел силовой барьер поставить, на основе телекинеза работающий, но не полностью... Несколько игл все же пробили, а ощущение от них... Мало что паскудные, так еще и парализующий эффект намечается.

Нет уж, обойдетесь! Сбрасываю окончательно дохлую тушку и взвиваюсь с пола, уходя от очередного удара. Голова малость кружится, но состояние еще терпимое. Раны несущественные, регенерация работает, ну а попытка парализовать полным успехом не увенчалась - основной удар все равно принял на себя труп. да и барьер поспособствовал, ослабив действие ледяных илг на порядок. А вокруг... Двух Мусорщиков мне удалось угробить, еще один попал под раздачу ледянык чар Морана и теперь изображает из себя ледяную статую в полный рост. Очередное наивное создание решило под шумок ткнуть ножом Седрика и поплатилось разможженой головой, которую уже никому и никогда не склеить. Двое шестерок осталось? Ага, точно так.

Бежать нехорошо! Не вообще, а от противника. Все равно ничего хорошего не достигнуть, только паники полны штаны и в мозгах полный хаос. Разумеется, путать бегство и тактическое отступление не стоит, но иначе как банальный драп я действия Мусорщика назвать не мог. Взвизгнул, развернулся, окончательно трансформируясь в волка и понесся обратно по коридору. аккурат туда откуда прибыл некогда многочисленный отряд. ну пускай несется, заповедник для блох, ведь аккурат с той стороны выстрелы и лязг клинков доносятся. Что за источник? Как я понимаю, Клим с Висельником развлекаются, дорезая выскочивших на них ликанов Суда по всему, их там не столь и мало. иначе быстро бы дорезали и к нам на помощь. Вопль гаар-гула нельзя не услышать, зуб даю.

Разобраться с последним Мусорщиком... Оставшиеся два патрона в барабане не много, но и не столь мало. Выстрел, еще один... впустую. Силуэт ликана плывет, размывается, затрудняя прицеливание и просто вводя в некоторую оторопь. Работа с Иллюзиями, трубу от паровоза ему на голову... Перезарядиться и вновь, благо при умении телекинеза столь хлопотное дело как перезарядка револьвера становится быстрым и легким. Мля... Когтистая лапа бьет по кисти, вырывая револьвер. На интуиции уклоняюсь, понимая, что еще малость, и мои кишки могли бы увидеть белый свет, а это им как-то не шибко полезно. Режущий улар кинжалом. Так, с целью если не попасть, то немного разорвать дистанцию, пока не вытащу катану из ножен. И сразу веерная защита.

Нечасто употребляемый мной прием этот веер, но в данной ситуации как нельзя более кстати. По хорошему, такую защиту применяют при бое одиночки с группой или уж, на крайний случай, в условиях ночного боя (для людей, Сородичам ночь как-то по барабану-с). Но оказалось, что и для поединка с владеющим иллюзорными конструктами противником тоже годится.

Благословенны будьте, узкие коридоры! Катана заплетала хитрые узоры так, что возможности для атаки у моего противника практически не было. Я же мог гнать его, как козла хворостиной. Тактико-технические характеристики "хворостины" явление вторичное, но оппоненту точно были не по душе. Уклонялся, отступал, скрежеща зубами и пытаясь облапошить меня то почти полным исчезновением, то множественными копиями. Повернуться и драпать не рисковал, ибо не идиот. Зато попробовал испугать ментальными ударами. В прямом смысле испугать - выкладываемые Мусорщиком в качестве козырных чары были сформированы для вызова страха и ужаса.

Блокировать подобные выверты не составило труда, а вот ответить чем-то своим... Мусорщик попался не из слабеньких, по крайней мере от моих неофитских по сути потуг выжечь мозги он защищался вполне пристойно. Устойчивый паритет, чтоб его! Значит, все решат клинки.

А вот и путь к решению. Вязь, чертимая катаной в воздухе, заставляет ликана на мгновение сбиться, метнуться вбок... как раз в небольшой коридорчик, ведущий в никуда. Тупик, однако. Можно попробовать рвануть вбок, вышибая дверь, или в окно, что тоже имело бы смысл. Но он знает, и я знаю - это лучший способ дать мне завершить поединок в свою пользу. Значит...

Бросок вперед. Не мой, Мусорщика. Ставка на физическую силу и последний запас сил, выброшенный до мельчайшей частицы. Месиво непонятных форм, расцветок, безумный хаос в глазах. Тут лучше просто отключиться от зрения, воспринимая лишь звуки, запахи, ощупывая пространство иным, мистическим восприятием. Нет цветов, четких форм, зато есть знание и понимание, что делает твой противник. Он словно окутан облаком тончайших хрустальных нитей, что рвутся при малейшем движении.

Вот оно. Поймать на инерции, отбить катану влево, заблокировать кинжал другой когтистой лапой, а потом просто пробежаться по мне нехилой тушкой. Дальше.. поминай как звали. Смоется, как капля крови с клыков, легко и непринужденно. А вот обойдешься! Даю отбросить катану, кинжал жестко блокируется, но... встречный удар коленом в пах страшно рушит все планы. Анатомия, однако, от нее не спрятаться и не скрыться. Размазанные в омлет яйца плохо сочетаются с нормальным самочувствием, а ликаны ведь создания живые, пусть и мистические. Это нам, Сородичам, такие проблемы менее важны, мы НЕмертвые, то есть лишены многих неприятных особенностей полностью живых тел. Естественное состояние для нас - это отсутствие чувств, а вовсе не наличие.

Аккуратный, почти незаметный для всех, кроме воинов и танатологов укол кинжалом в сердце и... прощай, последний Мусорщик в этой местности. Теперь можно и отвлечься на более опасную цель - Морана.

Ай да Седрик, ай да сукин сын! При всем его не очень хорошем отношении к чисто ментальным атакам гаар-гул все же ухитряется не только себя защитить, но и меня прикрывать от назойливых атак Морана. Правда и удается ему это не самой дешевой ценой: несколько довольно отвратно выглядящих ран вряд ли способны прибавить оптимизма. А ликан вовсе не желает поднимать лапки кверху, осыпая Седрика все новыми атакующими заклятьями, избегая меж тем близкого боя.

С такими темпами Седрик может бросить на стол последний, сокрушающий козырь - свою истинную магию. И что тогда? Провал? Не совсем, мы в любом случае возьмем больше, чем рассчитывали, но и наш враг получит четкий, однозначный след. Моран понимает - мы используем лишь то, что никак не выдаст именно наше присутствие, чует, что против истинной силы Седрика ему... малореально выстоять. Как раз по этой причине его удары рассчитаны не на изматывание, ослабление, а на уничтожение. Это его единственный шанс, он тут четко разобрался.

Умный волчара, не из каких-то там расходных материалов прайца. Хотя у Моранов таких и не встречается как правило. Вот и на меня особо сильного внимания не обращал, понимая мою суть неофита. Я ему не соперник, потому и иногда направляемые по мою душу чары были так себе, а вот Седрик - дело иное.

Трескучая канонада совсем близко... ну, это вы, ребятки, совсем вовремя. Появившиеся из-за угла Клим с Висельником обрушили последние шансы оборотня.

- Кольцо! Быстро!

Кольцо? А ведь верно. Один лидер и три вспомогательных источника - этого вполне хватит для кольцевой ментальной атаки.

Активация. Седрик, как центр этого самого кольца, скидывает нам энергетический якорь, вокруг которого будут наращиваться силы. Энерговыплеск уходит от меня к якорю и тут же возвращается обратно. Потом опять туда и снова обратно, с каждым разом усиливаясь, становясь более опасным, насыщенным. Пяток таких перебросок и все, заряд готов к использованию. Описывать его действие гораздо дольше, чем сделать, тут и нужна всего-навсего секунда или поменьше. Эффективный метод, надежный, но с единственным недостатком. В дело идет хорошо если пятая часть отдаваемой энергии, остальное же утекает в никуда. Но сейчас... Сейчас самое время и место для подобного экзерсиса.

Услышав слово "кольцо", Клим с Висельником не только сделали нужные действия в оккультном плане, но и более того, учинили пальбу по Морану. Пуля из винчестера, пара таких же серебряных подарочков из револьверов Висельника, а тут еще и мой кинжал отправился в короткий полет.

Снежный вихрь отбрасывает кинжал, вокруг выпущенных пуль нарастает таое количество льда, что те сами падают на пол, не выдержав в разы увеличившегося веса... В Седрика летит особо пакостное, ударное заклятье из особо тяжеловесных. Последний козырь ликана. Не сумеет выбить гаар-гула до кольцевой атаки - тогда все, он даже не умрет, а просто свалится разумной, но на долгие часы беспомощной тушкой. Другое дело, что все равно ему потом не уйти... Чувствуется, что в чары вложено все, до последней капли и сверх того. После такого напряжения сил качаются, словно после недельных и беспрерывных возлияний...

Морозная зимняя свежесть, хруст и звон раскалывающегося льда, мягкий стук оседающего на пол бесчувственного тела. И мат... Отборный, перемежаемый изощренными богохульствами и перечисление генеалогии ликанов, срифмованной с проблемами гинекологии.

- Седрик, ты там жив?

- Ты подойди поближе, башка твоя тупая... Я тебе мигом покажу, что не только жив, но и зело злобен! - орет на Клима гаар-гул. но обижаться на него не получается. - Сука мороженая, ледник местного значения! Выблядок белого медведя и большого, толстого полярного лиса, которые поочередно имели его шелудивую мамашу! Поднесите ко мне это существо, я его пну... Нет, просто дам по морде двадцать раз и плюну в харю еще сорок.

Ну и буянит, аж смотреть приятно. Вот уж верно, мертвые и даже тяжело раненые так не разоряются. Казалось бы, все в полном порядке - мы живы, наши враги нет. Один, самый важный, так и вовсе жив, хотя бы частично. Мало того, пригоден через определенное время для допросов любых видов. Сначала живым, ну а потом, при необходимости, и в виде подъятого покойника.

Казалось бы, чего переживать? Только о том, что тащить Седрика на своем горбу вместе с трофеем - задача препохабная во всех отношениях. А тащить придется, потому как он нынче похож на каменную статую по пояс. Что ниже? Ледяной постамент, внутри которого лишь при большом усилии проглядывает тело. Заклятие Морана должно было полностью заковать говорливого гаар-гула в лед, но он сумел его отклонить. Жаль не полностью. Вырубить же его из ледяного плена в полевых условиях... нереально. Мы такими знаниями не обладали, сам Седрик был выжат как лимон, да и тоже не того уровня мистик. Специфика тут своя есть, аккуратно надо, деликатно. А с тонкими воздействиями у гаар-гулов давние проблемы.

Радует состояние Клима и Висельника. Побиты малость, раны есть, на глазах затягивающиеся, но по сути ничего особенного. Обычные гримасы бытия, довольно безобидные на сей раз. Но спросить по быстрому не помешает.

- Ну, орлы и прочие благородные птицы, что там у вас стряслось?

- Стоим это мы себе тихо-мирно, никого не трогаем, только оружие в руках крутим... Как вдруг шум, вопли, да на нас вылетают несколько оглашенных из числа клиентов заведения. А глаза пустые, подконтрольные... Ну, мы кого просто утихомирили, кого в бессознательное состояние, ну а одного и вовсе прирезать тихонечко пришлось, больно уж на морду неприятный был.

- Слушай ты больше этого юродствующего, - перебил Клим. - В числе тех, кого под ментальным контролем на проверку и прорыв погнали, был один из полузнакомых сутенеров. То ли Блейнис, то ли что-то вроде... Ну, он еще с девочками своими ну очень плохо обращался.

Блайнис, если точнее. Ну как же, как же! Помню эту гниду, обосновавшуюся тут года три тому назад. Любил плеточкой поработать, крысеныш вонючий. И это не оскорбление, потому как мордочка крысиная, глазки красноватые, да воняло от него, как от козла. Мыться... не слишком любил. Последний раз, когда мы с ним случайно пересеклись, это существо завибрировало, как осиновый лист и сделало. пардон, преумножение навоза в нашем скорбном мире. А все потому, что в предпоследний раз я эту гниду лично оттащил в участок и попросил местных часика четыре поработать над ним вдумчиво, с фантазией и чтоб после обработки ему никакие девочки не понадобились. Сделали. конечно, как не потрафить представителю Третьего отделения. Как сказал прибывший с докладом городовой: "Осталось у него тока чтоб отлить, а о девочках и думать бесполезно".

- Ну прибили старого знакомца и бес с ним, - отмахнулся я. - Мусорщиков много в штабель уложили?

- Четверых, больше не было. И еще один, совсем ополоумевший, с вашей стороны который бежал. Ну не ликан, а просто ополоумевшая шавка.

- Слышь, Клим, это наверно наш Стилет его за хвост укусил. А что, он у нас такой, для устрашения врага и тонкий вкус временно в сторону отставит.

- Кончай трепаться... Стилет, ну так что, головы рубить будем или просто запалим тут все и одного Морана с собой прихватим?

- Головы рубить, - неожиданно спокойно прозвучал голос гаар-гула. - Если экселенц решил выдать все это за дела Саббата, то не стоит переигрывать. Хоть на какое-то время отвлечем на ложный след.

Оба моих друга уставились на меня, ожидая подтверждения. Чхать они хотели на всяческое старшинство и прочее. Нет, гаар-гула уважали, он постепенно становился из хорошего приятеля как раз другом, но меня они знали дольше и прошли гораздо больше серьезных ситуаций. Выбравшись живыми, что характерно. Да и Седрик, если честно, ничуть не удивился такой их реакции. Понимал, что тут все гораздо сложнее, чем могло быть в его клане раньше, каких-то пару десятков лет назад.

- Висельник, головы на тебе, потом еще тушку Морана прихватишь. Живую тушку! И без всяких оправданий вроде "ой, у него по дороге уши потерялись, да и вообще он с детства одноглазым был", - уточнил я поставленную задачу, зная шаловливость вышеупомянутого затейника. - И не задерживаться, ноги уносить надо.

- А как же другие места?

- Клим, ну хоть ты не изображай из себя околоточного в тяжелую пору мыслительной деятельности! Вон, Висельник тихо и быстро утопал делом заниматься, давай и мы займемся... Чем именно? Перетаскиванием нашего Седрика до экипажа. Уж извини, один не справлюсь, тяжелый он и в природном состоянии, ну а с этим ледяным довеском и вовсе неподъемен. Даже телекинезом, он у меня слабоват будет. Как и у тебя, нечего зубы скалить.

Ну, Клим, ну и выводит порой из себя! Не первый раз, да ситуации во многом похожи. Зато сил у него... хватает. Раз-два, взяли! С помощью мышц, телекинеза и чьей-то матери дело пошло. Главное теперь дотащить и особо по дороге не ронять. Гаар-гулы народ особый, веса неимоверного. Камень, он камень и есть, только двигающийся, мыслящий и порой очень много разговаривающий. Кровь есть, прочие потроха, но веса... соответствующего. Сами они свою массу легко таскают, законы оккультизма позволяют подобное магическим существам.

Взять, к примеру, дракона... Лично я этих тварей никогда не видел, они уж не один век как исчезли. Не вымерли, а именно исчезли. Да не о том речь. Те же Носферату при помощи графических артефактов донесли их облик, и вот по всем материалистическим законам их крылья подобные туши в небо поднять никак не могли. Однако, драконы летали, ничуть не беспокоясь о том, что с точки зрения науки летать не могут. Мда, забавно. Что же до вопроса Клима...

- Ну вот сам подумай, куда мы сейчас можем, кроме как обратно в особняк? Седрика лечить надо, сами довольно выжатые, солидная часть энергии на кольцевую атаку ушла.

- Ну так кто-то Седрика до дома доставит, а остальные двое по другим местам пройдутся. Нет, Стилет, в меблирашки Ставрогина соваться я и помыслить не могу, слишком рискованно. А вот по разным там мелочам пройтись... для достоверности ведь лучше!

- Достоверность, говоришь... Исчезни, гнида, дальше моей видимости! - рявкнул я на какого-то обитателя трущоб, метнувшегося было проверить, что там такого интересного может быть в одном из наших экипажей. Ничего, право слово. Только защитные чары, способные по ситуации или извлечь душу из тела или просто доставить массу болевых ощущений. - Тут уж не до жиру. Седрик, расскажи, что бывает, когда скоропостижно дохнет один из Моранов?

Ответ малость запоздал, потому что как раз в этот момент мы закидывали изрядно подмороженного гар0гула в экипаж, а он ворчал и жаловался на неаккуратность обращения с ним. Но как только процесс погрузки закончился, ответ по существу проявился моментально.

- Может и ничего. Это если его без подстраховки отправили. Если с ней, то все сложнее. Рядом никого не было, гарантия полная. Зато при наличии у нашего пленника амулета дело осложняется.

- Обшарим с ног до головы - взвился Клим. - Ничего не утаит, я ему во все тайники залезу!

- Уйми свое рвение. Такие амулеты сами скидывают сразу после срабатывания. Или они и вовсе саморазрушаются. Пойми, их дело только дать сигнал, что с хозяином беда. И все, они даже сигнала места не дают, это лишнее. Более сложные легче блокируются, против них придумали массу заградительных заклятий, они в общий комплекс обязательно входят.

Та-ак, до Клима дошло. Ну а мне подобное с самого начала было ясно, да и Висельнику тоже. Начальство этого конкретного Морана наверняка в курсе, где именно он должен был быть. А раз так, то вскорости следует ожидать тут их боевую группу. Конечно, нас к тому времени тут не будет, но геройствовать в других местах... Нелогично и глупо. Логика Моранов очевидна. Напали на Мусорщиков? Есть смысл ожидать и другие подобные акции. Не обязательно, но возможно. Что тогда? А все просто, достаточно отослать предупреждения этим помоечным крысам, а самим наудачу пустить боевые отряды. Быстро, рейдом, на проверку.

Нет уж, такого удовольствия я ликанам доставлять не собираюсь. Лучше съесть половину яблока, чем слопать целое, но подавиться огрызком. Уходим. Кстати, вот и Висельник, согнувшийся под тяжестью пленника и голов Мусорщиков.

- Клим, помоги ему... - командую я. - Груз во второй экипаж и быстро. на максимальной скорости спешим в особняк.

- Сделаю, командир!

По привычке вытянувшись в струнку, словно вспомнив не столь и далекое прошлое, он выскакивает наружу и бежит к Висельнику. Ну все, вдвоем вообще нет проблем дотащить груз.

Еще минута и, повинуясь приказу Твари второго экипажа рванули вперед. И мы за ними...

- Седрик...

- Да, Стилет.

- Мы нигде не напортачили? - спрашиваю я у него, как у гораздо более опытного. - Только без утайки, как на духу.

- Ошибок не было... Что до неожиданно оказавшегося там Морана - судьба, юный друг мой. Простая судьба с очередной гримасой на бесстрастном лице. Такое мы просчитать не можем.

- А Череп?

- Экселенц... - расплылся в улыбке гаар-гул. - У него шансов больше. Если еще Фердинанда вспомнить, так тот вообще мог и может многое, порой даже для нас запредельное. Но Иерарха тут нет и вряд ли появится, а самому экселенцу не разорваться. У него Школа. Думаю, там все гладко пройдет, да и к тебе никаких претензий не будет.

Я только отмахнулся.

- Не о том речь! Не за комфортность шкуры ведь беспокоюсь, с ней один ангел ничего серьезного сейчас не приключится. Жаль, если такая роскошная операция медным тазом накроется.

- С чего бы это? Есть головы Мусорщиков, в придачу к ним живой Моран, которого можно будет использовать... На нас выйдут не сразу. Да, не перебивай, именно не сразу. Мы не оставили следов, все чисто, для малейших зацепок копать им придется долго, а долго для них... очень неудобно. Мораны тут чужие, другие прайды тоже не слишком вольготно чувствуют себя в городе. Пока разберутся, пройдет так нужное нам время. На нашем месте могли быть многие: Саббат, Бруджа, те же Малки, от которых никто не знает, что ждать на следующий день. Подумай над этим, но без эмоций... А я отдохну, устал. И этот морозильник тоже хорошему самочувствию не помощник.

Глава 23.

Хорошо устроено у нас в особняке место, куда экипажи загнать можно. Подземное, скрытое от посторонних глаз, да со всеми удобствами. В смысле, сразу же после того как въедешь, за тобой опускается стальное полотно. Ну а коли заблокируешь изнутри, да охранные чары поставить, так и вовсе становится труднодоступным и слабо обнаруживаемым.

Встречал нас малоразговорчивый Мерк, который даже при виде полуподмороженного Седрика хмыкнул что-то невнятное и предложил отнести пострадавшего в лазарет. Да, был у нас и такой, причем при его виде любой дипломированный врач обрушил бы на нас вагон обвинений в шарлатанстве... на первых порах. На вторых же шлялся бы привязанной собачонкой с целью разведать что да каким образом тут происходит. А все просто - так называемая лженаука алхимия во всей красе. Шельмовали ее несколько веков подряд, да так и угробили, оставив лишь малопригодный сам по себе огрызок, то есть химию обычную. А почему такие репрессии? Просто алхимия, точнее, ее азы, испокон веков были наиболее простой, начальной степенью оккультизма. Особых талантов не требовалось, лишь умение и знание. Ну а впоследствии алхимики или концентрировались исключительно в этой области, достигая порой ну очень солидных высот, или же переходили к другим областям мистики, оттолкнувшись от первоначального задела.

Только мы с Климом притащили Седрика в лазарет, как появилась и Мануэлла, весьма встревоженная. С ходу огляделась, прикинула наше состояние, после чего заявила:

- Теоретически могу разморозить, но...

- Лучше экселенца подождать, он разберется лучше, опыт есть, - мигом открестился гаар-гул от естественного душевного порыва некромантки, возжелавшей поэкспериментировать. - Стилет, а ты бы ко мне придвинул во-он тот стеллаж. Сам себя не разморожу, но кое-что сделать смогу. Потом легче работать будет.

- Да без проблем... И если тебе больше ничего не надо, то мы всей компанией к Висельнику - посмотреть, что там у него с пленным и трофеями.

Гаар-гул лишь кивнул, уже будучи полностью погружен в какие-то алхимические расчеты. Ну, ему и карты в руки, он в этом деле на порядок лучше нас разбирается. А вот Мануэллу пришлось отсюда деликатно, но настойчиво изымать. Мало ли какие любопытствующие рефлексы проснутся. Именно тут, в лазарете, имелись и несколько довольно секретных составов. Не демон весть что, но и не откровенный хлам. Пусть по самим снадобьям и не разберешь, каким образом они создавались, но сведущий в алхимии может вычленить определенную помощь для собственных наработок. Разбирается ли некромантка в алхимии? Крайне сомнительно, не ее профиль. Эх, подозрительная моя натура! Вот только без подозрительности риск помереть значительно выше, а это уже существенно.

Великая Тьма! Даже на часы не посмотрел, а это сейчас довольно важно. Итак, нынче у нас одиннадцать часов и двадцать минут. Что с того? Если с захватом Школы все прошло нормально, то в скором времени должен появиться Череп.

- На часы смотришь?

- Смотрю, Клим. Жду возвращения нашего Наставника. И вообще...

- Вообще кто-то наглый и совершенно невозможный давно должен был рассказать, чего вы там добились, - вполне обоснованно взъелась Мануэлла. - А то я кроме полузамороженного гаар-гула ничего толком и не знаю.

- Логичное требование, радость мя. Только давай уж не на ходу, а в одной из лабораторий. Там сейчас Висельник трофеи раскладывает.

Раскладывает... Зная Висельника, я примерно догадывался, что за зрелище нас там ждет. И не ошибся.

Оправдывая свое прозвище, Висельник выложил башки Мусорщиков во вполне приличную окружность, водрузив в центр ту, которая была снята с последнего убитого мной. Эстет, однако...Череп, знавший о своеобразном чувстве юмора ну очень черного окраса, еще более усугубившегося после Обращения, как-то сказал: " Как есть Цимитсу со всеми их странными особенностями. Даже странно, что они его не заприметили".

- Где живой наш трофей, художник-модернист доморощенный? - спросил я у него. - Надеюсь ты хоть его на запчасти не разобрал.

- Да ты что, Стилет, я ж не зверь, покушаться на профессиональную стезю сей прекрасной некромантки. Висит на растяжках, полностью заблокирован и думает горькую думу о своем препоганом положении. Я его еще разок насчет всяких амулетов и прочего добра проверил, так он полностью пустой. И вообще, его сразу потрошить будем или погодя?

- Погодя. Череп вернется, тогда и поработаем. А пока...

Мануэлла ждала рассказа и было бы грешно ее разочаровывать. Я и не стал, полностью изложив все происходящее, особенно акцентировав внимание на неожиданном появлении Морана. Это не могло оставить ее равнодушной, да и подать некую мысль ей удалось.

- Мораны просто так ходить не будут, да и нанимать Мусорщиков только по мелочам стали бы. И не сами, а через кого-то. Они же очень гордые, до надменности.

- Та-ак... Что-то интересное наклевывается.

- Правильно, дорогой, - легкое касание ладони по щеке, мимолетная улыбка. - Это мог быть сборщик информации на местах. Тот, который просто ходит по объектам, выясняет, что к чему и как происходит. Мусорщики, анархи, Дети Камня, даже Гангрелы - такие ходят везде и получают информацию. Где просто так, где напугав, где и заплатив.

Забавные создания... С другой стороны, есть тут одна деталь, особо интересная. Для всякого рода связи и контактов в Лунном Круге имеются такие веселые ребята как Смотрители Перекрестков,. Сей весьма оригинальный прайд долгие тысячелетия культивировал специфические области магии, а тут вдруг не через них дела идут. Почему? Секретность, однако, тут и гадать нечего. Свои дела у Моранов, с иными прайдами слабо пересекающиеся. они ж, суки, такие. все замкнутые, к ним без ну очень хороших рекомендаций никто не суется. пошлют-с. Тихим, но от этого еще более запоминающимся тоном. Только Старейшины Круга способны держать в узде их самостийность, только их они побаиваются, а значит слушают.

Звон от сигнальных чар вокруг особняка... Но тихий такой, мелодичный, свидетельствующей о прибытии Сородичей-Тремеров. А кто у нас тут Тремер вне особняка? Верно, исключительно Череп.

- Ф-фу, аж с души камень упал, - осклабился Клим. - Пойду я, встречу, про дела наши расскажу. А вы тут пока подготовкой займитесь что ли. Вразумители для пленного подготовьте, головы для оживления опять же.

- Сделаем как-нибудь. Иди уже давай.

Клим и пошел. И правильно, ибо кому еще Наставника встречать? То есть по сути есть кому, но именно Клим наиболее спокойный из нас, а скорее - наименее ехидный. Он четко доложит о бое, не срываясь на отвлеченные комментарии и остроты, да и к Седрику быстрым темпом сопроводит. А мы пока... К пленнику лезть рановато, зато оценить иного рода трофеи надо.

- Мануэлла, ну так что там с головами? Оживить сможешь?

- Оживить мертвое никому не подвластно, даже Основателю. Некромантия только поднимает тела, если надо, то со слепком информации в голове. Не больше, зато и не меньше, - отмахнулась она. - И когда вы только в терминах путаться перестанете?

- Ну, мы ж не некроманты. Хотя... если научишь, то не откажемся.

- Жирно будет. А головы... нормальные, для работы годятся. Тем более свежие. недавно отрезанные. Вот когда более суток пройдет, тогда очень сложно. Мозг распадается, гниет, информация плохая, с проплешинами снимается. Я с такими работать почти не умею. Это к более опытным некромантам. Они даже из лежалых трупов могут кое-что получить.

Век живи, век учишь... Главное, чтобы не помереть, прежде чем действительно ценные знания в своей голове соберешь. Эх, философские проблемы бытия, никуда от них не скроешься.

Что-то взгрустнулось немного. Висельник занят важным для себя делом, то есть вновь начала разбрасывать карты Таро на сегодняшние происшествия и ближайшее будущее. Никак не угомонится, путается по возможности отфильтровать всю муть, которая мешает просчитать таким мистическим образом мистических же существ и просто оккультистов. Череп... тот хоть и посмеивается, зато порой дает разумные, по мнению того же Висельника, советы. Учесть один фактор, плюнуть на другой, третий вообще обойти и не вспоминать, аки привидевшийся ночной кошмар. Неужто действительно верит в какой-то прорыв?

Может да, а может и нет. Тем более я последнее время замечаю определенные сдвиги... Не в смысле прогресса, а относительно изменения направления разработок самого Висельника. Амулеты, проще говоря. Не сами они, но некоторые схожие теоретические выкладки. Но тут еще надо разобраться, да у него самого спросить. На досуге.

Вот только где он, досуг этот? В последнее время то есть, то нет, да и вообще жизнь сейчас полосатая. То хлопоты, то временно затишье. Вон, Джованни суетится над головами ликанов, читая нараспев какие-то предварительные заклятья. предварительные, потому как основу будет в специально выделенной комнате наводить. А сейчас что? Только и остается, что те самые начальные приготовления.

- - Все тут? - просунулась в дверь голова Клима, причем выражение на лице было вполне довольным, радостным даже. Шеф наш сказал, чтобы мы к нему рысью, он речь говорить будет.

- Куда именно?

- А к Седрику, он там как раз его от ледяных оков освобождать будет, - ответив на мой вопрос, Клим уже было собрался обратно, но малость промедлил. - Да, Стилет, к нам никаких претензий. Говорит, мы хорошо сработали.

И то неплохо. Паршивее всего получать разнос от начальства, особенно если ты ничего такого и не напортачил по здравому размышлению. Начальство же, оно разное бывает. Некоторые из подобных уникумов орут сразу, не озаботившись разобраться что к чему. Вникают лишь после воплей и проработки подчиненного состава наждаком и молотыми кактусами. Другие так и вовсе считают, будто порция ругани только сподвигнет личный состав на новые подвиги. Ну не глупые ли создания? Ан нет, такие не только в людском обществе, но и у Сородичей встречаются. Хорошо еще, что на порядок меньше.

Пришло время двигаться на разбор наших дел и прослушивание не наших свершений. Клим уже унесся, мне тут тоже задерживаться интереса не было. Висельник малость помялся, не желая отрываться от полувыложенного расклада, но через пару секунд махнул рукой и двинулся вслед за нами. О Мануэлле и упоминать грешно - сразу же взбодрилась до максимально возможных кондиций и прямо увивалась вокруг меня. Со стороны это вполне могло выглядеть ну очень искренним чувством, но вот присмотревшись... да, интерес был, но не только ко мне и не столько. Желание узнать побольше, разнюхать про Школу, иные дела. Сказать, что ли, Черепу о ее уж слишком взбодрившей психике? Нет, не стоит...

Точно не стоит. Все идет как надо, а вот такие приступы активности околошпионского вида - всего лишь постепенно ослабляющиеся рецидивы. Потихоньку, помаленьку, но это из нее выбью. Главное, чтобы шло незаметно. Время само по себе слабо воздействует на глубинные слои личности некромантки, зато наша помощь в тех или иных делах - совсем иной расклад. Просто надо мягко и бережно проводить словами мысль о нашей крайней необходимости в ее делах. А где необходимость, там и определенная зависимость. Во всех смыслах, а их может быть очень и очень много. Была бы фантазия и готовность воплощать ее в реальность. Но вместе с тем не напирать, не форсировать события. Ни в коем случае нельзя подгонять события, а то события развернутся, да и треснут тебе кулаком по морде, выбивая все четыре клыка разом.

Подождем. Времени у меня много. Годы, десятилетия, века... Да и эту партию я рассчитываю как раз на долгие годы.

***

- Не матерись, Седрик. Ничего нового я все равно не услышу, за многие годы весь твой словарный запас никакой тайны не представляет.

- Дай мне этого клятого Морана, Экселенц... Я его изнутри фейерверками нафарширую и на "чертовом колесе" вокруг себя запущу. Будет очень горячий "ледяной" ликан.

- Успеешь еще... Интересно, а что сделаешь, если к тебе Потрошитель в лапы попадет? Неужто в леднике замораживать будешь? Нет, отвечать излишне, я так спросил, для поддержания беседы. Подожди, сейчас еще отсюда зайдем, больно уж хорошо подморозили...

- У-у-у!

Мда, вот уже минут десять мы все слушали этот обмен репликами между, скажем так, невольным врачом и не менее невольным пациентом. Череп, конечно, большой специалист по всяким боевым травмам с магическим уклоном, но все же это не его основная специальность. Потому и работал он несколько грубовато, бес свойственного докторам высокого класса изящества. А вот что Седрик тут завывает, этого я понять в принципе не мог.

- Все! - выдохнул Череп, удовлетворенно взирая на расколовшуюся пополам ледяную глыбу. - И выбросьте куда-нибудь этот кусок льда, он теперь еще и таять начнет, раз магии в нем больше ни на грамм. А ты, Седрик, штаны сменил бы. Отсвечивать прорехой на заднице в виду дамы - чистый моветон. Ты же у нас не павиан и не негр каннибальского племени.

- Видел я негров, пробовал... Невкусные. Ни поесть, ни выпить, изжога от них сплошная. А один раз вообще обознался... Потом только сказали, что я того, обезьяну по ошибке потребил.

Ворчание ищущего мало-мальски пристойные штаны гаар-гула вызывало лишь легкие улыбки. Понимаю, на такую солидную тушку не каждый предмет гардероба налезет. Впрочем, в нашем лазарете на всякий случай хранился комплект одежды для каждого обитателя особняка.

Но не в том суть. На меня повеяло промозглым ветром очередной тайны природы, напрямую относящейся к ликанам. Мануэлла принимала балагурство Седрика за классические байки, но остальные тут знали суть. Кстати, Череп наверняка от души вломит этому шутнику, но потом. Это ж надо, так открыто и внаглую упоминать о том, что дескать, у него вкусы своеобразные! Тем самым он ведь заявляет о причастности к ликанам.

Хотя... Гаар-гулы чего только о себе не придумывают. Специально, для введения слушателей в полное изумление. В результате трепливость этой части клана Тремер в определенных ситуациях вошла в давние байки Красного Рода. Истина же в том, что весь веер слухов распускался специально, для утопления в массе бреда крохотного зерна истины. Скрывали бы все и вся - непременно стали б копать, глубоко и всерьез. А так... Плюнули давно на это дело, переведя гаар-гулов в разряд тайн ну очень слабо раскрываемых. Точно, бить Седрика не будут... повезло ему, олуху подмороженному.

И все же, почему ликаны жрут человечину в обязательном порядке? Единственные, кто этого избежал - так это Танцующие под Черной луной, остатки коих и стали гаар-гулами, вечными вассалами клана Тремер. Они каким-то образом отказались от звериной ипостаси, сохраним, тем не менее, способность морфинга в звериное обличье. Иными словами, превратились в этом плане в подобие наших Гангрел, пусть и со своими особенности. Да, потеряли часть магии, но часть и сохранили. Жаль, что она, магия эта, для Сородичей бесполезна. Совсем! Мы не чувствуем луну, не понимаем ее мистическую силу. Нет, понимаем, но принять и реализовать - не наша стезя, не наша дорога.

- В облаках витаешь, а, Стилет?

- Прощенья просим, Наставник. Просто задумался.

- Думать - это хорошо. Не думать... хорошо тоже, но для идиотов. В общем, скажу сразу - все прошло гладко, но проблем от этого стало еще больше. Тут прямо как в вашем случае. Хотели получить ликанов для допроса? Вот вам не только Мусорщики, но и Моран. Ну а до дальнейших осложнений... Тут уже сами виноваты.

Череп напряженно перебирал четки, и чувствовались в его тоне яростный такой азарт и готовность делать очень крупные, рискованные ставки.

- Давно, ребятушки, я столь грамотно спланированных и осуществленных операций не видел. Не себя хвалю, а всех, кто руки приложил. Рагнар, старый мой приятель, все по полочкам разложил. Кто там, в этой Школе, находится, как подойти удобнее, чем ударить лучше. Даже нескольких своих прислал, хотя неоднократно жаловался на кадровый голод. Нашел, потешил душу! По маскировке его бойцы всем фору дадут, да и других прикрыть способны. Не как себя, но для этих "школяров" достаточно оказалось.

- Много их там было? - деловито поинтересовался Клим. - Да и насчет уровня боевой и оккультной подготовки знать хочется. На будущее.

- Их было много и мало. Те, которых много, хлопот доставили мало. Ну а малое количество оказалось гораздо более интересным и опасным. Множество - это анархи-ученики. Их пытались натаскать как боевиков для расходных операций, не особенно сожалея возможной убыли. Хорошо, что они сами по себе материальчик малопригодный, да и времени у их учителей мало оказалось. Стаи их тонким кровавым слоем раскатали. Да, ДВЕ Стаи, Мирослав с Ольгой не поскупились. Или решили себе возможный риск снизить, что всяко лучше и для них, и для меня оказалось.

Там ведь и другие были, те, кто учил анархов. И с ними просто так разобраться не получилось. Разные они были. Часть ренегатов из Гангрел, часть и вовсе ликаны. Потрошители и Ульфхеднары, как будто нам прочих хлопот мало было. Он ведь бойцы очень хорошие, а нас ненавидят просто люто.

Я аж присвистнул от изумления. Всем известно, как Потрошители ненавидят весь Красный Род без исключения. И вдруг такая если и не идиллия, то взаимодействие с ренегатами и анархами. Мир перевернулся или я чего-то недопонял? У остальных, судя по лицам было такое же мнение.

- А вы не удивляйтесь, глазоньки не таращьте, - ласково посоветовал Череп. - Потрошители фанатики и редкостные тупицы во всем, что не касается войны, но на них есть одна надежная управа. Гаркнут на них Старейшины, так они мигом по стойке смирно встанут. Это вам не Мораны, которые хоть и полностью лояльны Кругу, но со своим личным мнением ни за что не расстанутся. Потрошители - идеальные исполнители, собственными мозгами думать не умеющие. Другие за них думают.

- И большие у наших союзников потери?

- Нет, вовсе нет. Двое из Стаи и все, остальные вполне пригодны для восстановления, - ответил Наставник, укоризненно глядя на Висельника. - Союзники... Тут ладно, все свои, чужие не ходят, но в другом месте такое не ляпни. Не в самом слове дело, а в интонации. Ты же, как и остальные двое обормотов, всерьез считаешь Саббат более надежным союзником, чем кланы Камариллы.

- Да так оно и есть, Наставник. Ну не можем мы нормально с ними, только Носферату нормально на контакт идут, да с безумцами Малками все не так понятно. Остальные - сожрут и не поморщатся, мы для них грязь, отбросы.

- Сложно тебе возразить, да и незачем. Просто вспомни свою человеческую жизнь и относись к таким Сородичам примерно так, как к чиновникам из юстиции. Наверняка ведь приходилось вежливо улыбаться, плести словесные кружева, а делать нужную и важную работу, не обращая внимание на всяких там. Приходилось? Вот и делай выводы.

- Он сделает, экселенц. Но что с ликанами и ренегатами, удалось их уничтожить?

Череп сморщился, точно ему наступили сразу на несколько любимых мозолей.

- Ренегаты полегли все, они их как заслон использовали. Сдаваться им резона не было, пытки в застенках Цимитсу сведут с ума любого. Зато с ликанами сложно получилось. Пока мы крушили остатки анархов и ренегатов, оборотни попытались уйти через подземные ходы. Известные мы, конечно, перекрыли, но они экстренно новый стали прокладывать. Ульфхеднары, сам понимаешь, для них работать с землей привычно и легко. Пришлось драться в не самой лучшей обстановке, а это всегда ведет к сумятице, несогласованности.

- Значит, часть из них сумела уйти, - вздохнул я. - Плохо. Но ведь мы и не могли рассчитывать на иное. Идеального развития событий не бывает, а захватить заранее подготовленный объект без шума и пыли нереально вовсе. Зато трупы тоже могут многое рассказать.

- Ни хрена они не расскажут! Безголовые говорить не могут, ибо нечем. На голове у каждого был обруч, и как только они умирали, то он вспыхивал ярким пламенем, сжигая мозг новообразовавшемуся трупу.

- Но Наставник! Эти пакости работают до того нестабильно, что могут активироваться просто от резких перепадов энергетики, да и вообще, редкостная дрянь.

- Спасибо, я уже успел это заметить! Один из Потрошителей так и полыхнул, когда попытался поджарить одного из саббатовцев резонансными вспышками. Видимо, для их руководства было главным не допустить даже теоретически возможность допроса своих засланцев. И они с блеском это выполнили. Ну а потом... Потом остатки группы рванули Прах Феникса. Думаю, всем понятно, что после такого прощального привета мы уже ничего не сможем сказать, то ли они все подохли от своего же заклятья, то ли часть сумела уйти. В любом случае, там даже костей не осталось.

Надо было видеть лица саббатовцев, когда рванула первая часть Праха! Они ведь рассчитывали пошарить по школе вдумчиво, тщательно, а ни черта не получилось. Пришлось хватать по быстрому все, что интересным показалось. Но набрали много, теперь долго будут разбираться в бумагах, отчетностям, по прочей бюрократии. Что-то найдут, там специалисты неплохие сидят.

- С нами поделятся?

- Бесспорно. Н это... не так важно. Я все равно ухватил ценную вещь - записи о происходящем в этой Школе за последние два месяца. Спасибо ее куратору, вдумчивый ликан был, даже необычно как-то для Потрошителя. Но и дурак... Кто же такие вещи хранит в сейфе кабинета. Хоть он и магический да толку чуть... Десять минут и вскрыли закладку. Правда... еще через пять от самой школы ничего не осталось, так что все не так и глупо было.

Неглупо, согласен. Прах Феникса штука серьезная, коварная. Его вообще-то применяют как раз для уничтожения всего и вся вокруг. Просто так не создашь, для этого заготовки нужны, некое подобие амулета. Почему подобие? Да просто само по себе оно ничего не может. Для перевода заготовки в полноценный Прах нужен еще хороший мистик-ликан, способный сплести воедино огонь и силу природы. Ну а потом... первый, начальный выброс силы, способный как уничтожить не слишком умелого противника, так и просто поставить непроходимый какое-то время барьер на пути отступления. Рискованная затея, откровенно говоря, но уж что есть, то есть.

А по сути это неоднозначное заклятье предназначено как раз для выжигания зданий или просто площадей. Медленно все горит, плавно, зато с концами. Вот и на Школу такую похабень решили пожертвовать. И пригодилось им, кто ж спорит. Разве что не совсем, потому как Череп с сотоварищами из Саббата и Носферату сумели таки взломать сейф быстрее, чем он превратился в горсточку невесомого пепла. Но как подумаешь о том, сколько разного и интересного так и сгорело там... Бр-р, жуть как жалко.

- Не жалей о том, чего мы достичь и не планировали, - улыбнулся мне Череп. - Школа уничтожена, ее "учителя" мертвы или убежали обратно в леса, ренегаты выбиты подчистую. Доказательств хватит, Носферату позаботились, зафиксировав картины с трупами Гангрел-ренегатов рядом с ликанами. От такого им никак не отвертеться, если не приведи Тьма попытаются претензии высказывать.

- Экселенц, Гангрелы хоть и не без греха, но на такое откровенное предательство красного Рода не пойдут. Там только отдельные такие красавцы, основа клана ни ухом, ни рылом.

- Верно, Седрик. Но мало ли как повернется. Не сейчас, так в будущем. Но оставим это...В Школе не удалось разжиться материалом для допроса, зато у вас, как я слышал, все очень хорошо. Да, Стилет?

- Относительно. Есть головы Мусорщиков, присутствует живой и частично даже здоровый Моран, так что с материалом, как вы говорите, проблем и вправду нет. Но могут быть с теми же соплеменниками Морана. Не мгновенно, но они просчитают, кто именно утащил их приятеля, живого там или мертвого. Фора может быть небольшой, большой, но закончится...

Малость ироничное выражение на лице Наставника заставило меня заткнуться и выжидающе посмотреть на него...

- Успокоился? Мне, знаешь ли, Седрик уже доложил о твоих подозрениях и излишней осторожности. Излишней, заметь! Не нужно нам особо ничего скрывать, достаточно будет пары дней, пока ликаны будут приходить в себя от такой наглости и судорожно рыскать по домену разведгруппами. Бить сразу? А куда, позволь полюбопытствовать? Если по всем подряд Сородичам, то это только спровоцирует активные боевые действия по всем направлениям. Между тем они хотят до поры до времени избежать такого развития событий, иначе не стали бы аккуратно разрушать наши зоны влияния. Теперь ясно?

- Проясняется помаленьку.

- Уже хорошо. Идем дальше... Мы не собираемся держать в тайне все, лишь определенную часть. Даже в настоящий момент мы можем всерьез надавить на Гангрел и Бруджа в этом домене, и они поневоле будут вынуждены предоставить нам помощь. Скрипя зубами, ругаясь и воя, но предоставят. Гангрелы измазались в дерьме со своими ренегатами, Бруджа слишком заигрались, поддерживая анархов... Никого из их начальства не заинтересует, что это не те анархи, а совсем другие, они просто выкинут их куда подалее и поставят новых руководителей на этот домен. Так быстрее, дешевле и надежнее.

- Не за то вора бьют, что бутылку спер, а за то, что ее по дороге разбить ухитрился, - усмехнулся Клим. - Да, Наставник, вы правы. Такими темпами все будут в навозе, одни мы в роскошном черном бархате.

- У нас на руках шикарная колода карт, малость крапленая, конечно, но это детали. Проигрыш затруднителен, а вот выигрыш может варьироваться. Так чтодвижемся вперед, дорогие вы мои. И еще... В одном месте были посланные с высокой защитой против допроса инструкторы из Моранов и Ульфхеднаров, с другой же... Моран, никакими такими хитрыми средствами не обремененный. Уже интересно. Конечно, это можно списать на независимость прайда, они действительно не позволили бы рисковать своим соплеменником. С другой же... Нет, что-то тут иное.

- Так давайте и выясним, экселенц, чего на кофейной гуще гадать?

Череп буркнул что-то невнятное, но явно утвердительное, после чего направился к выходу из лазарета. Ясно, весь в раздумьях насчет предстоящих дел. А они ой какие разнообразные быть могут. Уж это я могу если и не гарантировать, то предположить с высокой степенью вероятности. Интуиция, знаете ли.

Глава 24.

Не любит Череп допросы учинять, они его натуре малость неприятны. Однако, при необходимости может такого роскошного палача изображать, что диву даешься. Объясняет же довольно просто - при необходимости все средства хороши. как говаривал один мимоходом знакомый иезуит. При этом Наставник сокрушенно вздыхает... Он и понятно. потому как он сам этого иезуита и... пожурил. Ага, приковав к наковальне и сбросив потом на дно пруда. Потом еще последил, чтобы блокировка чар сработала для полного и гарантированного утопления. А что поделать, собеседник был неплохой, зато очень любил вылавливать всех, у кого были хоть малейшие склонности к изучению мистики. Сначала предлагал двигаться дальше под патронажем церковников, ну а при несогласии... с людьми происходили несчастные случайности. Конечно же, им самим и подстроенные.

Было, все было... Но это так, воспоминания о прошлом, к тому же не моем. Сейчас у нас другое в ближайшей перспективе.

На головы Мусорщиков Череп посмотрел без особого энтузиазма, хотя совсем недавно рассчитывал именно на них. Однако при наличии более крупной рыбы мальки становятся пригодными лишь как не особо изысканная приправа к основному блюду банкета. А блюдо... висит на цепях, нас дожидается.

- Открой дверь, - приказал Череп, и Висельник мигом оказался у стального листа, усиленного чарами. - Да, фиксация от перемены ипостаси есть?

- А то ж! В цепи все встроено, да и блокировка магии ликанов активирована. Сами же нам рассказывали, как любую камеру под определенные ситуации подстраивать. Так что сидит, голубчик, никуда не исчезнет. Разве что в мечтах и никак иначе.

Ключ причудливой формы повернулся, и дверь открылась без малейшего звука. У нас тут никаких заржавевших петель, крыс и прочих атрибутов из романов для впечатлительных дам из высшего света. Все аккуратно, чисто, функционально. Но все же набились мы в эту не шибко просторную камеру хорошо. Не как селедки в бочке, но и не отдых на террасе, знаете ли.

- Какая честь для ничтожного оборотня... - Скривился Моран, побрякивая цепями. - Пять Тремеров и одна Джованни. Неужели все вместе пытать будете.

- Это уж как разговор сложится, - Череп был сух и бесстрастен, готовясь к любому развитию беседы. - Ты проиграл, дитя Лунного Круга. Те, к кому ты пришел по делам прайда, перебиты полностью, уйти не сумел никто. Их головы у нас, а значит расскажут все, что знают. В том числе и о тебе, твоих предложениях и приказах. А потом мы возьмемся за тебя. И я даже не буду пытать тебя. Мне это не доставит удовольствия, я же не Салюбри. Я даже не саббатовец, которые считают пытку делом противным, но самым эффективным способом получения информации. Лично я предпочту помощь квалифицированного некроманта.

- Не боишься?

- Нет. Во всех смыслах ответ будет тем же самым. Бояться тебя глупо, ты живой мертвец, лишь случайно задержавшийся тут. Твоих соплеменников и других оборотней? Можете хоть все дружно выть лунной ночью самые страшные проклятья - я только посмеюсь над тем, что вы вновь решили напугать ученика Третьего Иерарха.

Морана аж передернуло. Видимо, Фердинанд наш пользовался у Моранов крайней известностью и нелюбовью. Меж тем Череп продолжал вколачивать гвозди в крышку гроба.

- Вот видишь, Моран, ты начинаешь понимать. Здесь тебе не богадельня вроде нейтрально-сочувствующих Гангрел, не безразличие Бруджа, которые бы попросту прикончили тебя. Мы не Вентру, что начнут искать выгоду. Даже не безумные потомки Малкава, чью логику никто, кроме них самих, понять не в состоянии. Так кого мне бояться, ликан? Назови хотя бы одну причину.

- Скоро вы все будете бояться. Или умирать!

- Я ценю боевой дух, пусть он и проявляется у моего врага, - отдал должное Наставник злости и ярости оборотня. - Только на твоем месте я бы серьезно призадумался относительно того, КАК именно придется умирать. Ледяной Маре вряд ли понравится, если твое зомбированное тело низвергнется в один из кееарнов, нарушая его целостность. Поверь, мы хорошо знаем, как это нужно обставить. Да и найти третьестепенный кеарн труда не составит, даже искать особенно не придется. Поспрошаем дохлых Мусорщиков или твою бренную оболочку. Представляешь как это маленькое и для нас забавное мероприятие отразится на твоем иномировом существовании и чести твоего малого прайда?

В ответ последовало злобное молчание и скрежетание зубами. Неудивительно, ведь у ликанов свои своеобразные правила, незыблемые и малопонятные для нас. Ну а Мораны славятся особой косностью в их соблюдении. Один же из наивысших проступков - прямо или косвенно оказаться причастным к осквернению или, того хуже, повреждению одного из кеарнов. Казалось бы, мертвые срама не имут, да и какой спрос с зазомбированного трупа, который не более чем марионетка в руках некроманта? для нас этот бред не имеет ни малейшего значения, зато у оборотней мозг из черепа выпрыгнет от возмущения таким святотатством. Вот Череп и воспользовался, ударив по больному месту.

- Спокойно, Моран, а то еще апоплексический удар заработаешь, - Наставник отвесил ликану пару ментальных оплеух, приводящих в относительно дееспособное состояние не хуже простых затрещин. - Попридумали себе всяких глупых преград, к чести и гордости отношения слабо имеющих, а потом сами чуть ли не в обморок падаете. Не дергайся, тварь ликанская, а то подохнешь еще, до конца меня не дослушав!

- Какая мне теперь разница? Сдохнуть сейчас, по собственной воле, так хотя бы удовольствия пыток не доставить.

- Не знал, что ледяная магия замораживает еще и мозги, - хмыкнул Череп. - А если я тебе дам слово не прибегать к ритуалу зомбирования? Конечно, за это ты расскажешь мне интересующие меня вещи.

- Гар-рантии?

- Мое слово, оборотень. Оно кое-чего стоит, в отличие от твоего и твоих соплеменников из Круга. Уж вы никогда не упустите случая нарушить его.

Кажется, Наставнику удалось если и не поразить пленника до глубины звериной души, то уж точно ввергнуть в замешательство.

Слово Лунного Круга - откровенный мусор, если дано кому-то вне Круга, да и внутри оного очень непостоянно. Другое дело клятвы внутри прайда, тем более малого прайда. Там да, все серьезно, равно как и клятвы перед духами природы. Именно поэтому Красный Род по большей своей части не жалует оборотней. Впрочем, отнюдь не по единственной причине, но и она занимает одно из почетных мест в ну очень длинном списке претензий.

- Слово Тремера? - малость оживился пленник. - А не дойдет ли оно до того, что ты отпустишь меня?

- Не держи здесь присутствующих за скорбных разумом. Ты слишком много знаешь, о многом способен догадаться, да и вообще у меня нет никаких причин оставлять не подпорченной твою шкуру. Смерть ты еще можешь выбрать, остальное уже не в твоей власти.

- Хорошо, я отвечу на твои вопросы, Тремер. Но сначала ты дашь слово, что не будешь прибегать к пыткам и тем более некромантии. Взамен я расскажу тебе о том, что я делал у Мусорщиков.

- Мало, экселенц! Пусть добавит и все, что прямо связано с этим его поручением, а заодно и расскажет о рейде в дом некромантки.

- Принимаю, - согласился Череп с гаар-гулом. - Так надежнее. На таких условиях мое слово дано. Здесь и сейчас.

До чего же мерзопакостно выглядит улыбка ликана... Или это только у конкретного представителя сего племени? Кто знает, но ощущение, что во рту крыса сдохла, причем давно, с недельку тому назад. Скалится, зараза, словно все вокруг заслуженные дебилы, а он, красавец - единственный светоч разума и интуиции. Наверняка сейчас еще и ведро помоев на наши головы выльет. Ага, нутром чую, да он уже и пасть раззявливает...

- Как же я ненавижу и презираю вас, кровососов! За одно существование ненавижу, которое противно природе. Вы нежить, да еще и себе подобных создаете... Наши самки рождают живое потомство, а вы убиваете и потом возвращаете их к подобию жизни.

- Ближе к делу, - зевнул Череп. - Таких воплей я наслушался предостаточно. И от вашей братии, и от церковной, разница в громкости бесноватых криков не сильно и велика. А то смотри, передумаю еще...

- Не-ет, Тремер, ты не передумаешь. Ты дал слово и никогда не сможешь его нарушить. Даже слово, данное злейшему врагу. Как там у вас: "Только предательство освобождает от данного слова, иное же недопустимо". В этом ваша слабость и наша сила, кровопийца! Ты не нарушишь слово, Тремер, и твои выкормыши тоже этого не сделают. А знаешь почему?

- Интересно будет узнать.

- Ваш сраный клан, все ваше поганое отродье больше всего любит не власть, не магию, не какие-то цели. Вы любите СЕБЯ. И если нарушите данное слово, то каждое утро... Ах да, вы же у нас солнышко не любите! Ну тогда каждый вечер не сможете без содрогания смотреть на свои рожи в зеркале. Вам, смешно сказать, будет стыдно, вы потеряете самое дорогое для вас - самоуважение. Вот такие вы смешные и жалкие твари...

Я слушал так называемую "беседу" наставника и этой ликанской суки... Тьма, до чего же противно осознавать, что мистическое существо может быть столь мелким и гадким. Он пытался обгадить нас, наш образ жизни и кодекс чести, обязательный для любого аристократа духа. На самом же деле он унижал только и исключительно себя, толком этого не понимая. Именно в этот момент особенно ясно просматривалась та бескрайняя пропасть между нами. Ликан был зримым воплощением сил изначальных, природных, близких к звериным инстинктам. Если понадобится, он мог продать, предать, загрызть кого угодно, даже своих близких скорее всего. Зачем? По приказу высшего, жреца, олицетворения воли той самой Природы, ее духов.

До чего же я теперь понимал Седрика, его бывший прайд... клан. Понимал, Почему они так настойчиво пытались оборвать связь со своей звериной половиной. Да, им удалось, они на собственном примере показали, что, разорвав эти крепчайшие узы, ликан становится кем-то иным, более способным воспринимать окружающую реальность, не ограничиваясь первобытно-племенными постулатами. За это их и уничтожили... почти всех. Еще и в свои великие победы записали сей случай, зверье неразумное.

- Спокойно, Клим, не кипятись. По морде бить такого - только кулаки зря утруждать, - остановил я друга, уже готового отрихтовать ликанскую рожу в лучших традициях столичных околотков. - Лучше смотри и слушай, ведь именно они есть наши враги. Причем убежденные, со своей философией и принципами. С церковниками мы уже, так сказать, очень тесно пообщались, а вот с выкидышами Лунного Круга вживую не сталкивались. Кстати, это не какой-то там мусорщик, даже не Потрошитель со скудными от природы мозгами. Это, дорогой ты мой, Моран - краса и гордость Круга, элитные боевые части и хорошие маги. А заодно наиболее консервативная даже по ликанским меркам братия.

- Правильно подметил, Стилет. Но, я думаю, цирковое выступление одного клоуна-ликана можно и заканчивать. Теперь он будет говорить по теме и только по ней. Ну а всякие мелкие попытки укусить... Пусть будут, от них нам не должно быть ни холодно, ни жарко. К тому же отдельные представители, - Череп ехидно посмотрел на Клима. - Так вот, отдельные личности вроде Клима будут учиться слушать и делать это без излишних эмоций. Тебя разве Стилет еще в бытность твою офицером тайной полиции, не учил этому?

- Учил...

- Видимо, не до конца. Так что слушай и держи эмоции на жесткой привязи.

Жестковат Череп, лично я бы не стал так уж сильно обращать внимание на естественный душевный порыв. Или стал бы? Ладно, тут дело десятое, главное сейчас вытащить нужную информацию из ликана.

Зачем Наставник вообще дал ему слово, если можно было вытащить все из его уже дохлой тушки? Э, все да не совсем, тут есть свои особенности. Ликаны - это все же не люди, из которых информация некромантами добывается легко и просто. Если человек имеет отношение к мистике, то чуть сложнее. Ликаны же изначально несут в себе заряд магии, который даже при зомбировании будет вносить серьезные ошибки. Чем опытнее некромант, тем с большим успехом он избежит подводных камней, сумеет сохранить всю память допрашиваемого трупа, а не мешанину из отдельных ее участков.

Да, именно так. Не зря же нам было приказано добыть нескольких ликанов, а не одного, пусть и наиболее важного из попавшихся. Контроль, попытка избежать потерь информации методом дублирования, сравнения и дополнения. Ведь Мануэлла - это по сути дела начинающая некромантка, совсем недавно вышедшая из ученичества. Уж до полноценного подъятия ликанов она точно не успела дорасти. Неважно, что она будет гово